Na África semi-árida, os agricultores estão transformando a ‘floresta subterrânea’ em árvores que dão vida

Este artigo foi originalmente publicado em Ensia.

Tudo o mundo, quase 5 bilhões de acres de terra – uma área maior que a Rússia – estão degradados. A degradação pode assumir muitas formas: desmatamento de florestas; erosão do solo; ou o declínio de nutrientes no solo, o que resulta em terras menos produtivas. A perda de fertilidade do solo está arrastando o rendimento agrícola, especialmente para os agricultores pobres que não podem investir em fertilizantes para substituir os nutrientes naturais que são lavados quando o solo sofre erosão.

No início e meados dos anos 80, a fertilidade do solo caiu em áreas marginais ao redor do Deserto do Saara na África, à medida que as pessoas cortam árvores para dar lugar à agricultura, e a perda de solo acelerou. Ao mesmo tempo, esta região seca experimentou secas severas, levando a uma fome maciça. Estima-se que 1 milhão de pessoas morreram só na Etiópia.

Como a atenção mundial diminuiu, uma prática conhecida como agricultor geriu a regeneração natural (PDF) – FMNR – criou raízes nas areias. Os agricultores viram que árvores e arbustos podiam proteger os campos dos ventos fortes que sopravam as sementes das culturas. As árvores que capturaram o nitrogênio do ar permitiram que os solos se regenerassem e se tornassem mais produtivos. Campos onde a vegetação permaneceu estavam produzindo muito mais do que áreas que tinham sido totalmente desmatadas.

Diferente do plantio de árvores, FMNR aproveita a “floresta subterrânea”: raízes, cepos e sementes existentes que podem brotar em árvores completamente cultivadas se protegidas e manejadas.

Com o grande investimento na FMNR e as grandes expectativas que vêm junto com esse investimento, é importante entender o que é a FMNR.

“O que é fundamental é a disponibilidade de sementes subterrâneas e cepos”, diz Irene Ojuok, especialista técnica nacional em meio ambiente e mudanças climáticas da World Vision. “Em lugares onde há disponibilidade de sementes ou cepos, qualquer lugar que anteriormente com árvores e foi desmatado, e as sementes estão no subsolo, as árvores podem se regenerar”

É importante proteger o crescimento precoce do gado e outros danos. A poda e a talhadia podem então acelerar o recrescimento. FMNR se beneficia do conhecimento indígena sobre o manejo de árvores.

“Não há nada de novo sobre . É um método tradicional de coppicing que existe há séculos”, diz Tony Rinaudo, principal consultor de recursos naturais da World Vision Australia.

Em breve a FMNR terá um grande impulso, com o projeto Grand African Savannah Green Up pronto para investir 85 milhões de dólares na FMNR. Além disso, uma nova iniciativa Trillion Trees lançada em Davos tem metas enormes para o reflorestamento de paisagens. Com grandes verbas destinadas à FMNR e as grandes expectativas que vêm junto com esse investimento, é importante entender o que é a FMNR e quando e onde ela pode ser uma boa escolha para trabalhar com, e não contra, a natureza para atender às necessidades humanas.

Muitos benefícios

No Níger, cerca de 12,3 milhões de acres de paisagens degradadas do Sahel têm visto um aumento no número de árvores. O tipo de árvore varia dependendo da ecologia local e das preferências das pessoas, mas inclui espécies como Faidherbia albida, uma árvore fixadora de nitrogênio, e a árvore baobá.

“Estima-se que os agricultores estão cultivando um adicional (550.000 toneladas) de grãos por ano através da FMNR (PDF). A renda bruta é aumentada em cerca de 900 milhões de dólares por ano, sem insumos ou subsídios”, diz Rinaudo. Essa produção adicional permitida pela FMNR fornece grãos a 2,5 milhões de pessoas.

O crescimento das árvores também significa que a lenha está muito mais facilmente disponível. “As mulheres costumavam ter que caminhar 2,5 horas para recolher lenha. Agora elas andam meia hora porque podem podar árvores nas fazendas”, diz Chris Reij, membro sênior especializado em agroflorestação e restauração no Instituto de Recursos Mundiais sem fins lucrativos.

Gastar menos tempo coletando lenha cria oportunidades”. No Quênia, diz Ojouk, as mulheres têm usado o tempo extra para criar negócios domésticos em torno da criação de galinhas e outras formas de criar renda.

Além dos benefícios locais, FMNR seqüestra dióxido de carbono nas árvores e no solo.

