Blackwell, Unita 1933-

Primarul din Mayersville, Mississippi

Anii drepturilor civile

Un activist cu experiență

Onoarea ei, primarul

Câștigătorul masteratului

O recompensă justă

Surse

„Nu aveam nicio idee că schimbăm întregul viitor politic al Americii”, a declarat Unita Blackwell, privind înapoi la marșurile pasionale pentru drepturile civile de la începutul anilor 1960.”Mergeam pentru că nu aveam pantofi pentru copiii noștri și case decente în care să stăm și pur și simplu viața de zi cu zi pe care ne-o doream.”

Acestea au fost motive suficiente pentru ca Blackwell să lupte pentru ea însăși, chiar dacă a fost aruncată în închisoare de peste 70 de ori și și-a câștigat onoarea dubioasă de a i se pune o cruce în flăcări pe peluză de către Ku Klux Klan. Ea s-a străduit să îmbunătățească locuințele pentru comunitățile sărace de negri din tot sudul profund al Americii, unde încă înfloreau rămășițele ideilor de dinainte de Războiul Civil despre superioritatea albilor, și a abordat problemele legate de încorporarea unui orășel din Mississippi, astfel încât cei 500 de locuitori să se poată bucura de facilități precum iluminatul stradal, drumuri asfaltate și un sistem de canalizare.

A realizat toate acestea cu o educație de clasa a opta, care nu a fost mărită până când Blackwell nu a împlinit 50 de ani.

Unita Blackwell s-a născut în Lula, Mississippi, în timpul perioadei sumbre a Marii Depresiuni. Locurile de muncă erau rare pentru toți americanii; pentru părinții lui Blackwell, care lucrau în sistem sharecropper, securitatea era atât de rară încât familia a trăit ca niște nomazi, migrând între Arkansas, Mississippi și Tennessee în căutarea unui loc de muncă suficient de bine plătit pentru a-i hrăni.

Tipat de un stagiu petrecut în Florida ca decojitor de roșii, stilul de viață în derivă al lui Blackwell a durat până la vârsta adultă. Era o mamă tânără, în vârstă de aproape 30 de ani, în 1962, când s-a stabilit, în sfârșit, în Mayersville, Mississippi. Prima ei casă a fost o baracă cu trei camere. Mai târziu, Blackwell a construit o casă modernă din cărămidă, dar a văzut toate motivele întemeiate pentru a păstra intactă cocioaba originală. „Îi sunt recunoscătoare lui Dumnezeu pentru această casă”, a declarat ea pentru Chicago Tribune, în 1992. „Am păstrat-o pentru că îmi amintește de locul de unde am venit.”

Anii drepturilor civile

Deși epoca drepturilor civile era la început, munca era încă rară în Mississippi. Cu o educație de clasa a opta, Blackwell nu avea de ales decât să opteze pentru orice oportunitate se ivea. Pentru că supraviețuirea o cerea, ea a declarat pentru Ebony în 1977; „Am tăiat bumbac chiar în susul drumului, acolo, pentru 3 dolari pe zi”. Totuși, această slujbă fără ieșire nu a durat mult timp. Începuse epoca drepturilor civile, iar oportunitățile de avansare urmau să apară în scurt timp. La câteva luni după ce Blackwell a început să lucreze în câmpurile de bumbac, o organizație influentă numită Comitetul de Coordonare Non-Violentă a Studenților (SNCC) a venit în Mississippi.

SNCC fusese înființat în 1960, cu ajutorul lui Dr. Martin Luther King. Formată cu scopul de a lucra pentru drepturile civile în sudul profund, aceasta luase ființă la Shaw

Într-o privire…

Născută la 18 martie 1933, în Lula, Mississippi. Două căsătorii. Un fiu. Studii: Master în planificare regională la Universitatea din Massachusetts, 1983.

Carieră: Organizator cheie, Partidul Democrat al Libertății din Mississippi, 1964; președinte național al U.S.A.China People’s Friendship Association, 1977-1983; ales primar al orașului Mayersville, 1976-; a făcut ca orașul să fie încorporat, 1976; numit de președintele Carter în Comisia Națională a SUA pentru Anul Internațional al Copilului, 1979; vicepreședinte al Partidului Democrat din Mississippi, 1976-80; a înființat Programul de schimb al primarilor între SUA și China; 1984-; președinte național al Conferinței Naționale a Primarilor Negri, 1990-92.

