Blackwell, Unita 1933-

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Mayor of Mayersville, Mississippi

The Civil Rights Years

A Seasoned Activist

Her Honor, o prefeito

Earned Master’s Degree

A Just Reward

Sources

“We had no idea that we were changing the whole political future of America”, disse Unita Blackwell, olhando para trás nas marchas apaixonadas pelos direitos civis do início dos anos 60.”Íamos porque não tínhamos sapatos para os nossos filhos e casas decentes para ficar e apenas a vida quotidiana que queríamos”

Essas foram razões suficientes para Blackwell se defender, apesar de ter sido atirada para a prisão mais de 70 vezes e ter ganho a duvidosa honra de ter uma cruz em chamas colocada no seu relvado pelo Ku Klux Klan. Ela trabalhou para melhorar a habitação das comunidades negras pobres em todo o Sul profundo da América, onde os remanescentes das ideias pré-Guerra Civil sobre a superioridade branca ainda floresciam, e resolveu os problemas de incorporar uma pequena cidade do Mississippi para que os seus 500 residentes pudessem desfrutar de comodidades como iluminação pública, estradas pavimentadas e um sistema de esgotos.

Ela realizou tudo isso com uma educação do oitavo ano que não foi aumentada até que Blackwell tinha 50 anos.

Unita Blackwell nasceu em Lula, Mississippi, durante o sombrio período da Grande Depressão. Os empregos eram escassos para todos os americanos; para os pais de Blackwell, a segurança dos pais de Blackwell era tão rara que a família vivia como nômades, migrando entre Arkansas, Mississippi e Tennessee em busca de trabalho que pagasse o suficiente para alimentá-los.

Tipificado por um período passado na Flórida como descascador de tomates, o estilo de vida à deriva de Blackwell durou bem até sua idade adulta. Ela era uma jovem mãe, quase com 30 anos, em 1962, quando se estabeleceu finalmente em Mayersville, Mississippi. A sua primeira casa foi uma cabana de três quartos. Mais tarde, Blackwell construiu uma casa de tijolos moderna, mas viu todas as boas razões para manter a cabana original intacta. “Estou grata a Deus por esta casa”, disse ela ao Chicago Tribune, em 1992. “Guardei-a porque me lembrava de onde eu vinha”

Os Direitos Civis Anos

Embora a era dos direitos civis estivesse a amanhecer, o trabalho ainda era escasso no Mississippi. Com uma educação do oitavo ano, Blackwell teve pouca escolha a não ser optar por qualquer oportunidade que aparecesse. Porque a sobrevivência o exigia, ela disse a Ebony em 1977; “Eu cortei algodão lá em cima por 3 dólares por dia”. No entanto, este trabalho sem saída não durou muito. A era dos direitos civis estava a amanhecer, e as oportunidades de progresso estavam para se seguir. Alguns meses depois que Blackwell começou a trabalhar nos campos de algodão, uma organização influente chamada Student Non-Violent Coordinating Committee (SNCC) veio ao Mississippi.

SNCC tinha sido estabelecida em 1960, com a ajuda do Dr. Martin Luther King. Formado a fim de trabalhar pelos direitos civis no Sul profundo, tinha surgido em Shaw

Em um relance…

Nascido em 18 de março de 1933, em Lula, Mississippi. Dois casamentos. Um filho. Educação: Mestrado em Planejamento Regional pela Universidade de Massachusetts, 1983.

Career: Organizador chave, Mississippi Freedom Democratic Party, 1964; Presidente Nacional dos E.U.A. -Associação Popular de Amizade da China, 1977-1983; eleito prefeito de Mayersville, 1976-; teve a cidade incorporada, 1976; nomeado pelo presidente Carter para a Comissão Nacional dos EUA no Ano Internacional da Criança, 1979; vice-presidente do Partido Democrático do Mississippi, 1976-80; estabeleceu o Programa de Intercâmbio de Prefeitos entre EUA e China; 1984-; presidente nacional da Conferência Nacional de Prefeitos Negros, 1990-92.

