Blackwell, Unita 1933-

Burgemeester van Mayersville, Mississippi

De jaren van de burgerrechten

Een doorgewinterde activiste

Haar eer, de burgemeester

Herverdiend Master’s Degree

Een rechtvaardige beloning

Bronnen

“We hadden geen idee dat we de hele politieke toekomst van Amerika aan het veranderen waren,” zei Unita Blackwell, terugkijkend op de hartstochtelijke burgerrechtenmarsen van de vroege jaren zestig.”We gingen omdat we geen schoenen hadden voor onze kinderen en geen fatsoenlijke huizen om in te wonen en gewoon het alledaagse leven dat we wilden.”

Dat waren redenen genoeg voor Blackwell om voor zichzelf op te komen, ook al werd ze meer dan 70 keer in de gevangenis gegooid en verdiende ze de twijfelachtige eer om een brandend kruis op haar gazon geplaatst te krijgen door de Ku Klux Klan. Ze werkte aan de verbetering van huisvesting voor arme zwarte gemeenschappen in het diepe zuiden van Amerika, waar de overblijfselen van de ideeën over blanke superioriteit van voor de Burgeroorlog nog steeds floreerden, en ze pakte de problemen aan van het incorporeren van een klein stadje in Mississippi, zodat de 500 inwoners konden genieten van voorzieningen als straatverlichting, verharde wegen en een rioleringssysteem.

Ze bereikte dit alles met een achtste-klas opleiding die pas werd uitgebreid toen Blackwell 50 jaar oud was.

Unita Blackwell werd geboren in Lula, Mississippi, tijdens het sombere dieptepunt van de Grote Depressie. Banen waren schaars voor alle Amerikanen; voor Blackwells deelpachters was zekerheid zo zeldzaam dat de familie als nomaden leefde, migrerend tussen Arkansas, Mississippi en Tennessee op zoek naar werk dat genoeg betaalde om hen te voeden.

Geïdentificeerd door een verblijf in Florida als tomatenpeller, duurde Blackwells zwervende levensstijl tot ver in haar volwassenheid. Ze was een jonge moeder, bijna 30 jaar oud, in 1962, toen ze zich eindelijk vestigde in Mayersville, Mississippi. Haar eerste huis was een driekamer hutje. Later bouwde Blackwell een modern bakstenen huis, maar ze zag alle reden om de oorspronkelijke keet intact te houden. “Ik ben God dankbaar voor dit huis,” vertelde ze de Chicago Tribune in 1992. “Ik heb het gehouden omdat het me herinnerde aan waar ik vandaan kwam.”

De jaren van de burgerrechten

Hoewel het tijdperk van de burgerrechten aangebroken was, was er nog steeds weinig werk in Mississippi. Met een achtste-klas opleiding, had Blackwell weinig keus dan te kiezen voor elke gelegenheid die zich voordeed. Omdat het overleven het vereiste, vertelde ze Ebony in 1977: “Ik hakte katoen op de weg daarheen voor 3 dollar per dag.” Dit uitzichtloze baantje duurde echter niet lang. Het tijdperk van de burgerrechten brak aan, en kansen op promotie zouden spoedig volgen. Een paar maanden nadat Blackwell in de katoenvelden was gaan werken, kwam een invloedrijke organisatie, het Student Non-Violent Coordinating Committee (SNCC) naar Mississippi.

SNCC was opgericht in 1960, met de hulp van Dr. Martin Luther King. Opgericht om te werken voor burgerrechten in het diepe zuiden, was het ontstaan in Shaw

In een oogopslag…

Boren op 18 maart 1933, in Lula, Mississippi. Twee huwelijken. Een zoon. Opleiding: Master’s degree in regionale planning aan de Universiteit van Massachusetts, 1983.

Carrière: Belangrijke organisator van de Mississippi Freedom Democratic Party, 1964; nationaal voorzitter van de U.S.-China People’s Friendship Association, 1977-1983; gekozen burgemeester van Mayersville, 1976-; heeft de stad laten incorporeren, 1976; benoemd door President Carter in de U.S. National Commission on the International Year of the Child, 1979; vice-voorzitter van de Mississippi Democratic Party, 1976-80; heeft het Mayors’ Exchange Program tussen de U.S. en China opgezet; 1984-; nationaal voorzitter van de National Conference of Black Mayors, 1990-92.