Recompense: Southern Christian Leadership Award, 1990; Institute of Politics Fellow, John F. Kennedy School of Government, Universitatea Harvard, 1991; MacArthur Foundation Genius Grant, 1992; APA leadership award for elected official, 1994.

Adrese: Birou- Biroul primarului, PO Box 188, Mayersville, MS 39001.

Universitatea din Raleigh, Carolina de Nord, după un sit-in la un ghișeu de prânz din Greensboro, care refuzase să servească negrii. Încă de la începuturile sale, SNCC s-a concentrat pe recrutarea afro-americanilor lipsiți de drepturi, care nu erau conștienți de modul în care acțiunea politică îi putea ajuta să aibă o viață mai fericită și mai productivă.

Învățând foarte mult de la Southern Christian Leadership Conference (Conferința conducerii creștine din sud), bine stabilită, din care se desprinsese, SNCC a avut nevoie de doar un an pentru a organiza Freedom Rides (Călătoriile pentru libertate), în care autobuze au fost trimise peste granițele statelor din sud cu pasageri albi și negri pentru a testa legile de segregare a călătoriilor interstatale. Mai mult decât atât, autobuzele au ținut să oprească la mesele de prânz segregate pentru a cere serviciul care le era refuzat în mod nedrept.

Aceste campanii curajoase nu au fost singura inițiativă a SNCC în efortul lor hotărât de a obține egalitatea pentru afro-americani. Într-o altă acțiune de importanță vitală, lucrătorii SNCC au încercat să-i convingă pe negrii din sud să se înscrie pe listele de vot, pentru ca guvernul să țină cont de rugămințile lor pentru școli mai bune, locuri de muncă, străzi asfaltate și sisteme de canalizare.

În mod înțelept, ei au căutat oameni din comunitate care să-i învețe pe concetățenii lor din Mississippi despre importanța agendei lor politice.

Prima întâlnire a lui Blackwell cu grupul a avut loc în biserică, într-o duminică, imediat după ce terminase de predat o clasă de școală duminicală. Impresionată de maxima ei „Dumnezeu îi ajută pe cei care se ajută singuri”, unul dintre reprezentanți a convins-o să înceapă să lucreze cu SNCC. Nu a avut nevoie de prea multă convingere, dar a descoperit că implicarea politică avea un preț greu de plătit: „1964 a fost ultima dată când ne-au lăsat să tăiem, pentru că ne-am dus să vorbim despre libertate”, a explicat ea pentru Ebony, în 1977. „Când eram aici și îi rugam pe oameni să se înregistreze pentru a vota, nu m-au lăsat să mă întorc pe câmp. ” Pentru că a rămas fără un venit stabil și i s-au refuzat plățile de ajutor social, în compania tuturor negrilor din Mississippi, viața ei a fost o luptă continuă pentru supraviețuire.

Și totuși, nici măcar acest eșec nu a tulburat-o. „Aveam o grădină; oamenii ne dădeau o oală de fasole”, și-a amintit ea mai târziu. „SNCC trebuia să ne trimită 11 dolari la fiecare două săptămâni. Soțul meu a lucrat trei luni pe an pentru Corpul de ingineri al armatei, atunci cumpăram o mulțime de conserve.”

O carte de vizită mult mai sinistră a fost lăsată de Ku Klux Klan. Blackwell a găsit odată o cruce arzând pe peluza ei, iar după aceea a învățat să doarmă agitat, pentru a scăpa de rănire. De asemenea, a luat parte la o a doua confruntare cu Klanul, pe care a descris-o în mod viu într-o publicație numită Rural Development Leadership Network News. „Odată, stăteam în Natchez, Mississippi, spunându-le oamenilor că au dreptul să se înregistreze pentru a vota, iar Klanul a înconjurat biserica. Am dus vestea la diaconi ….. Primul lucru pe care l-a știut Klanul a fost că diaconii îi înconjurau. Klanul stătea acolo cu cearșafurile fluturând. Iar Diaconii stăteau cu lucrurile lor fluturând, care erau armele… și nu a trecut mult timp până când nu am mai avut Klan… și noi încă stăteam acolo spunându-le oamenilor ‘Aveți dreptul să vă înregistrați pentru a vota.”

