Óleo não convencional

Dentro da vasta categoria de recursos não convencionais, existem vários tipos diferentes de hidrocarbonetos, incluindo óleos muito pesados, areias petrolíferas, xistos betuminosos e óleos herméticos. No início do século 21, os avanços tecnológicos tinham criado oportunidades para converter o que antes era um recurso não desenvolvido em reservas econômicas.

Muitos crus pesados se tornaram econômicos. Aqueles que têm menos de 15° API podem ser extraídos trabalhando com temperaturas e pressões naturais do reservatório, desde que as temperaturas e pressões sejam suficientemente altas. Tais condições ocorrem na bacia do Orinoco, na Venezuela, por exemplo. Por outro lado, outros petróleos brutos muito pesados, como certos óleos brutos canadenses, requerem a injeção de vapor de poços horizontais que também permitem a drenagem por gravidade e a recuperação.

As areias asfálticas diferem de óleos brutos muito pesados, pois o betume adere a partículas de areia com água. Para converter este recurso em reserva, a mineração de superfície ou a injeção de vapor de subsuperfície no reservatório deve ser feita em primeiro lugar. Posteriormente o material extraído é processado em uma planta de extração capaz de separar o óleo da areia, finos (partículas muito pequenas) e lama de água.

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Alberta areias de alcatrão
Alberta areias de alcatrão

A localização da região das areias de alcatrão de Alberta e seus oleodutos associados.

Encyclopædia Britannica, Inc.

Os xistos betuminosos constituem uma categoria muitas vezes mal compreendida de óleos não convencionais, na medida em que são frequentemente confundidos com o carvão. O xisto betuminoso é uma rocha inorgânica, não porosa, que contém algum querogênio orgânico. Embora os xistos betuminosos sejam semelhantes à fonte de rocha que produz petróleo, eles são diferentes na medida em que contêm até 70 por cento de querogênio. Em contraste, os óleos de rocha de origem estanque contêm apenas cerca de 1 por cento de querogênio. Outra diferença chave entre os xistos betuminosos e o óleo estanque produzido a partir da rocha de origem é que o xisto betuminoso não é exposto a temperaturas suficientemente altas para converter o querogênio em óleo. Neste sentido, os xistos betuminosos são híbridos de óleo de rocha de origem e carvão. Alguns xistos betuminosos podem ser queimados como um sólido. No entanto, eles são fuliginosos e possuem um teor extremamente elevado de matéria volátil quando queimados. Assim, os xistos betuminosos não são utilizados como combustíveis sólidos, mas, após a sua extracção e destilação, são utilizados como combustíveis líquidos. Em comparação com outros óleos não convencionais, o xisto betuminoso não pode ser extraído praticamente através de fraturamento hidráulico ou métodos térmicos no momento.

O óleo de xisto é um óleo rico em querogênio produzido a partir de rochas de xisto betuminoso. O óleo de xisto, que se distingue fisicamente do óleo pesado e das areias asfálticas, é uma fonte emergente de petróleo, e o seu potencial foi destacado pela impressionante produção dos campos de Bakken, no Dakota do Norte, nos anos 2010, o que impulsionou grandemente a produção petrolífera do estado. (Até 2015 a produção diária de petróleo do Dakota do Norte era de aproximadamente 1,2 milhões de barris, aproximadamente 80% da quantidade produzida por dia pelo país do Qatar, que é membro da Organização dos Países Exportadores de Petróleo.)

O petróleo estreito é frequentemente petróleo de gravidade leve que está preso em formações caracterizadas por porosidade e permeabilidade muito baixas. A produção de óleo estreito requer métodos de perfuração e finalização tecnologicamente complexos, tais como fraturamento hidráulico (fracking) e outros processos. (Conclusão é a prática de preparar o poço e o equipamento para extrair petróleo). A construção de poços horizontais com completações multi-fracturantes é um dos métodos mais eficazes para a recuperação de óleo estanque.

Formações contendo óleo estanque leve são dominadas por siltstone contendo quartzo e outros minerais como a dolomita e a calcita. O lodo também pode estar presente. Como a maioria das formações se parecem com óleo de xisto em registros de dados (relatórios geológicos), elas são frequentemente referenciadas como xisto. O óleo de maior produção parece estar ligado a maior carbono orgânico total (TOC; a fração TOC é o peso relativo do carbono orgânico para o querogênio na amostra) e maior espessura do xisto. Em conjunto, esses fatores podem se combinar para criar uma maior fratura porosa relacionada à pressão e uma extração mais eficiente. Para as zonas mais produtivas do Bakken, o TOC é estimado em mais de 40%, sendo assim considerado uma fonte valiosa de hidrocarbonetos.

Outros jogos de óleo comercialmente conhecidos estão localizados no Canadá e na Argentina. Por exemplo, a formação Vaca Muerta da Argentina deveria produzir 350.000 barris por poço quando plenamente explorada, mas no início do século 21 apenas algumas dezenas de poços haviam sido perfurados, o que resultou na produção de apenas algumas centenas de barris por dia. Além disso, a formação russa de Bazhenov na Sibéria Ocidental tem 365 bilhões de barris de reservas recuperáveis, o que é potencialmente maior que as reservas convencionais comprovadas da Venezuela ou da Arábia Saudita.

Considerando o status comercial de todos os recursos petrolíferos não convencionais, os mais maduros residem nos Estados Unidos, onde o petróleo não convencional nas fases líquida, sólida e gasosa é eficientemente extraído. Para o petróleo estanque, espera-se que novos avanços tecnológicos desbloqueiem o potencial do recurso de uma forma semelhante à forma como o gás não convencional tem sido desenvolvido nos EUA.

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