Awards: Southern Christian Leadership Award, 1990; Institute of Politics Fellow, John F. Kennedy School of Government, Harvard University, 1991; MacArthur Foundation Genius Grant, 1992; APA leadership award for elected official, 1994.

Addresses: Escritório do Prefeito, PO Box 188, Mayersville, MS 39001.

Universidade em Raleigh, Carolina do Norte, depois de uma concentração no balcão de almoço de Greensboro, que se recusou a servir negros. Desde o seu início, o SNCC concentrou-se no recrutamento de afro-americanos desfavorecidos que não estavam conscientes de como a acção política poderia ajudá-los a alcançar vidas mais felizes e produtivas.

Aprendendo muito com a bem estabelecida Conferência de Liderança Cristã do Sul, da qual tinha surgido, o SNCC levou apenas um ano para organizar a Freedom Rides, na qual foram enviados autocarros através das linhas do sul do estado com passageiros negros e brancos para testar leis de viagens interestaduais segregadas. Além disso, os ônibus fizeram questão de parar nos balcões de almoço segregados para pedir um serviço que lhes foi injustamente negado.

Estas corajosas campanhas não foram a única iniciativa do SNCC em seu esforço determinado para alcançar a igualdade para os afro-americanos. Em outro movimento de vital importância, os trabalhadores da SNCC tentaram convencer os negros do sul a se registrarem para votar, para que o governo atendesse seus pedidos por melhores escolas, empregos, ruas pavimentadas e sistemas de esgoto.

Sabiamente eles procuravam pessoas na comunidade que pudessem ensinar seus companheiros missippianos sobre a importância de sua agenda política.

O primeiro encontro de Blackwell com o grupo aconteceu na igreja em um domingo, logo após ela ter terminado de dar uma aula de Escola Dominical. Impressionada com sua máxima “Deus ajuda aqueles que se ajudam”, uma das representantes a persuadiu a começar a trabalhar com a SNCC. Ela precisava de pouco convencimento, mas descobriu que o envolvimento político tinha um preço muito alto: “1964 foi a última vez que eles nos deixaram cortar porque fomos falar de liberdade”, explicou ela a Ebony, em 1977. “Quando eu estava aqui fora pedindo às pessoas que se registrassem para votar, elas não me deixavam voltar aos campos. “Porque ela ficou sem uma renda estável e lhe foi negado o pagamento da previdência social em companhia de todos os negros do Mississippi, ela achou a vida uma luta contínua pela sobrevivência.

Só este revés não a incomodou. “Nós tínhamos um jardim; as pessoas nos davam um pote de feijão”, ela lembrou mais tarde. “Era suposto o SNCC enviar-nos 11 dólares de duas em duas semanas. Meu marido trabalhava três meses do ano para o Corpo de Engenheiros do Exército, depois comprávamos muitos enlatados”

Um cartão de visita muito mais sinistro foi deixado pelo Ku Klux Klan. Blackwell uma vez encontrou uma cruz a arder no seu relvado, e depois aprendeu a dormir em forma, de modo a escapar a ferimentos. Ela também participou de um segundo confronto com a Klan, que ela descreveu vividamente em uma publicação chamada Rural Development Leadership Network News. “Uma vez eu estava em Natchez, Mississippi, dizendo às pessoas que tinham o direito de se registrar para votar, e o Klan cercou a igreja. Eu dei a notícia aos diáconos …. A primeira coisa que o Klan sabia que os diáconos estavam cercando-os. O Klan está lá fora com os seus lençóis a acenar. E os diáconos estavam de pé com as suas coisas acenando, que eram as armas … e não demorou muito até que nós não tínhamos nenhum Klan … e nós ainda estávamos de pé lá dizendo às pessoas ‘Você tem o direito de se registrar para votar”