Missississippienii suficient de curajoși pentru a risca violența Klanului pentru privilegiul de a-și apăra drepturile s-au trezit adesea cu și mai multe obstacole în calea lor atunci când au ajuns efectiv la biroul secretarului județului pentru a se înregistra. Cei mai rasiști dintre acești birocrați se asigurau că procesul de înregistrare era cât se poate de stresant, punând întrebări despre constituția statului care îi derutau pe cei mai puțin educați dintre viitorii alegători, cărora li se putea refuza apoi posibilitatea de a-și face auzită vocea. În plus, aceștia erau adesea susținuți în acțiunile lor de intimidare de bărbați înarmați, care stăteau în fața clădirii de înregistrare în camionete.

Cu toate acestea, Blackwell nu și-a pierdut curajul. Angajată cu fermitate față de obiectivele de înregistrare a alegătorilor ale SNCC, ea a învățat modalități inteligente de stradă de a arăta cât de important poate fi votul. „În prima parte a mișcării, nu le ceream oamenilor să se înregistreze pentru a vota”, și-a amintit ea, într-un interviu acordat în 1985 revistei Essence, „Vorbeam despre educație politică în jurul problemelor și serviciilor de care erau interesați. Dacă femeile sunt interesate de îngrijirea copiilor, atunci lucrați la asta.” Într-o altă mișcare inteligentă, ea a început, de asemenea, să își sporească educația din clasa a opta citind istoria negrilor și urmând sfaturile modelelor de drepturi civile active la acea vreme, cum ar fi Fannie Lou Hamer, o femeie din mediul rural din Mississippi, ca și ea, care a devenit un lider în lupta pentru drepturile civile.

Lucrând alături de Hamer, Blackwell a devenit o fondatoare entuziastă a Partidului Democrat pentru Libertate din Mississippi, care a fost înființat în anul electoral 1964 pentru a contesta Partidul Democrat, format numai din albi. De data aceasta, câștigarea sprijinului a fost puțin mai ușoară, deoarece agenda partidului purta două misiuni puternice: stabilirea unor legi care să împiedice angajarea copiilor de culoare ca lucrători la cotă-parte și înființarea de școli pentru negri care, la fel ca și în cazul omologilor lor albi segregați, să predea matematică și științe.

După săptămâni de convenții județene, 64 de delegați de culoare și patru albi au fost aleși pentru a merge la Convenția Națională Democrată din Atlantic City, New Jersey. Aceștia nu au reușit să desființeze Partidul Democrat, dar și-au câștigat un loc în lumina reflectoarelor, care s-a dovedit a fi crucial pentru adoptarea atât a Legii drepturilor civile din 1964, care interzicea discriminarea la angajare, cât și a Legii drepturilor de vot din anul următor. De asemenea, au dobândit o experiență valoroasă în ceea ce privește modul de a obține cu succes sprijin de la bază; au oferit tuturor americanilor de culoare interesați prima lor șansă de a participa la acțiuni politice și au aflat cât de departe îi poate duce acțiunea politică în contestarea sistemului politic existent.

Un activist experimentat

În cinci ani de la sosirea sa în Mississippi, Blackwell a devenit un activist experimentat. În 1967, ea a co-fondat Mississippi Action Community Education, o organizație de dezvoltare comunitară care a ajutat districtele să se încorporeze ca orașe. Încorporarea le-a permis să își stabilească granițele geografice, astfel încât să aibă o identitate juridică – un avantaj important atunci când doreau ajutor guvernamental pentru a instala iluminatul stradal sau electricitate. De asemenea, încorporarea le dădea locuitorilor oricărui oraș șansa de a-și administra căminul așa cum credeau de cuviință, organizându-și finanțele, mijloacele de guvernare și școlile în orice mod potrivit, atâta timp cât respectau legile statului.