Awards: Southern Christian Leadership Award, 1990; Institute of Politics Fellow, John F. Kennedy School of Government, Harvard University, 1991; MacArthur Foundation Genius Grant, 1992; APA leadership award for elected official, 1994.

Adressen: Office- Office of the Mayor, PO Box 188, Mayersville, MS 39001.

Universiteit in Raleigh, North Carolina, na een sit-in bij een lunchloket in Greensboro, dat had geweigerd zwarten te bedienen. Vanaf het begin richtte SNCC zich op de werving van rechteloze Afro-Amerikanen die zich niet bewust waren hoe politieke actie hen kon helpen een gelukkiger en productiever leven te bereiken.

Het SNCC leerde veel van de gevestigde Southern Christian Leadership Conference waaruit het was voortgekomen en had slechts een jaar nodig om Freedom Rides te organiseren, waarbij bussen met zwarte en blanke passagiers over de staatsgrenzen in het zuiden werden gestuurd om de gesegregeerde interstatelijke reiswetten te testen. Bovendien maakten de bussen er een punt van te stoppen bij gesegregeerde lunch counters om te vragen om service die hen ten onrechte was geweigerd.

Deze dappere campagnes waren niet het enige initiatief van SNCC in hun vastberaden poging gelijkheid voor Afrikaanse Amerikanen te bereiken. In een andere, zeer belangrijke stap probeerden de SNCC-medewerkers de zwarten uit het zuiden ervan te overtuigen dat ze zich moesten laten registreren om te gaan stemmen, zodat de regering gehoor zou geven aan hun pleidooien voor betere scholen, banen, geplaveide straten en rioleringssystemen.

Het was wijselijk dat ze mensen in de gemeenschap zochten die hun mede-Mississippiërs konden onderwijzen over het belang van hun politieke agenda.

Blackwells eerste ontmoeting met de groep kwam op een zondag in de kerk, net nadat ze klaar was met het lesgeven aan een zondagsschoolklas. Onder de indruk van haar spreuk “God helpt hen die zichzelf helpen”, haalde een van de vertegenwoordigers haar over om met SNCC te gaan werken. Ze hoefde niet overtuigd te worden, maar merkte dat politieke betrokkenheid een zware prijs had: “1964 was de laatste keer dat ze ons lieten hakken, omdat we over vrijheid gingen praten,” legde ze in 1977 aan Ebony uit. “Toen ik hier was om mensen te vragen zich te registreren om te stemmen, lieten ze me niet terug naar de velden gaan. “Omdat ze geen vast inkomen had en geen uitkering kreeg, zoals alle zwarten in Mississippi, was het leven voor haar een voortdurende strijd om te overleven.

Maar zelfs deze tegenslag bracht haar niet van haar stuk. “We hadden een tuin; mensen gaven ons een pot bonen,” herinnerde ze zich later. “SNCC zou ons om de twee weken 11 dollar sturen. Mijn man werkte drie maanden per jaar voor het Army Corps of Engineers, dan kochten we veel ingeblikte goederen.”

Een veel sinisterder visitekaartje werd achtergelaten door de Ku Klux Klan. Blackwell vond eens een brandend kruis op haar gazon, en leerde daarna onrustig te slapen, om aan verwondingen te ontkomen. Ze nam ook deel aan een tweede confrontatie met de Klan, die ze levendig beschreef in een publicatie met de naam Rural Development Leadership Network News. “Op een keer stond ik in Natchez, Mississippi de mensen te vertellen dat ze het recht hadden om zich te laten registreren als kiezer, toen de Klan de kerk omsingelde. Ik gaf het door aan de diakens …. Het eerste wat de Klan wist, was dat de diakens hen omsingelden. De Klan stond daar met hun lakens te zwaaien. En de Deacons stonden met hun spullen te zwaaien, dat waren de geweren… en het duurde niet lang voordat we geen Klan meer hadden… en we stonden daar nog steeds om mensen te vertellen ‘U heeft het recht om zich te laten registreren om te stemmen.’

