Blackwell, Unita 1933-

Borgmästare i Mayersville, Mississippi

Åren för medborgerliga rättigheter

En erfaren aktivist

Hennes heder, borgmästaren

Förtjänade magisterexamen

En rättvis belöning

Källor

”Vi hade ingen aning om att vi höll på att förändra hela USA:s politiska framtid”, säger Unita Blackwell när hon ser tillbaka på de passionerade medborgarrättsmarscherna i början av 1960-talet.”Vi gick för att vi inte hade skor till våra barn och anständiga hus att bo i och bara det vardagliga liv som vi ville ha.”

Dessa var skäl nog för Blackwell att stå upp för sig själv, även om hon kastades i fängelse mer än 70 gånger och fick den tvivelaktiga äran att Ku Klux Klan placerade ett brinnande kors på sin gräsmatta. Hon arbetade för att förbättra bostäderna för fattiga svarta samhällen i hela den djupa södern, där resterna av idéer om vit överlägsenhet från tiden före inbördeskriget fortfarande frodades, och hon tog itu med problemen med att införliva en liten stad i Mississippi så att de 500 invånarna skulle kunna njuta av sådana bekvämligheter som gatubelysning, asfalterade vägar och ett avloppssystem.

Hon åstadkom allt detta med en åttondeklassig utbildning som inte utökades förrän Blackwell var 50 år gammal.

Unita Blackwell föddes i Lula, Mississippi, under den stora depressionens dystra dalgång. Jobben var knappa för alla amerikaner; för Blackwells föräldrar som var andelsägare var tryggheten så sällsynt att familjen levde som nomader och vandrade mellan Arkansas, Mississippi och Tennessee i jakt på arbete som betalade tillräckligt för att försörja dem.

Typiskt nog tillbringade Blackwell en period i Florida som tomatskalare, men Blackwells kringflackande livsstil höll i sig långt in i hennes vuxenliv. Hon var en ung mor, nästan 30 år gammal, 1962, när hon äntligen slog sig ner i Mayersville, Mississippi. Hennes första hem var en tre-rums hydda. Senare byggde Blackwell ett modernt tegelhus, men såg alla goda skäl att behålla det ursprungliga skjulet intakt. ”Jag är tacksam mot Gud för det här huset”, sade hon till Chicago Tribune 1992. ”Jag behöll det för att det påminde mig om var jag kom ifrån.”

Åren för medborgerliga rättigheter

Tyvärr var det fortfarande ont om arbete i Mississippi, trots att medborgarrättsepoken började ta fart. Med en utbildning från åttonde klass hade Blackwell inget annat val än att välja vilken möjlighet som helst som dök upp. Eftersom överlevnaden krävde det, berättade hon 1977 för Ebony: ”Jag hackade bomull rakt uppför vägen där för tre dollar om dagen”. Men detta jobb i en återvändsgränd varade inte länge. Medborgarrättsepoken var i antågande, och möjligheter till avancemang skulle snart följa. Några månader efter att Blackwell börjat arbeta på bomullsfälten kom en inflytelserik organisation vid namn Student Non-Violent Coordinating Committee (SNCC) till Mississippi.

SNCC hade bildats 1960 med hjälp av dr Martin Luther King. Den hade bildats för att arbeta för medborgerliga rättigheter i den djupa södern, och hade kommit till på Shaw

I korthet…

Född den 18 mars 1933 i Lula, Mississippi. Två äktenskap. En son. Utbildning: Magisterexamen i regional planering från University of Massachusetts, 1983.

Karriär: Nyckelorganisatör, Mississippi Freedom Democratic Party, 1964.China People’s Friendship Association, 1977-1983; vald till borgmästare i Mayersville, 1976-; fick staden inkorporerad, 1976; utsedd av president Carter till USA:s nationella kommission för barnets internationella år, 1979; vice ordförande för Mississippis demokratiska parti, 1976-80; inrättade ett utbytesprogram för borgmästare mellan USA och Kina, 1984-; nationell ordförande för National Conference of Black Mayors, 1990-92.