La începutul anilor 1970, Blackwell a început să lucreze pentru Consiliul Național al Femeilor Negre, care folosea Planul „la cheie 3” al Departamentului pentru Locuințe și Dezvoltare Urbană, recent introdus, pentru a construi locuințe pentru persoanele cu venituri mici, atât de necesare. Așteptând de la proprietarii de locuințe să repare, să întrețină și să asigure îngrijirea grădinii pentru fiecare proprietate, Planul considera aceste activități drept „capital de transpirație” care conta pentru plata unui avans. Luat în ansamblu, a fost un concept sofisticat și nou, care a necesitat o coordonare considerabilă. Un organizator stelar, Blackwell a călătorit prin țară, reunind grupuri locale pentru a oferi locuințe, cu bani proveniți de la HUD și de la Fundația Ford. Primele 200 de unități au fost înființate în Gulfport, Mississippi, urmând alte 86 în St. Louis, Missouri, 436 în Dallas și 1.000 în Puerto Rico.

Omul ei, primarul

În 1976, experiența lui Blackwell în cadrul Consiliului Național al Femeilor Negre a fost răsplătită frumos când a devenit primarul orașului Mayersville și, astfel, prima femeie de culoare din Mississippi. Ea a devenit curând conștientă că slujba ei va implica multe provocări, deoarece cei 500 de locuitori ai orașului nu se bucurau de străzi asfaltate, de un sistem de apă, de o forță de poliție și de locuințe decente.

Primul ei pas a fost ca orașul să fie încorporat, astfel încât să poată fi solicitați bani federali pentru a furniza aceste servicii vitale. Având o cunoaștere personală a etapelor birocratice implicate, Blackwell a acceptat cu plăcere provocarea de a negocia atât cu guvernul de stat, cât și cu cel federal. În câțiva ani, ea și-a atins obiectivul: Mayersville se mândrea acum cu străzi asfaltate, un sistem de canalizare și iluminat public, deși bugetul anual de 30.000 de dolari al orașului pur și simplu nu se putea întinde pentru a include o forță de poliție.

În continuare, ea a solicitat o subvenție federală pentru a construi un ansamblu de locuințe. Guvernul a trimis cu plăcere banii, dar costul terenului s-a dovedit atât de scump încât nu au mai rămas fonduri pentru construcție. Visul personal al lui Blackwell de a oferi locuințe pentru bătrâni și persoane cu dizabilități a trebuit să fie pus în așteptare, iar banii au trebuit să fie trimiși înapoi – mai puțin 50.000 de dolari, pe care i-a păstrat pentru o mașină de pompieri de care avea mare nevoie și care făcea parte din proiectul inițial.

Alte măsuri s-au dovedit a fi mai durabile, cum ar fi aranjamentul unic în care alimente precum pui, cârnați, legume și fructe sunt cumpărate în vrac în cooperare cu alte orașe, apoi împachetate în cutii mari de dimensiuni familiale pentru consumul familiei. Familiile pot cumpăra câte cutii au nevoie, la prețul de 14 dolari fiecare, dar trebuie, de asemenea, să investească două ore de dădacă, de împachetare a cutiilor sau de apelare la bătrâni pentru fiecare cutie pe care o cumpără.

Master obținut

În ciuda cerințelor funcției sale, Blackwell a fost pe deplin conștientă, încă de la începutul mandatului său, că avea nevoie de acreditări pentru a-și oferi credibilitate în fața altor primari din întreaga țară. Nu își permitea să se întoarcă la școală, așa că a solicitat o bursă din partea National Rural Fellows Program. Selectată din 100 de candidați, Blackwell, în vârstă de 50 de ani, a intrat la Universitatea din Massachusetts la Amherst în 1982, ieșind un an mai târziu cu un masterat în planificare regională.

John Mullin, care a condus Departamentul de Arhitectură Peisagistică și Planificare Regională în timpul anilor de studenție ai lui Blackwell, își amintea bine de eficiența ei vioaie. Un incident, în special, îl impresionase. După ce a spus clasei că comunitățile locale aveau dreptul la asistență tehnică din partea organizațiilor de planificare regională, el a observat că Blackwell așteptase pauza, apoi îl sunase imediat pe asistentul ei din Mississippi pentru a se asigura că agenția respectivă își făcea treaba pentru Mayers-ville, Mississippi. Unsprezece ani mai târziu, Mullin a declarat pentru revista Planning: „A fost destul de remarcabil. A existat cunoaștere, sinteză și acțiune, toate într-o perioadă de 15 minute.”