Mississippiërs die dapper genoeg waren om geweld van de Klan te riskeren voor het voorrecht om op te komen voor hun rechten, werden vaak geconfronteerd met nog meer wegversperringen op hun pad toen ze daadwerkelijk aankwamen bij het kantoor van de County Clerk’s om zich te laten registreren. De racistische bureaucraten zorgden ervoor dat het registratieproces zo stressvol mogelijk verliep door vragen te stellen over de grondwet van de staat, die de minder opgeleide kiezers in spe in verwarring brachten, zodat hun de kans ontzegd kon worden om hun stem te laten horen. Bovendien werden ze in hun pesterijen vaak gesteund door gewapende mannen, die in pick-up trucks buiten het registratiegebouw zaten.

Desondanks verloor Blackwell de moed niet. Vastbesloten om de kiezersregistratie doelen van SNCC te bereiken, leerde ze op een slimme manier aan te tonen hoe belangrijk stemmen kon zijn. “In het begin van de beweging vroegen we de mensen niet om zich te laten registreren om te stemmen,” herinnerde ze zich, in een Essence interview uit 1985, “We spraken over politieke voorlichting rond de kwesties en diensten waarin ze geïnteresseerd waren. Als vrouwen geïnteresseerd zijn in kinderopvang, dan werk je daar aan.” In een andere slimme zet, begon ze ook haar achtste klas onderwijs te vergroten door zwarte geschiedenis te lezen, en het advies op te volgen van burgerrechten rolmodellen die in die tijd actief waren, zoals Fannie Lou Hamer, een vrouw van het platteland van Mississippi zoals zijzelf die een leider was geworden in de strijd voor burgerrechten.

Werkend naast Hamer, werd Blackwell een enthousiaste oprichter van de Mississippi Democratic Freedom Party, die werd opgericht in het verkiezingsjaar 1964 om de alleen voor blanken Democratische Partij uit te dagen. Deze keer was het verkrijgen van steun iets gemakkelijker, want de agenda van de partij bevatte twee krachtige missies: het invoeren van wetten die de tewerkstelling van zwarte kinderen als deelpachters verhinderden, en het oprichten van zwarte scholen die, net als hun gesegregeerde blanke tegenhangers, wiskunde en wetenschappen zouden onderwijzen.

Na weken van districtsconventies werden 64 zwarte afgevaardigden en vier blanken gekozen om naar de Democratische Nationale Conventie in Atlantic City, New Jersey te gaan. Zij slaagden er niet in om de Democratische Partij af te zetten, maar zij verdienden wel een plaats in de schijnwerpers, die cruciaal bleek voor de goedkeuring van zowel de Civil Rights Act van 1964, die discriminatie op de arbeidsmarkt verbood, als de Voting Rights Act van het jaar daarop. Ze hadden ook waardevolle ervaring opgedaan met het succesvol werven van steun aan de basis; ze hadden alle geïnteresseerde zwarte Amerikanen hun eerste kans ooit gegeven om deel te nemen aan politieke actie, en ze hadden ontdekt hoe ver politieke actie hen kon brengen in het uitdagen van het bestaande politieke systeem.

Een doorgewinterde activiste

Binnen vijf jaar na haar aankomst in Mississippi was Blackwell een doorgewinterde activiste geworden. In 1967 was ze medeoprichtster van Mississippi Action Community Education, een organisatie voor gemeenschapsontwikkeling die districten hielp om zich als stad te verenigen. Door deze rechtspersoonlijkheid konden ze hun geografische grenzen vastleggen zodat ze een wettelijke identiteit kregen – een belangrijk voordeel wanneer ze hulp van de overheid wilden voor het installeren van straatverlichting of elektriciteit. Een rechtspersoonlijkheid gaf de inwoners van een stad ook de kans om hun woonplaats naar eigen goeddunken te besturen en hun financiën, bestuur en scholen naar eigen inzicht in te richten, zolang ze zich maar aan de wetten van de staat hielden.

