Política e religião, 1640-1800

Em vésperas da Guerra Civil em 1642 havia muita simpatia pela causa realista no País de Gales. Mas os parlamentares também encontraram adeptos entre alguns proprietários de terras, como Robert Devereux, 3º Conde de Essex, e Thomas Myddelton, bem como entre indivíduos comprometidos com a causa puritana, como o escritor Morgan Llwyd e o zeloso soldado John Jones de Maesygarnedd. Foi principalmente nos condados fronteiriços e no Pembrokeshire, no entanto, que a influência puritana e os contactos comerciais serviram para ganhar apoio para a causa parlamentar. A imposição do poder parlamentar ao País de Gales e o sequestro da propriedade dos realistas causou ressentimento, e os missionários puritanos se viram trabalhando no que acreditavam ser um canto escuro da terra. A Lei para a Propagação do Evangelho no País de Gales (1650) estabeleceu uma autoridade coerciva que abrangia tanto a vida política como religiosa, mas a intervenção do Estado permaneceu em grande parte improdutiva.

Não obstante, o Interregno viu a formação de congregações dissidentes, que deveriam lançar as bases para algumas das influências duradouras da vida galesa moderna. Os mais radicais foram os Quakers, que, fazendo progressos particulares em Montgomeryshire e Merioneth, penetraram não só no território fronteiriço anglicizado, mas também no coração das regiões de língua galesa. Com a animosidade dos eclesiásticos e de outros dissidentes, eles foram reprimidos com uma severidade experimentada apenas pelos católicos romanos e forçados à emigração para a Pensilvânia, em grande número. Por outro lado, pequenas igrejas reunidas de congregacionistas e batistas, cuja teologia era calvinista e cuja crença e conduta pessoal eram regidas por um rigoroso código exposto em seu pacto eclesiástico, estabeleceram a tradição dissidente dentro das comunidades rurais e pequenas cidades.

No século XVIII o metodismo tornou-se uma nova e potente influência. Lançado por um movimento de avivamento de grande intensidade nos anos depois de 1735, o Metodismo foi sustentado dentro da igreja estabelecida por meio de sociedades locais e uma associação central. As influências combinadas do antigo Dissentimento e do novo Metodismo, contudo, acabaram por transformar a adesão religiosa do povo galês, em detrimento da igreja estabelecida. Embora servida por inúmeros homens de aprendizagem e devoção, entre eles Griffith Jones, cujas escolas circulantes contribuíram imensamente para o crescimento da alfabetização, a igreja foi atormentada pela pobreza e por uma liderança inadequada. Assim, a secessão metodista da igreja anglicana tornou inevitável o triunfo final da Inconformidade.

Método e Dissentimento não foram as únicas influências no trabalho no País de Gales do século XVIII. A resiliência de uma cultura nativa não mais capaz de depender de fontes tradicionais de patrocínio se mostrou num fervor patriótico para preservar uma herança cultural ameaçada pela progressiva anglicização. Embora os seus proponentes se baseassem em realizações académicas galesas, nomeadamente as de Edward Lhuyd, o País de Gales não tinha instituições académicas capazes de avaliar criticamente o trabalho dos antiquários românticos que olhavam para o mito celta e para o druidismo britânico. No entanto, apesar das suas deficiências, o movimento cultural do século XVIII foi uma expressão importante dos recursos de uma sociedade pré-industrial na protecção do seu património. Uma de suas figuras-chave foi Edward Williams (Iolo Morganwg), cujos esforços englobaram uma vasta gama de estudos literários e históricos e que também representaram o radicalismo político inspirado pela Revolução Francesa. As convicções radicais eram mantidas apenas por uma pequena minoria, alguns excêntricos e outros expatriados distintos, mas os seus esforços marcaram uma etapa significativa na emergência de uma consciência política distintamente galesa.

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