În 1990, primarul Blackwell a fost ales președinte al Conferinței Naționale a Primarilor Negri, un grup format atunci din 321 de membri, dintre care 75 erau femei. Organizație cu sediul în Atlanta, fondată în 1974, NCBM își ajută membrii să își administreze municipalitățile mai eficient. Asistența tehnică este disponibilă pentru cei care au nevoie de ea, împreună cu idei inovatoare de administrare, plus o rețea utilă de alți primari motivați politic din multe zone ale lumii, inclusiv China, America de Sud și Centrală, Africa și Caraibe.

Conexiunea internațională a fost un plus valoros, pe care ea însăși a contribuit la inițierea ei. Extrem de bine călătorită și bine conectată în Europa, Africa și Asia la acea vreme, ea făcuse prima sa călătorie în China în 1973, la scurt timp după ce vizita președintelui Nixon deschisese ușa unei relații între Beijing și Washington, D.C. Apoi, la cererea actriței Shirley MacLaine, o prietenă din perioada drepturilor civile, ea ajutase la înființarea Asociației de prietenie populară SUA-China, care făcuse posibilă cunoașterea vieții chinezilor obișnuiți. Acum, cu 15 călătorii în China în spate, ea a deschis calea pentru o vizită americană a primarilor din mai multe orașe chineze.

O recompensă justă

În 1992, lumea a început să recunoască numele Unitei Blackwell. În martie, ea a participat la o conferință a Fondului de Apărare a Copiilor din Atlanta, unde și-a făcut simțită părerea despre relele sistemului de îngrijire a copiilor, atât la nivel național, cât și la nivel comunitar. „Sunteți bolnavi și aveți nevoie de un doctor”, a fost rezumatul ei tranșant, potrivit Atlanta Journal/Atlanta Constitution din 8 martie. Câteva luni mai târziu, a primit un premiu Genius din partea Fundației John & Catherine MacArthur din Chicago. Deoarece Fundația MacArthur acordă acest premiu prin nominalizare și nu prin cerere, ea a fost încântată să fie inclusă printre cei 33 de laureați. Ea a putut să-și mărească salariul anual de 6.000 de dolari cu 350.000 de dolari, o recompensă justă pentru o viață întreagă de viață frugală și muncă asiduă.

Dar, deși banii i-au permis să pună deoparte economii pentru educația nepotului ei, mult mai importantă decât câștigurile financiare a fost împlinirea visului personal care rămăsese în așteptare încă de la începutul anilor 1970 – locuințe din cărămidă pentru cei mai puțin norocoși dintre cei 500 de locuitori din Mayersville. Până în 1992, existau șase unități, în trei ansambluri de locuințe separate; o facilitate de 20 de unități pentru persoanele în vârstă și cu dizabilități, plus două clădiri de 16 unități de locuințe subvenționate, una pentru persoanele în vârstă, iar cealaltă pentru familii.

Surse

Cărți

Williams, Juan, Eyes on the Prize: America’s Civil Rights Movement, Penguin, 1987.

Elliot, Jeffrey M. și Sheikh R. Ali, The State and Local Government Political Dictionary, ABC-CLIO, 1988, p. 200-241.

Lanker, Brian, I Dream a World, Stewart, Tabori & Chang, 1989, p. 50.

Weisbrot, Robert, Freedom Bound: A History of America’s Civil Rights Movement, Norton, 1990.

Mills, Kay, This Little Light of Mine, Dutton, 1992, p. 26.

Hine, Darlene Clark, Ed. Facts on File Encyclopedia of Black Women in America, Facts on File, Inc. 1997, p. 49.

Periodice

Atlanta Journal/Atlanta Constitution, 8 martie 1992, p. D7; 16 iunie 1992, p. D1.

Chicago Tribune, 5 iulie 1992, 4 februarie 1994.

China Today, ianuarie, 1994, p. 29.

Christian Science Monitor, 18 ianuarie 1991, p. A14.

Ebony, decembrie, 1977, p. 53.

Essence, mai, 1985, p. 113.

Los Angeles Times, 2 august 1992.

New York Times, 17 iunie 1992, pag. A18.

Planning, martie 1994, p. 18.

Rural Development Leadership Network News, s.n.d.

-Gillian Wolf

Lasă un răspuns

Adresa ta de email nu va fi publicată.