In het begin van de jaren 1970 begon Blackwell te werken voor de National Council of Negro Women, die gebruik maakten van het onlangs geïntroduceerde Turnkey 3 Plan van het Department of Housing and Urban Development om de broodnodige woningen voor lage inkomens te bouwen. Het plan verwachtte van huiseigenaren dat zij elk huis repareerden, onderhielden en de tuin verzorgden, en beschouwde deze activiteiten als “sweat equity” die meetelde voor een aanbetaling. Over het geheel genomen was het een geraffineerd en nieuw concept, dat aanzienlijke coördinatie vereiste. Blackwell, een uitmuntend organisator, reisde het land door om plaatselijke groepen samen te brengen om huisvesting te verschaffen, met geld afkomstig van de HUD en de Ford Foundation. De eerste 200 eenheden werden opgezet in Gulfport, Mississippi, en er volgden er nog 86 in St. Louis, Missouri, 436 in Dallas en 1000 in Puerto Rico.

Her Honor, the Mayor

In 1976 betaalde Blackwells ervaring met de National Council of Negro Women een mooie beloning toen ze burgemeester van Mayersville werd, en daarmee de eerste zwarte vrouwelijke burgemeester van Mississippi. Ze werd zich er al snel van bewust dat haar baan veel uitdagingen met zich mee zou brengen, aangezien de 500 inwoners van het stadje geen geplaveide straten hadden, geen waterleiding, geen politie en geen fatsoenlijke huisvesting.

Haar eerste stap was het stadje in te lijven, zodat federaal geld kon worden aangevraagd om in deze vitale diensten te voorzien. Blackwell kende de bureaucratische stappen die daarbij kwamen kijken en nam de uitdaging van het onderhandelen met zowel de staat als de federale overheid graag aan. Binnen een paar jaar had ze haar doel bereikt: Mayersville had nu verharde straten, een rioleringssysteem en straatverlichting, hoewel het jaarlijkse budget van 30.000 dollar van de stad gewoon niet genoeg was voor een politiemacht.

Vervolgens vroeg ze een federale subsidie aan voor de bouw van een woonwijk. De regering stuurde het geld graag, maar de kosten van de grond bleken zo duur dat er geen geld meer over was om te bouwen. Blackwells persoonlijke droom van huisvesting voor bejaarden en gehandicapten moest in de ijskast worden gezet en het geld moest worden teruggestuurd – minus 50.000 dollar die zij bewaarde voor een broodnodige brandweerwagen die deel uitmaakte van het oorspronkelijke project.

Andere maatregelen bleken duurzamer, zoals de unieke regeling waarbij levensmiddelen zoals kip, worst, groenten en fruit in samenwerking met andere steden in bulk worden ingekocht en vervolgens worden verpakt in grote dozen op gezinsformaat voor gezinsconsumptie. Gezinnen mogen zoveel dozen kopen als ze nodig hebben voor $ 14 per stuk, maar moeten ook twee uur babysitten, dozen inpakken of een beroep doen op ouderen voor elke doos die ze kopen.

Haalde Master’s Degree

Ondanks de eisen van haar functie was Blackwell zich er vanaf het begin van haar ambtstermijn terdege van bewust dat ze geloofsbrieven nodig had om zich geloofwaardig te maken bij andere burgemeesters in het hele land. Omdat ze geen geld had om terug naar school te gaan, vroeg ze een beurs aan van het National Rural Fellows Program. De 50-jarige Blackwell werd gekozen uit 100 kandidaten en ging in 1982 naar de Universiteit van Massachusetts in Amherst, waar ze een jaar later afstudeerde met een mastergraad in regionale planning.

John Mullin, die tijdens Blackwells studententijd aan het hoofd stond van het departement Landschapsarchitectuur en Regionale Planning, herinnerde zich haar vlotte efficiëntie nog goed. Vooral één voorval had indruk op hem gemaakt. Nadat hij de klas had verteld dat lokale gemeenschappen recht hadden op technische bijstand van regionale planningsorganisaties, merkte hij op dat Blackwell had gewacht tot de pauze en vervolgens onmiddellijk haar assistente in Mississippi had gebeld om ervoor te zorgen dat de betreffende instantie haar werk voor Mayers-ville, Mississippi zou doen. Elf jaar later, vertelde Mullin aan Planning Magazine: “Het was heel opmerkelijk. Er was kennis, synthese en actie, alles in een tijdsbestek van 15 minuten.”

