Pessoas paralisadas voltam a caminhar após estimulação espinhal

Patiente com paraplegia é capaz de caminhar devido à estimulação elétrica sem fio da medula espinhal

A estimulação espinhal tem ajudado três pessoas paralisadas a caminhar.Crédito: Jean-Baptiste Mignardot

Não há muito tempo, a esperança de que alguém paralisado durante anos por uma lesão grave da medula espinhal fosse capaz de voltar a andar era apenas isso – a esperança. Mas avanços recentes estão aproximando essas esperanças da realidade.

Na Natureza desta semana, os pesquisadores descrevem um tratamento – uma combinação de estimulação elétrica da medula espinhal e fisioterapia – que permitiu que três homens com lesão medular andassem (F. B. Wagner et al. Nature 563, 65-71; 2018). E isto não é apenas em condições laboratoriais controladas: eles foram capazes de fazer caminhadas para fora novamente.

É um desenvolvimento extraordinário que poderia ter implicações para centenas de milhares de pessoas ao redor do mundo. E é também o resultado de décadas de pesquisa interdisciplinar que construiu uma base de evidências em experimentos com animais – com os cientistas envolvidos às vezes enfrentando críticas por fazê-los – e levou esse trabalho cuidadosamente para a clínica.

Investigadores há muito tempo têm buscado estratégias diversas para reparar e reativar a medula espinhal após lesões. Muitas abordagens são notavelmente eficazes para regenerar e alcançar a recuperação funcional em ratos e outros animais, mas falham em traduzir-se em terapias humanas. O avanço no estudo atual foi que, ao invés de fornecer uma corrente elétrica constante – como já havia sido tentado antes – os pesquisadores aplicaram padrões de estimulação calculados para ativar os grupos corretos de músculos das pernas no momento correto durante o passo. Desta forma, locais específicos na medula espinhal podiam ser alvo, para activar os músculos de forma coordenada. Este protocolo de estimulação modelada não só permitiu a restauração sem precedentes da capacidade de caminhar, como também permitiu aos indivíduos recuperarem o controlo sobre músculos anteriormente paralisados quando a estimulação eléctrica foi desligada. Isto indica que o cérebro e a medula espinhal tinham restabelecido as conexões funcionais, revelando um grau inesperado de plasticidade.

À luz de tal progresso, o prognóstico para o que foi há muito considerado uma condição irreversível parece muito mais brilhante. Mas há muito mais trabalho a fazer. As lesões vertebrais variam enormemente em sua localização, gravidade e resultado, e serão necessários muitos mais estudos para entender quem se beneficiará com esta tecnologia. A pesquisa atual é uma prova de conceito em um pequeno número de participantes que tinham uma gama de funções residuais da perna no início do estudo. Um grande desafio é compreender o que determina o sucesso da recuperação. Por exemplo, uma fonte de variabilidade pode ser a quantidade de informação sensorial que a medula espinal danificada ainda pode transmitir ao cérebro.

Num estudo relacionado publicado esta semana na Nature Neuroscience, a mesma equipa mostra que a estimulação contínua (que é suficiente para restaurar a locomoção em roedores) é menos eficaz em humanos porque interfere com a transmissão ao cérebro do feedback sensorial sobre os próprios movimentos e posição corporal de um indivíduo (E. Formento et al. Nature Neurosci. https://doi.org/10.1038/s41593-018-0262-6; 2018). Esta é outra razão pela qual a estimulação de padrão temporal poderia ser mais eficaz, e poderia ter sido uma chave para o sucesso dos três participantes do estudo da Natureza. No entanto, diferentes métodos de estimulação podem revelar-se mais ou menos úteis para diferentes indivíduos.

É também importante temperar esta emocionante história de sucesso com cautela quanto ao acesso. Segundo a Organização Mundial de Saúde, entre 250.000 e 500.000 pessoas em todo o mundo são afetadas por uma lesão medular a cada ano – a maioria causada por acidentes rodoviários, quedas ou violência. A estimulação espinhal é um procedimento médico complexo e caro, e a recuperação também parece exigir uma reabilitação intensiva. Ela não estará disponível para todos – pelo menos, em qualquer momento. Mas é um primeiro passo.

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