Mississippianos corajosos o suficiente para arriscar a violência Klan pelo privilégio de defender os seus direitos muitas vezes se encontravam com ainda mais bloqueios no seu caminho, quando eles realmente chegaram ao escritório do Secretário do Condado para se registrar. O mais racista entre esses burocratas garantiu que o processo de registro fosse o mais estressante possível, fazendo perguntas sobre a constituição do estado que mistificou os menos educados entre os aspirantes a eleitores, a quem então poderia ser negada a oportunidade de fazer suas vozes serem ouvidas. Além disso, eles eram frequentemente apoiados em seu bullying por homens armados, que se sentavam do lado de fora do prédio do registro em caminhonetes.

No entanto, Blackwell não perdeu o ânimo. Firmemente comprometida com os objectivos de registo de eleitores do SNCC, ela aprendeu formas inteligentes de mostrar como o voto pode ser importante. “No início do movimento, não pedimos às pessoas que se registrassem para votar”, ela lembrou, em uma entrevista à Essence em 1985, “Conversamos sobre educação política em torno dos assuntos e serviços que lhes interessavam. Se as mulheres estão interessadas no cuidado das crianças, então você trabalha nisso”. Em outro movimento inteligente, ela também começou a aumentar sua educação do oitavo ano, lendo a história negra e seguindo os conselhos dos modelos de direitos civis ativos na época, como Fannie Lou Hamer, uma mulher do Mississippi rural como ela, que havia se tornado líder na luta pelos direitos civis.

Trabalhando ao lado de Hamer, Blackwell se tornou uma entusiasta fundadora do Partido da Liberdade Democrática do Mississippi, que foi fundado no ano eleitoral de 1964 para desafiar o Partido Democrata, somente para brancos. Desta vez, ganhar apoio foi um pouco mais fácil, pois a agenda do partido tinha duas missões poderosas: estabelecer leis que impedissem o emprego de crianças negras como meeiros, e estabelecer escolas negras que, como suas contrapartes brancas segregadas, ensinariam matemática e ciências.

Após semanas de convenções de condado, 64 delegados negros e quatro brancos foram escolhidos para ir à Convenção Nacional Democrática em Atlantic City, Nova Jersey. Eles não conseguiram destituir o Partido Democrata, mas ganharam destaque, o que se mostrou crucial para a aprovação tanto da Lei dos Direitos Civis de 1964, que proibia a discriminação no emprego, como da Lei dos Direitos de Voto do ano seguinte. Eles também adquiriram valiosa experiência em como obter apoio das bases com sucesso; deram a todos os negros americanos interessados sua primeira chance de participar da ação política e descobriram até que ponto a ação política poderia levá-los a desafiar o sistema político existente.

A Seasoned Activist

Em cinco anos de sua chegada ao Mississippi, Blackwell havia se tornado uma ativista experiente. Em 1967, ela foi co-fundadora da Mississippi Action Community Education, uma organização de desenvolvimento comunitário que ajudou os distritos a incorporar como cidades. A incorporação permitiu-lhes estabelecer seus limites geográficos para que pudessem ter uma identidade legal – uma vantagem importante quando queriam ajuda do governo na instalação de luzes de rua ou eletricidade. A incorporação também deu aos moradores de qualquer cidade a chance de administrar suas casas como bem entenderem, arranjando suas finanças, seus meios de governo e suas escolas de qualquer forma adequada, desde que seguissem as leis estaduais.