Pengar: Southern Christian Leadership Award, 1990; Institute of Politics Fellow, John F. Kennedy School of Government, Harvard University, 1991; MacArthur Foundation Genius Grant, 1992; APA leadership award for elected official, 1994.

Adresser: Kontor: Office- Office of the Mayor, PO Box 188, Mayersville, MS 39001.

Universitetet i Raleigh, North Carolina, efter en sittstrejk vid en lunchrestaurang i Greensboro, som hade vägrat att servera svarta. Från början fokuserade SNCC på att rekrytera rättslösa afroamerikaner som inte var medvetna om hur politisk handling kunde hjälpa dem att få ett lyckligare och mer produktivt liv.

SnCC lärde sig mycket av den väletablerade Southern Christian Leadership Conference, som den hade sprungit ur, och det tog bara ett år för SNCC att organisera Freedom Rides, där bussar skickades över delstatsgränserna i sydstaterna med svarta och vita passagerare för att testa de segregerade lagarna för resor mellan delstaterna. Dessutom gjorde bussarna en poäng av att stanna vid segregerade lunchrestauranger för att be om service som orättvist nekades dem.

Dessa modiga kampanjer var inte SNCC:s enda initiativ i deras målmedvetna strävan att uppnå jämlikhet för afroamerikaner. I ett annat livsviktigt initiativ försökte SNCC-arbetarna övertyga de svarta i sydstaterna om att registrera sig som röstberättigade, så att regeringen skulle lyssna på deras vädjanden om bättre skolor, jobb, asfalterade gator och avloppssystem.

Visst sökte de upp människor i samhället som kunde lära sina medmänniskor i Mississippi om betydelsen av deras politiska dagordning.

Blackwells första möte med gruppen skedde i kyrkan en söndag, strax efter att hon hade avslutat undervisningen i söndagsskolan. Imponerad av hennes maxim ”Gud hjälper dem som hjälper sig själva” övertalade en av representanterna henne att börja arbeta med SNCC. Hon behövde inte övertygas särskilt mycket, men upptäckte att politiskt engagemang medförde ett högt pris: ”1964 var sista gången som de lät oss hugga av, för vi började prata om frihet”, förklarade hon för Ebony 1977. ”När jag var här ute och bad folk att registrera sig för att rösta lät de mig inte gå tillbaka till fälten. ” Eftersom hon lämnades utan fast inkomst och nekades socialbidrag i sällskap med alla svarta i Mississippi, upplevde hon livet som en ständig kamp för överlevnad.

Men inte ens denna motgång gjorde henne orolig. ”Vi hade en trädgård, folk gav oss en gryta med bönor”, mindes hon senare. ”SNCC skulle skicka oss 11 dollar varannan vecka. Min man arbetade tre månader om året för arméns ingenjörskår, då köpte vi massor av konserver.”

Ett betydligt mer olycksbådande visitkort lämnades av Ku Klux Klan. Blackwell hittade en gång ett brinnande kors på sin gräsmatta och lärde sig därefter att sova oregelbundet för att slippa skadas. Hon deltog också i en andra konfrontation med Klanen, som hon livfullt beskrev i en publikation kallad Rural Development Leadership Network News. ”En gång stod jag i Natchez, Mississippi och berättade för folk att de hade rätt att registrera sig för att rösta, och Klanen omringade kyrkan. Jag meddelade diakonerna ….. Det första Klanen visste var att diakonerna omringade dem. Klanen står där ute med sina lakan viftande. Och diakonerna stod med sina grejer som viftade, vilket var vapnen … och det dröjde inte länge innan vi inte hade någon Klan … och vi stod fortfarande där och berättade för folk att ”ni har rätt att registrera er för att rösta”.