Dependente do contexto, FMNR oferece muitos outros benefícios: “É o supermercado e a loja de ferragens”, diz Rinaudo. As fontes de água são reabastecidas à medida que a água se infiltra no solo em vez de correr imediatamente. As árvores manejadas através da FMNR produzem bens que podem ser vendidos nos mercados, como as folhas da árvore baobá ou resina. Algumas espécies arbóreas produzem folhas, vagens e até casca que é usada como forragem para o gado, o que é especialmente importante em áreas onde a seca provocada pelas mudanças climáticas dizimou os rebanhos das pessoas. E ao trazer árvores de volta às paisagens agrícolas e aumentar a fertilidade do solo, FMNR também pode fornecer um habitat melhorado para espécies ameaçadas.

Outras vezes, em comparação com o plantio de árvores, FMNR é de baixo custo, pois depende de cepos e sementes existentes no solo, em vez de mudas produzidas em viveiros. Tanto Rinaudo como Reij dizem que o plantio de árvores em condições adversas tem uma alta taxa de falhas, já que as plântulas não se adaptam. De fato, Rinaudo começou a se interessar pela FMNR enquanto trabalhava em um projeto de replantio no Níger onde diz que 85 a 90% das mudas estavam morrendo.

Além dos benefícios locais, a FMNR sequestra o dióxido de carbono nas árvores e no solo. Dada a grande quantidade de terra degradada ao redor do mundo, há um grande potencial para escalar o FMNR como solução para a mudança climática.

Não apenas em qualquer lugar

Os agricultores têm que estar convencidos de que o FMNR vai funcionar para eles. Para ser aceite, “tem de estar ligado a outra questão que interessa aos agricultores: proteger uma fonte de água; restaurar o lençol freático; produção de mel; ou outro componente de subsistência”, diz Assefa Tofu, gestora do programa de desenvolvimento de terras secas da World Vision Ethiopia. O FMNR requer a proteção de uma área, o que pode envolver, por exemplo, a restrição temporária de pastoreio do gado. Os agricultores só vão desistir disso se acreditarem no benefício a longo prazo da FMNR.

Embora a FMNR esteja mostrando brotos verdes de sucesso em muitos países, ela não vai funcionar em qualquer lugar. Por um lado, requer bancos de sementes, cotos velhos ou outros meios naturais de regeneração. Por outro, diz Rinaudo, faz mais sentido em áreas semi-áridas. Uma grande variedade de espécies, especialmente espécies exóticas, pode prosperar em áreas úmidas, diz ele, enquanto em regiões mais secas as árvores indígenas tendem a se adaptar melhor às difíceis condições locais.

Sistemas jurídicos e sociais também são críticos. O manejo da terra e especialmente o corte de árvores deve ser de alguma forma regulado ou gerenciado; não faz sentido proteger uma árvore na sua terra se um vizinho pode entrar e cortá-la.

“O sistema legal e a propriedade são muito importantes”, diz Tofu. “A coisa número 1 que se pede à comunidade é proteger a terra do gado e impedi-los de destruir o novo crescimento”. A adesão do governo local é importante, pois eles precisam entender que estão vindo para ajudar, e não ser um fardo”

Estamos enfrentando um evento de extinção em massa, as mudanças climáticas estão acelerando e … as terras agrícolas estão degradadas”. Precisamos de métodos de restauração de baixo custo, rápidos e escaláveis.

Em alguns países onde a FMNR é ecologicamente importante, governos fracos tornam difícil fornecer a base legal para proteger as árvores. Reij diz que as cooperativas de agricultores, associações e governança em nível de vilarejo tiveram que preencher esta lacuna, desenvolvendo mecanismos para gerenciar o corte de árvores e aplicando punições quando indivíduos violam a lei. Em áreas onde a FMNR foi promovida, mas as instituições de apoio não se apropriaram, diz ele, a FMNR não tem sido tão sustentável.

FMNR se espalhou para pelo menos duas dúzias de países, do Haiti à Somália e Indonésia. Em alguns lugares, diz Rinaudo, as hierarquias sociais têm reprimido a prática. Por exemplo, na Índia, o sistema de castas significa que as pessoas que mais se beneficiariam da FMNR não são donas da terra, retardando a difusão da FMNR. Os proprietários de terras estão mais interessados em manter o controle sobre os recursos e colocar na hierarquia social.

Embora a FMNR não funcione em todo lugar, ela ainda tem muito espaço para crescer. “Estamos diante de um evento de extinção maciça, as mudanças climáticas estão acelerando e … as terras agrícolas estão degradadas. Precisamos de métodos de restauração de baixo custo, rápidos e escaláveis”, diz Rinaudo.

“A restauração tem a ver com duas coisas: biodiversidade e equidade – equidade no sentido de que o arrependimento deve beneficiar os pequenos agricultores”, diz Reij. “O grande impulso deveria ser mobilizar milhões de pequenos agricultores para investir nas próprias árvores”. Se não conseguirmos fazer isso, não poderemos vencer a batalha contra a degradação da terra”

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