No início dos anos 70, Blackwell começou a trabalhar para o Conselho Nacional de Mulheres Negras, que estavam usando o Plano Turnkey 3 do Departamento de Habitação e Desenvolvimento Urbano, recentemente introduzido, para construir as tão necessárias moradias de baixa renda. Esperando que os proprietários das casas reparassem, mantivessem e prestassem cuidados de jardim para cada propriedade, o Plano considerava estas actividades como “equidade de suor” que contava para um pagamento adiantado. Considerado como um todo, era um conceito sofisticado e inovador, que exigia uma coordenação considerável. Um organizador estelar, Blackwell viajou pelo país reunindo grupos locais para fornecer moradia, com dinheiro vindo da HUD e da Fundação Ford. As primeiras 200 unidades foram estabelecidas em Gulfport, Mississippi, com outras 86 em St. Louis, Missouri, 436 em Dallas e 1.000 em Porto Rico.

Her Honor, o Prefeito

Em 1976, a experiência de Blackwell com o Conselho Nacional de Mulheres Negras pagou uma bela recompensa quando ela se tornou Prefeita de Mayersville e, assim, a primeira prefeita negra do Mississippi. Ela logo se deu conta de que seu trabalho implicaria muitos desafios, já que os 500 residentes da cidade não tinham ruas pavimentadas, nem sistema de água, nem força policial, nem moradia decente.

Seu primeiro passo foi ter a cidade incorporada para que o dinheiro federal pudesse ser solicitado para fornecer esses serviços vitais. Tendo um conhecimento pessoal dos passos burocráticos envolvidos, Blackwell aceitou de bom grado o desafio de negociar tanto com o governo estadual como federal. Dentro de alguns anos, ela havia atingido seu objetivo: Mayersville agora ostentava ruas pavimentadas, um sistema de esgoto e luzes de rua, embora o orçamento anual da cidade de 30.000 dólares simplesmente não se estendesse para incluir uma força policial.

Nexterior, ela solicitou um subsídio federal para construir um conjunto habitacional. O governo enviou o dinheiro com prazer, mas o custo do terreno revelou-se tão caro que já não havia fundos para a construção. O sonho pessoal de Blackwell de habitação para idosos e deficientes teve que ser colocado em espera, e o dinheiro teve que ser enviado de volta menos 50.000 dólares que ela guardou para um caminhão de bombeiros, que era parte do projeto original.

Outras medidas provaram ser mais duráveis, como o arranjo único em que alimentos como frango, salsichas, legumes e frutas são comprados a granel em cooperação com outras cidades, em seguida, embalados em grandes caixas de tamanho familiar para consumo familiar. As famílias podem comprar tantas caixas quantas precisarem a 14 dólares cada, mas também devem colocar em duas horas de babá, embalando caixas, ou chamando os idosos para cada caixa que compram.

Earned Master’s Degree

Embora as exigências de sua posição, Blackwell estava plenamente ciente desde o início de seu mandato que precisava de credenciais a fim de dar a si mesma credibilidade com outros prefeitos de todo o país. Ela não tinha condições de voltar à escola, por isso candidatou-se a uma bolsa de estudos do Programa Nacional de Bolsas Rurais. Selecionada entre 100 candidatos, a jovem de 50 anos Blackwell ingressou na Universidade de Massachusetts em Amherst em 1982, emergindo um ano depois com um mestrado em planejamento regional.

John Mullin, que chefiou o Departamento de Arquitetura Paisagística e Planejamento Regional durante os anos de estudante de Blackwell, lembrou-se bem de sua rápida eficiência. Um incidente, particularmente, o tinha impressionado. Tendo dito à turma que as comunidades locais tinham direito à assistência técnica das organizações de planejamento regional, ele notou que Blackwell tinha esperado pelo intervalo, então chamou imediatamente sua assistente no Mississippi para certificar-se de que a agência relevante fizesse seu trabalho para Mayers-ville, Mississippi. Onze anos mais tarde, Mullin disse à revista Planning: “Foi bastante notável. Houve conhecimento, síntese e ação, tudo em um período de 15 minutos”

Em 1990, o prefeito Blackwell foi eleito presidente da Conferência Nacional de Prefeitos Negros, um grupo então formado por 321 membros, dos quais 75 eram mulheres. Uma organização com sede em Atlanta fundada em 1974, o NCBM ajuda os seus membros a gerir os seus municípios de forma mais eficiente. A assistência técnica está disponível para aqueles que a necessitam, juntamente com idéias inovadoras para a administração, além de uma rede útil de outros prefeitos politicamente motivados em muitas áreas do mundo, incluindo China, América do Sul e Central, África e Caribe.