Mississippianer som var tillräckligt modiga för att riskera Klanvåld för att få privilegiet att stå upp för sina rättigheter fick ofta finna sig i att det fanns ännu fler vägspärrar i deras väg när de faktiskt anlände till länskansliets kontor för att registrera sig. De mer rasistiska bland dessa byråkrater såg till att registreringsprocessen blev så stressig som möjligt genom att ställa frågor om delstatens författning som förbryllade de mindre välutbildade bland de blivande väljarna, som sedan kunde förvägras möjligheten att göra sin röst hörd. Dessutom backades de ofta upp i sin mobbning av beväpnade män som satt utanför registreringsbyggnaden i pickup-bilar.

Nåväl tappade Blackwell inte modet. Fast engagerad i SNCC:s mål för väljarregistrering lärde hon sig gatu-smarta sätt att visa hur viktigt det kunde vara att rösta. ”I början av rörelsen bad vi inte folk att registrera sig för att rösta”, minns hon i en intervju med Essence 1985, ”Vi talade om politisk utbildning kring de frågor och tjänster som de var intresserade av. Vi talade om att de skulle få en politisk utbildning om de frågor och tjänster som de var intresserade av. Om kvinnor är intresserade av barnomsorg så arbetar vi med det.” I ett annat smart drag började hon också komplettera sin utbildning i åttonde klass genom att läsa svart historia och följa råden från de förebilder för medborgerliga rättigheter som var aktiva på den tiden, såsom Fannie Lou Hamer, en kvinna från landsbygden i Mississippi som hon själv hade blivit en ledare i kampen för medborgerliga rättigheter.

I sitt arbete tillsammans med Hamer blev Blackwell en entusiastisk grundare av Mississippis Demokratiska Frihetsparti, som bildades under valåret 1964 för att utmana det vita, uteslutande demokratiska partiet. Den här gången var det lite lättare att få stöd, för partiets agenda innehöll två kraftfulla uppdrag: att införa lagar som förhindrade svarta barns anställning som andelsjordbrukare och att inrätta svarta skolor som i likhet med sina segregerade vita motsvarigheter skulle undervisa i matematik och naturvetenskap.

Efter veckor av länskonvent valdes 64 svarta delegater och fyra vita ut för att åka till Demokraternas nationella konvent i Atlantic City, New Jersey. De lyckades inte avsätta det demokratiska partiet, men de fick ett rampljus som visade sig vara avgörande för antagandet av både Civil Rights Act från 1964, som förbjöd diskriminering i arbetslivet, och Voting Rights Act från året därpå. De fick också värdefull erfarenhet av hur man framgångsrikt samlar stöd från gräsrötterna; de hade gett alla intresserade svarta amerikaner sin första chans någonsin att delta i politisk handling, och de hade fått reda på hur långt politisk handling kunde föra dem när det gällde att utmana det existerande politiska systemet.

En rutinerad aktivist

Inom fem år efter sin ankomst till Mississippi hade Blackwell blivit en rutinerad aktivist. År 1967 var hon med och grundade Mississippi Action Community Education, en organisation för samhällsutveckling som hjälpte distrikt att inkorporeras som städer. Genom inkorporeringen kunde de fastställa sina geografiska gränser så att de kunde få en juridisk identitet – en viktig fördel när de ville ha statlig hjälp med att installera gatubelysning eller elektricitet. Inkorporering gav också invånarna i en stad möjlighet att sköta sitt hem som de ville, ordna sin ekonomi, sina styresformer och sina skolor på vilket lämpligt sätt som helst, så länge de följde delstatens lagar.