In 1990 werd burgemeester Blackwell gekozen tot voorzitter van de Nationale Conferentie van Zwarte Burgemeesters, een groep die toen 321 leden telde, van wie 75 vrouwen. De NCBM, een in Atlanta gevestigde organisatie die in 1974 werd opgericht, helpt haar leden hun gemeenten efficiënter te besturen. Technische bijstand is beschikbaar voor degenen die dat wensen, samen met innovatieve ideeën voor bestuur, plus een nuttig netwerk van andere politiek gemotiveerde burgemeesters in vele gebieden van de wereld, waaronder China, Zuid- en Midden-Amerika, Afrika en het Caribisch gebied.

De internationale connectie was een waardevolle toevoeging, die zij zelf mede had geïnitieerd. Zeer bereisd en met goede connecties in Europa, Afrika en Azië tegen die tijd, had zij haar eerste reis naar China gemaakt in 1973, kort nadat het bezoek van President Nixon de deur had geopend voor een relatie tussen Peking en Washington, D.C. Daarna had zij, op verzoek van actrice Shirley MacLaine, een vriendin uit haar burgerrechten dagen, geholpen bij de oprichting van de U.S.-China People’s Friendship Association, die het mogelijk had gemaakt om het leven van gewone Chinese mensen te leren kennen. Nu, met 15 reizen naar China achter de rug, effende zij de weg voor een Amerikaans bezoek van burgemeesters van verschillende Chinese steden.

Een rechtvaardige beloning

In 1992 begon de wereld de naam van Unita Blackwell te herkennen. In maart woonde zij een conferentie bij van het Children’s Defense Fund in Atlanta, waar zij haar mening gaf over de kwalen van het kinderzorgsysteem op zowel nationaal als gemeenschapsniveau. “Je bent ziek en je hebt een dokter nodig,” was haar kernachtige samenvatting, volgens de Atlanta Journal/Atlanta Constitution van 8 maart. Een paar maanden later kreeg ze een Genius Award van de John & Catherine MacArthur Foundation van Chicago. Aangezien de MacArthur Foundation deze onderscheiding toekent op basis van een nominatie in plaats van een aanvraag, was zij zeer verheugd dat zij tot de 33 ontvangers behoorde. Ze was in staat om haar jaarsalaris van $6.000 te verhogen met een volledige $350.000, een rechtvaardige beloning voor een leven van sober leven en hard werken.

Maar, hoewel het geld haar in staat stelde om spaargeld opzij te zetten voor de opleiding van haar kleinzoon, veel belangrijker dan de financiële winst was de vervulling van een persoonlijke droom die sinds het begin van de jaren 1970 in de ijskast was gezet – bakstenen huisvesting voor de minder bedeelden onder de 500 inwoners van Mayersville. Tegen 1992 waren er zes eenheden, in drie afzonderlijke woonontwikkelingen; een 20-eenheid faciliteit voor ouderen en gehandicapten, plus twee 16-eenheid gebouwen van gesubsidieerde huisvesting, een voor ouderen, en de andere voor gezinnen.

Bronnen

Boeken

Williams, Juan, Eyes on the Prize: America’s Civil Rights Movement, Penguin, 1987.

Elliot, Jeffrey M. and Sheikh R. Ali, The State and Local Government Political Dictionary, ABC-CLIO, 1988, p. 200-241.

Lanker, Brian, I Dream a World, Stewart, Tabori & Chang, 1989, p. 50.

Weisbrot, Robert, Freedom Bound: A History of America’s Civil Rights Movement, Norton, 1990.

Mills, Kay, This Little Light of Mine, Dutton, 1992, p. 26.

Hine, Darlene Clark, Ed. Facts on File Encyclopedia of Black Women in America, Facts on File, Inc. 1997, p. 49.

Periodieken

Atlanta Journal/Atlanta Constitution, 8 maart 1992, p. D7; 16 juni 1992, p. D1.

Chicago Tribune, 5 juli 1992, 4 februari 1994.

China Today, januari, 1994, p. 29.

Christian Science Monitor, 18 januari 1991, p. A14.

Ebony, december, 1977, p. 53.

Essence, mei, 1985, p. 113.

Los Angeles Times, 2 augustus, 1992.

New York Times, 17 juni, 1992, p. A18.

Planning, maart 1994, p. 18.

Rural Development Leadership Network News, n.d.

-Gillian Wolf

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.