A ligação internacional foi uma adição valiosa, que ela própria ajudou a iniciar. Extremamente bem viajada e bem conectada na Europa, África e Ásia por esta época, ela havia feito sua primeira viagem à China em 1973, logo após a visita do presidente Nixon ter aberto as portas para uma relação entre Pequim e Washington, D.C. Então, a pedido da atriz Shirley MacLaine, uma amiga de seus dias de direitos civis, ela havia ajudado a fundar a Associação de Amizade do Povo EUA-China, que havia possibilitado o aprendizado sobre a vida do povo chinês comum. Agora, com 15 viagens à China atrás dela, ela preparou o caminho para uma visita americana de prefeitos de várias cidades chinesas.

A Just Reward

Em 1992 o mundo começou a reconhecer o nome de Unita Blackwell. Em março, ela participou de uma conferência do Children’s Defense Fund em Atlanta, onde ela fez sua opinião sobre os males do sistema de cuidado infantil, tanto a nível nacional como comunitário. “Você está doente e precisa de um médico”, foi o seu resumo, de acordo com o Atlanta Journal/Atlanta Constitution de 8 de março. Alguns meses depois, ela recebeu um prêmio Genius pela Fundação John & Catherine MacArthur de Chicago. Como a Fundação MacArthur concede este prêmio por indicação e não por candidatura, ela ficou entusiasmada em ser incluída entre os 33 premiados. Ela conseguiu aumentar seu salário anual de US$6.000 em US$350.000, uma recompensa justa por uma vida de vida frugal e trabalho duro.

Mas, embora o dinheiro lhe permitisse reservar economias para a educação de seu neto, muito mais importante do que os ganhos financeiros foi a realização do sonho pessoal que estava em suspenso desde o início dos anos 70 – habitação de tijolos para os menos afortunados entre os 500 residentes de Mayersville. Em 1992, havia seis unidades, em três conjuntos habitacionais separados; uma instalação de 20 unidades para idosos e deficientes, mais dois edifícios de 16 unidades de habitação subsidiada, um para idosos e outro para famílias.

Fontes

Livros

Williams, Juan, Eyes on the Prize: America’s Civil Rights Movement, Penguin, 1987.

Elliot, Jeffrey M. e Sheikh R. Ali, The State and Local Government Political Dictionary, ABC-CLIO, 1988, p. 200-241.

Lanker, Brian, I Dream a World, Stewart, Tabori & Chang, 1989, p. 50.

Weisbrot, Robert, Freedom Bound: A History of America’s Civil Rights Movement, Norton, 1990.

Mills, Kay, This Little Light of Mine, Dutton, 1992, p. 26.

Hine, Darlene Clark, Ed. Facts on File Encyclopedia of Black Women in America, Facts on File, Inc., Facts on File, Inc. 1997, p. 49.

Periódicos

Atlanta Journal/Atlanta Constitution, 8 de março de 1992, p. D7; 16 de junho de 1992, p. D1.

Chicago Tribune, 5 de julho de 1992, 4 de fevereiro de 1994.

China Today, janeiro de 1994, p. 29.

Christian Science Monitor, 18 de janeiro de 1991, p. A14.

Ebony, Dezembro, 1977, p. 53.

Essence, Maio, 1985, p. 113.

Los Angeles Times, 2 de Agosto, 1992.

New York Times, 17 de Junho, 1992, p. A18.

Planeamento, Março 1994, p. 18.

Rural Development Leadership Network News, n.d.

-Gillian Wolf

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