I början av 1970-talet började Blackwell arbeta för National Council of Negro Women, som använde sig av det nyligen införda Department of Housing and Urban Development’s Turnkey 3 Plan för att bygga välbehövliga bostäder för låginkomsttagare. I planen förväntade man sig att husägarna skulle reparera, underhålla och sköta trädgården för varje fastighet, och dessa aktiviteter betraktades i planen som ”svettigt eget kapital” som räknades in i en handpenning. Som helhet var det ett sofistikerat och nytt koncept som krävde betydande samordning. Blackwell var en utmärkt organisatör och reste runt i landet för att samla lokala grupper för att tillhandahålla bostäder, med pengar från HUD och Ford Foundation. De första 200 bostäderna sattes upp i Gulfport, Mississippi, ytterligare 86 följde i St Louis, Missouri, 436 i Dallas och 1 000 i Puerto Rico.

Her Honor, the Mayor

År 1976 gav Blackwells erfarenheter från National Council of Negro Women en fin belöning när hon blev borgmästare i Mayersville och därmed Mississippis första svarta kvinnliga borgmästare. Hon blev snart medveten om att hennes jobb skulle innebära många utmaningar eftersom stadens 500 invånare inte hade några asfalterade gator, inget vattensystem, ingen polisstyrka och inga anständiga bostäder.

Hennes första steg var att få staden inkorporerad så att federala pengar kunde begäras för att tillhandahålla dessa livsviktiga tjänster. Eftersom Blackwell hade personlig kännedom om de byråkratiska steg som krävdes tog hon gärna emot utmaningen att förhandla med både delstatliga och federala myndigheter. Inom ett par år hade hon uppnått sitt mål: Mayersville hade nu asfalterade gator, ett avloppssystem och gatubelysning, även om stadens årliga budget på 30 000 dollar helt enkelt inte räckte till för att inkludera en polisstyrka.

Nästan ansökte hon om ett federalt bidrag för att kunna bygga ett bostadsområde. Regeringen skickade gärna pengarna, men kostnaden för marken visade sig vara så dyr att det inte fanns några medel kvar för att bygga. Blackwells personliga dröm om bostäder för äldre och handikappade fick läggas på is, och pengarna fick skickas tillbaka – minus 50 000 dollar som hon behöll till en välbehövlig brandbil som ingick i det ursprungliga projektet.

Andra åtgärder visade sig vara mer hållbara, t.ex. det unika arrangemanget där livsmedel som kyckling, korv, grönsaker och frukt köps in i lösvikt i samarbete med andra städer, för att sedan packas i stora lådor i familjestorlek för familjekonsumtion. Familjerna kan köpa så många lådor de behöver för 14 dollar styck, men måste också lägga ner två timmars barnpassning, packa lådor eller besöka äldre för varje låda de köper.

Förvärvad masterexamen

Trots de krav som ställdes i samband med sin befattning var Blackwell redan från början av sin tjänstgöring fullt medveten om att hon behövde meriter för att ge sig själv trovärdighet hos andra borgmästare i hela landet. Hon hade inte råd att återvända till skolan, så hon ansökte om ett stipendium från National Rural Fellows Program. Den 50-åriga Blackwell, som valdes ut bland 100 sökande, började vid University of Massachusetts i Amherst 1982 och gick ut ett år senare med en magisterexamen i regional planering.

John Mullin, som var chef för avdelningen för landskapsarkitektur och regional planering under Blackwells studietid, mindes hennes raska effektivitet väl. Särskilt en händelse hade imponerat på honom. Efter att ha berättat för klassen att lokalsamhällen hade rätt till tekniskt stöd från regionala planeringsorganisationer, noterade han att Blackwell hade väntat på pausen och sedan omedelbart ringt sin assistent i Mississippi för att försäkra sig om att den berörda myndigheten gjorde sitt jobb för Mayers-ville, Mississippi. Elva år senare berättade Mullin för Planning Magazine: ”Det var ganska anmärkningsvärt. Det var kunskap, syntes och handling, allt på 15 minuter.”

