Quand est-il acceptable de laisser aux enfants un héritage inégal ?

illustration de personnes se disputant une maison

« illustration de personnes se disputant une maison« 

Un plan de succession inégal peut sembler parfaitement logique sur le papier, mais les experts financiers pensent qu’il peut causer plus de problèmes qu’il n’en résout. Jens Magnusson/Getty Images

En apparence, c’est parfaitement logique. Pourquoi laisser autant d’argent à votre fille cadette, Sonia, une avocate spécialisée dans l’immobilier avec un salaire à six chiffres et sans enfant, qu’à votre fils aîné, Roberto, un bricoleur semi-employé avec quatre enfants et des dettes médicales ? Il a plus besoin de l’héritage qu’elle, non ?

C’est peut-être vrai maintenant, disent les professionnels de la planification financière, mais les situations peuvent changer et changent effectivement. Et même si un plan de succession inégal semble parfaitement logique sur le papier, il peut causer plus de problèmes qu’il n’en résout.

« À mon avis, les héritages inégaux peuvent être toxiques », dit Kent Schmidgall de Buckingham Strategic Wealth à Burlington, Iowa, dans un courriel, notant que Sonia et Roberto pourraient finir par échanger leurs places financièrement. « Ensuite, maman et papa meurent, condamnant les enfants à une vie de dîners de Thanksgiving douloureusement gênants. »

Une meilleure stratégie pour aider un enfant adulte en difficulté financière, dit Jack Rabuck de West Coast Financial à Santa Barbara, en Californie, est que les parents aident pendant qu’ils sont encore en vie d’une manière qui n’est pas un don pur et simple d’argent.

« Par exemple, leur accorder un prêt pour acheter une maison à un taux d’intérêt très bas, un prêt auquel ils ne seraient peut-être pas admissibles autrement », écrit Rabuck dans un courriel. « Cela permet d’équilibrer la balance sans certains des problèmes liés au fait de laisser plus à un enfant ou à l’autre. »

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Quand le favoritisme financier a du sens

Bien que la grande majorité des héritages soient distribués uniformément entre tous les enfants, les planificateurs financiers et successoraux s’accordent à dire qu’il existe quelques situations uniques dans lesquelles il pourrait être logique pour les parents de laisser différents types d’actifs à différents enfants ou de mettre de côté plus d’argent pour un enfant plutôt que les autres.

Marianela Collado de Tobias Financial à Plantation, en Floride, dit que l’une des situations les plus courantes est lorsqu’il y a une entreprise familiale, mais qu’un seul des enfants adultes veut en faire quelque chose.

« Habituellement, l’enfant qui a montré un intérêt pour la poursuite de l’entreprise familiale se verra laisser l’ensemble de l’entreprise, et il pourrait y avoir une égalisation des autres actifs entre les autres enfants », dit Collado, ajoutant que les choses peuvent se compliquer, cependant, si l’entreprise représente la majeure partie des actifs des parents.

Un autre exemple où un héritage inégal pourrait avoir du sens est si un enfant a été le principal soignant des parents dans leur vieillesse. Selon M. Collado, il n’est pas rare que l’enfant vivant le plus près des parents mette sa vie et sa carrière entre parenthèses pendant un certain nombre d’années pour les aider à plein temps. Dans ce cas, donner plus à l’aidant « compense » le sacrifice de temps et la perte de salaire, ce que la plupart des frères et sœurs comprendraient.

Le handicap est une autre raison courante de laisser plus d’argent à un enfant plutôt qu’aux autres, bien que les parents d’un enfant adulte handicapé doivent faire attention à la façon dont ils établissent leur succession.

Alexandra Baig dirige Companions on Your Journey, un service de planification financière pour les familles ayant des besoins spéciaux à Brookfield, Illinois. Elle explique que la plupart des adultes américains handicapés reçoivent des prestations par le biais de programmes gouvernementaux tels que Medicaid et Supplemental Security Income, mais pour être admissible à ces programmes, vous ne pouvez pas avoir de « ressources comptabilisables » dépassant 2 000 $.

« Si mon enfant adulte vit dans une maison et qu’il y a du personnel de soutien qui vient l’aider dans les activités de la vie quotidienne ou pour se rendre à un emploi, tout cela est payé par Medicaid », dit Baig. « Si mon enfant reçoit un héritage supérieur à 2 000 dollars, tout cela disparaît soudainement. »

La solution, selon Baig, est de créer un trust pour les besoins spéciaux. Au lieu de transmettre l’argent directement à l’enfant handicapé au décès du parent, il est versé dans une fiducie distincte qui n’est pas comptabilisée dans les actifs propres de l’enfant.

« Il pourrait y avoir des millions de dollars dans la fiducie et cela ne compterait toujours pas dans la limite de ressources de 2 000 $, parce que techniquement, ce n’est pas l’argent de l’enfant. La fiducie en est propriétaire », dit Baig.

Dans la plupart des cas, note Baig, laisser plus d’argent à un enfant handicapé est « libérateur » pour les autres frères et sœurs, car ils n’ont pas besoin de se sentir financièrement responsables de ses soins. De plus, étant donné que les personnes handicapées ont une espérance de vie plus courte, la fiducie peut facilement être transmise aux frères et sœurs survivants.

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Donner un coup de pouce à tout le monde

Tous les professionnels de la finance à qui nous avons parlé ont souligné que peu importe les particularités d’un plan successoral, la communication est essentielle. Et elle l’est d’autant plus dans les cas où les enfants recevront des biens inégaux ou différents dans leur héritage. Si Sonia apprend pour la première fois que Roberto reçoit plus d’argent de maman et papa lors de la lecture du testament, cela va créer beaucoup plus de stress, de confusion et de sentiments blessés. Et à ce moment-là, il est trop tard pour faire quoi que ce soit.

Bob Maloney est un conseiller financier et un planificateur successoral accrédité auprès de Squam Lakes Financial Advisors à Squam Lakes, New Hampshire. Il conseille à ses clients d’organiser une réunion de famille dans ses bureaux, où il expose le plan de succession des parents à leurs enfants adultes et ouvre le plancher aux questions.

« J’ai trouvé ces réunions de famille spectaculaires », dit Maloney. « Mais il y a encore des parents qui refusent de partager avec leurs enfants ce qu’est leur valeur nette financière. Ils estiment que les enfants n’ont pas le droit de le savoir avant leur mort. Je ne suis pas d’accord avec cela, mais ce n’est pas quelque chose que je conteste. Je pense qu’il y a énormément de valeur à faire savoir aux enfants ce qu’il faut prévoir. »

Une chose surprenante qui pourrait résulter de ces réunions est qu’un enfant aisé pourrait en fait se porter volontaire pour renoncer à sa part de l’héritage. Robert Schultz, associé chez Rollins Financial, Inc. à Atlanta, dit que les rares fois où il a vu des distributions inégales fonctionner, c’est lorsqu’un enfant bénéficiaire demandait que les parents soutiennent davantage les autres frères et sœurs.

« À mon avis, cela n’en vaut vraiment pas la peine à moins que le bénéficiaire qui recevra moins entame la conversation ou ait participé à de nombreuses discussions pour comprendre les raisons qui se cachent derrière tout cela », envoie Schultz par courriel.

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