artnet.com Magazine Reviews – The Chimeras of Unica Zurn

The Chimeras of Unica Zurn
av Valery Oisteanu
”Unica Zürn: Under 1960-talet, när hon var i medelåldern, gjorde den tyska målaren och författaren Unica Zürn (1916-1970) en serie psykologiskt intensiva linjeteckningar som kombinerar surrealistisk automatism med Outsider Art-manin och en viss rest av samtida experiment med psykedeliska droger. Verken är erotiska och tranceliknande och skildrar fantastiska chimärer, bisarra varelser med dubbla ansikten som representerar multiplikationer av henne själv, antingen upprepade över sidan eller placerade i intrikata drömlandskap med mystiska djur och utomvärldsliga växtformer.

Zürns liv låter lite som en freudiansk fallstudie. Hon växte upp i en välbärgad familj i Berlin i Weimar, omgiven av exotiska föremål som samlades in av hennes far, en kavalleriofficer stationerad i Afrika, som också var en ivrig resenär och författare. Zürn var själv utrustad med en livlig fantasi och utvecklade, kanske inspirerad av ödipala längtan, ett rikt inre fantasiliv som framgår av hennes senare teckningar.

Som ung kvinna fick Zürn anställning som redaktör vid det tyska nationella filmbolaget och var förmodligen omedveten om nazismens fasor fram till 1942, då hon av en slump hörde ett underjordiskt radioreportage om koncentrationslägren och deras fasor – ett avslöjande som gjorde att hon blev psykologiskt omotiverad. Hon gifte sig under kriget, fick två barn och skilde sig sedan, och hennes man fick vårdnaden om deras barn. År 1949 var Zürn ensam och förtjänade en marginell tillvaro som journalist.

Hennes liv förändrades 1953 när hon träffade den tyska surrealistiska konstnären Hans Bellmer i Paris. Deras vägar korsades vid öppnandet av en utställning med hans verk på Maison de France på Kufurstendamm i Berlin, och det var ”galet kärleksfullt” från början. Zürn emigrerade till Paris för att leva med Bellmer och blev hans medarbetare och musa. Bellmer diskuterar deras ovanliga förhållande i sin avslöjande bok Petit trait de l’inconscient physique ou anatomie de l’image, som publicerades 1957.

I slutet av 50-talet övergick Bellmer från att använda dockor som modeller till riktiga kvinnor. Poeten Nora Mitrani öppnade sina ben för honom medan han tvångsmässigt fotograferade hennes könsorgan, och Zürn lade sin nakna överkropp i en stram bindning som förvandlade hennes kropp till ett slags ”mänsklig rullstek”. När ett verk från den sistnämnda serien, ett fotografi av Zürn bunden på en säng, dök upp på omslaget till Le Surrealisme, mme 1958, rekommenderade den skenbart kannibalistiska bildtexten: ”Förvara på ett svalt ställe”. Konstnären förklarade dessa sadomasochistiska bilder som ”förändrade köttlandskap”.

Zürn blev medlem av den surrealistiska kretsen i Paris, där Breton, Man Ray och framför allt Henri Michaux ingick. Michaux, som var poet och målare, hade tagit meskalin som en del av sin personliga forskning om det mänskliga medvetandet. År 1957 ledde Zürns deltagande i dessa experiment till den första av vad som skulle komma att bli en rad psykiska kriser, varav hon dokumenterade några i sina skrifter. Enligt Zürns egen berättelse utlöste hennes ödesdigra möte med Michaux början på den psykiska sjukdom som plågade de sista 13 åren av hennes liv.

Hon diagnostiserades som schizofren och genomgick periodvis sjukhusvistelse i Berlin, Paris och La Rochelle. Många av de teckningar som visas på Ubu gjordes under dessa institutionaliseringar. Dessutom kan Bellmer ha känt sig hotad av Zürns romantiska känslor för Michaux, och hans svartsjuka förvärrade hennes instabilitet ytterligare.

Trots dessa svårigheter fortsatte Zürn att delta i surrealisternas arbete i Paris, ställde ut på Galerie Le Soleil dans la Tte och deltog i den internationella surrealistiska utställningen 1959, som ägnades åt ”eros” på Galerie Daniel Cordier. Men hon var lika känd för sina skrifter, bland annat Hexentexte, en bok med anagram från 1954, och två kraftfulla psykologiska berättelser, Sombre Spring (1969) och Jasmine Man, som publicerades postumt 1971 med en frontbild av Bellmer.

Med så provocerande rader som: ”Vem vet om inte skelettet ikväll kommer att klättra längs murgröna upp till hennes fönster och krypa in i hennes rum?”. Somber Spring är en självbiografisk roman som ”läser mer som en exorcism än som en memoar”, enligt omslagsanteckningarna. Boken, som skildrar en ung kvinnas samtidiga introduktion till både sex och psykisk sjukdom, berör Zürns olika besattheter: den idealiserade, exotiska fadern, den föraktliga, orena modern och en orolig flickas ”masochistiska fantasier och onanistiska ritualer.”

På 1960-talet experimenterade Zürn med den surrealistiska ”automatiska” teckningstekniken och fördjupade sig i djupet av dolda innebörder som hon hittade i kryptiska anagram och tillfälliga korrespondenser. Hennes alltmer frekventa skildringar av aggressiva varelser och obeboeliga platser vittnar dock om en pågående psykisk sjukdom, som slutligen ledde till hennes självmord. I ett brev från 1964 till Gaston Ferdiere – den franske psykiater som var Antonin Artauds och Zürns läkare – erkänner Bellmer det märkliga sätt på vilket hans kamrats ohälsa överfördes till hans egen kropp och bidrog till hans beroende av alkohol.

Alla hennes verk som visas på Ubu Gallery gjordes under denna intensivt produktiva period, som präglades av Zürns försämrade mentala hälsa och upplösningen av hennes relation med Bellmer. Hennes självmord 1970 (som i efterhand förutspåddes i Jasmine Man) inträffade när hon var på fem dagars ledighet från ett mentalsjukhus. Ovillig att ta itu med sin försämrade psykiska sjukdom och förtvivlad över sin relation med Bellmer, som var delvis förlamad och sängliggande efter en stroke, hoppade Zürn i döden från fönstret i Bellmers lägenhet i Paris den 10 oktober. 19, 1970 (se Sue Taylors biografi Hans Bellmer, The Anatomy of Anxiety, utgiven av MIT Press 2000).

Efter en lång sjukdom dog Hans Bellmer av blåscancer den 24 februari 1975 och begravdes bredvid Zürn på Père Lachaise-kyrkogården i Paris. Deras gemensamma marmorgrav är markerad med en plakett med de ord som Bellmer skrev till Zürns begravningskrans fem år tidigare: ”Min kärlek kommer att följa dig in i evigheten.”

VALERY OISTEANU är konstnär och författare i New York.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.