1990 valdes borgmästare Blackwell till ordförande för National Conference of Black Mayors, en grupp som då bestod av 321 medlemmar, varav 75 var kvinnor. NCBM är en Atlanta-baserad organisation som grundades 1974 och hjälper sina medlemmar att sköta sina kommuner mer effektivt. Teknisk hjälp är tillgänglig för dem som behöver det, tillsammans med innovativa idéer för administration, plus ett användbart nätverk av andra politiskt motiverade borgmästare i många delar av världen, inklusive Kina, Syd- och Centralamerika, Afrika och Karibien.

Den internationella förbindelsen var ett värdefullt tillskott, som hon själv hade hjälpt till att initiera. Hon hade gjort sin första resa till Kina 1973, strax efter det att president Nixons besök hade öppnat dörren för en relation mellan Peking och Washington D.C. På begäran av skådespelerskan Shirley MacLaine, en vän från hennes tid som medborgarrättskvinna, hade hon sedan hjälpt till att grunda U.S.-China People’s Friendship Association, som hade gjort det möjligt att lära sig mer om vanliga kinesers liv. Nu, med 15 resor till Kina bakom sig, banade hon väg för ett amerikanskt besök av borgmästare från flera kinesiska städer.

En rättvis belöning

År 1992 började världen känna igen Unita Blackwells namn. I mars deltog hon i en konferens för Children’s Defense Fund i Atlanta, där hon gav sin syn på barnomsorgssystemets missförhållanden på både nationell och lokal nivå. ”Ni är sjuka och ni behöver en läkare”, var hennes skarpa sammanfattning, enligt Atlanta Journal/Atlanta Constitution av den 8 mars. Några månader senare fick hon ett Genius Award av John & Catherine MacArthur Foundation i Chicago. Eftersom MacArthur-stiftelsen delar ut denna utmärkelse på grundval av en nominering snarare än en ansökan, var hon mycket glad över att vara med bland de 33 mottagarna. Hon kunde öka sin årslön på 6 000 dollar med hela 350 000 dollar, en rättvis belöning för en livstid av sparsamt liv och hårt arbete.

Men även om pengarna gjorde det möjligt för henne att lägga undan sparpengar för sitt barnbarns utbildning, var det mycket viktigare än de ekonomiska vinsterna att uppfylla en personlig dröm som hade legat på is sedan början av 1970-talet, nämligen att bygga bostäder i tegelstenar för de mindre lyckligt lottade av Mayersvilles 500 invånare. År 1992 fanns det sex enheter i tre separata bostadsområden: en anläggning med 20 enheter för äldre och funktionshindrade samt två byggnader med 16 enheter med subventionerade bostäder, en för äldre och en för familjer.

Källor

Böcker

Williams, Juan, Eyes on the Prize: America’s Civil Rights Movement, Penguin, 1987.

Elliot, Jeffrey M. och Sheikh R. Ali, The State and Local Government Political Dictionary, ABC-CLIO, 1988, s. 200-241.

Lanker, Brian, I Dream a World, Stewart, Tabori & Chang, 1989, s. 50.

Weisbrot, Robert, Freedom Bound: A History of America’s Civil Rights Movement, Norton, 1990.

Mills, Kay, This Little Light of Mine, Dutton, 1992, s. 26.

Hine, Darlene Clark, Ed. Facts on File Encyclopedia of Black Women in America, Facts on File, Inc. 1997, s. 49.

Periodika

Atlanta Journal/Atlanta Constitution, 8 mars 1992, s. D7; 16 juni 1992, s. D1.

Chicago Tribune, 5 juli 1992, 4 februari 1994.

China Today, januari 1994, s. 29.

Christian Science Monitor, 18 januari 1991, s. A14.

Ebony, december 1977, s. 53.

Essence, maj 1985, s. 113.

Los Angeles Times, 2 augusti 1992.

New York Times, 17 juni 1992, s. A18.

Planering, mars 1994, s. 18.

Rural Development Leadership Network News, n.d.

-Gillian Wolf

.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.