Verlamden lopen weer na ruggenmergstimulatie

Patiënt met dwarslaesie kan weer lopen dankzij draadloze elektrische stimulatie van ruggenmerg

Door ruggenmergstimulatie zijn drie verlamde mensen weer gaan lopen.Credit: Jean-Baptiste Mignardot

Nog niet zo lang geleden was de hoop dat iemand die jarenlang verlamd was geweest door een ernstig ruggenmergletsel ooit weer zou kunnen lopen, niet meer dan dat – hoop. Maar recente vooruitgang brengt die hoop dichter bij de realiteit.

In Nature van deze week beschrijven onderzoekers een behandeling – een combinatie van elektrische stimulatie van het ruggenmerg en fysiotherapie – die drie mannen met een ruggenmergletsel in staat heeft gesteld om te lopen (F. B. Wagner et al. Nature 563, 65-71; 2018). En dit is niet alleen in gecontroleerde laboratoriumomstandigheden: ze hebben weer wandelingen buiten kunnen maken.

Het is een buitengewone ontwikkeling die implicaties kan hebben voor honderdduizenden mensen over de hele wereld. En het is ook het resultaat van tientallen jaren van interdisciplinair onderzoek dat gestaag een bewijsbasis heeft opgebouwd in dierproeven – waarbij de betrokken wetenschappers soms werden geconfronteerd met kritiek voor het doen ervan – en dat werk zorgvuldig naar de kliniek heeft gebracht.

Onderzoekers hebben lang diverse strategieën nagestreefd om het ruggenmerg na letsel te herstellen en te reactiveren. Veel benaderingen zijn opmerkelijk effectief in het regenereren en het bereiken van functioneel herstel bij muizen en andere dieren, maar slagen er niet in zich te vertalen naar menselijke therapieën. De vooruitgang in de huidige studie was dat, in plaats van een constante elektrische stroom toe te dienen – zoals eerder was geprobeerd – de onderzoekers stimulatiepatronen toepasten die waren berekend om de juiste groepen beenspieren op het juiste moment tijdens het stappen te activeren. Op deze manier kon worden gericht op specifieke locaties in het ruggenmerg, om de spieren op een gecoördineerde manier te activeren. Dit stimulatieprotocol maakte niet alleen een ongekend herstel van het loopvermogen mogelijk, maar stelde de personen ook in staat de voorheen verlamde spieren weer onder controle te krijgen wanneer de elektrische stimulatie werd uitgeschakeld. Dit wijst erop dat de hersenen en het ruggenmerg opnieuw functionele verbindingen tot stand hadden gebracht, waarbij een onverwachte mate van plasticiteit aan het licht kwam.

In het licht van deze vooruitgang lijkt de prognose voor wat lang werd beschouwd als een onomkeerbare aandoening, een stuk rooskleuriger. Maar er is nog veel meer werk te doen. Wervelletsels variëren enorm qua plaats, ernst en uitkomst, en er zullen veel meer studies nodig zijn om te begrijpen wie baat zal hebben bij deze technologie. Het huidige onderzoek is een ‘proof of concept’ bij een klein aantal deelnemers die aan het begin van het onderzoek nog een restfunctie van hun been hadden. Een belangrijke uitdaging is te begrijpen wat bepalend is voor een succesvol herstel. Een bron van variabiliteit zou bijvoorbeeld kunnen zijn hoeveel zintuiglijke informatie het beschadigde ruggenmerg nog aan de hersenen kan doorgeven.

In een gerelateerde studie die deze week in Nature Neuroscience is gepubliceerd, toont hetzelfde team aan dat continue stimulatie (die voldoende is om de voortbeweging bij knaagdieren te herstellen) minder effectief is bij mensen omdat het interfereert met de overdracht naar de hersenen van zintuiglijke feedback over de eigen bewegingen en lichaamspositie van een individu (E. Formento et al. Nature Neurosci. https://doi.org/10.1038/s41593-018-0262-6; 2018). Dit is een andere reden waarom temporele gepatenteerde stimulatie effectiever zou kunnen zijn, en zou een sleutel tot succes kunnen zijn geweest voor de drie deelnemers aan de Nature-studie. Verschillende stimulatiemethoden zouden echter meer of minder nuttig kunnen blijken te zijn voor verschillende individuen.

Het is ook belangrijk om dit opwindende succesverhaal te temperen met voorzichtigheid over toegang. Volgens de Wereldgezondheidsorganisatie lopen jaarlijks wereldwijd tussen de 250.000 en 500.000 mensen ruggenmergletsel op – de meeste veroorzaakt door verkeersongevallen, vallen of geweld. Ruggenmergstimulatie is een complexe en dure medische ingreep, en voor het herstel blijkt ook intensieve revalidatie nodig te zijn. Het zal niet voor iedereen beschikbaar zijn – althans niet op korte termijn. Maar het is een eerste stap.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.