artnet.com Tijdschriftrecensies – The Chimeras of Unica Zurn

The Chimeras of Unica Zurn
door Valery Oisteanu
“Unica Zürn: Drawings from the 1960s,” 13 jan. – 16 apr. 2005, Ubu Gallery, 416 E. 59th Street, New York, N.Y. 10022

Tijdens de jaren zestig, toen ze al ver op middelbare leeftijd was, maakte de Duitse schilderes en schrijfster Unica Zürn (1916-1970) een reeks psychologisch intense lijntekeningen die het surrealistische automatisme combineren met de manie van de Outsider Art en een zeker residu van hedendaagse experimenten met psychedelische drugs. Erotisch en tranceliek verbeelden de werken fantastische hersenschimmen, bizarre wezens met dubbele gezichten die vermenigvuldigingen van zichzelf voorstellen, ofwel herhaald over de pagina of geplaatst in ingewikkelde droomlandschappen van mystieke dieren en buitenwereldse plantvormen.

Zürns leven leest een beetje als een Freudiaanse case study. Zij groeide op in een welgesteld gezin in Weimar-Berlijn, omringd door exotische voorwerpen verzameld door haar vader, een in Afrika gestationeerde cavalerieofficier, die tevens een fervent reiziger en schrijver was. Zürn was zelf uitgerust met een levendige verbeelding en, misschien geïnspireerd door oedipale verlangens, ontwikkelde ze een rijk innerlijk fantasieleven dat blijkt uit haar latere tekeningen.

Als jonge vrouw vond Zürn werk als redacteur bij de Duitse nationale filmmaatschappij, en ze zou zich niet bewust zijn geweest van de verschrikkingen van het nazisme tot 1942, toen ze bij toeval een ondergronds radioverslag hoorde over de concentratiekampen en hun verschrikkingen – een openbaring die haar psychologisch van haar stuk bracht. Tijdens de oorlog was ze getrouwd, kreeg twee kinderen en scheidde, waarbij haar man de voogdij over hun kinderen kreeg. In 1949 stond Zürn er alleen voor en verdiende een marginaal bestaan als journaliste.

Haar leven veranderde in 1953, toen ze de in Parijs gevestigde Duitse surrealistische kunstenaar Hans Bellmer ontmoette. Hun wegen kruisten elkaar bij de opening van een tentoonstelling van zijn werk in het Maison de France op de Kufurstendamm in Berlijn, en het was “waanzinnige liefde” vanaf het begin. Zürn emigreerde naar Parijs om bij Bellmer te gaan wonen en werd zijn medewerker en muze. Bellmer bespreekt hun ongewone relatie in zijn onthullende boek Petit trait de l’inconscient physique ou anatomie de l’image, gepubliceerd in 1957.

In de late jaren ’50 stapte Bellmer over van het gebruik van poppen als modellen naar echte vrouwen. De dichteres Nora Mitrani opende haar benen voor hem terwijl hij obsessief haar genitaliën fotografeerde, en Zürn onderwierp haar naakte torso aan een strakke binding die haar lichaam veranderde in een soort “menselijk-gewalst-gebraad”. Toen een werk uit deze laatste serie, een foto van Zürn vastgebonden op een bed, verscheen op de cover van Le Surrealisme, mme in 1958, adviseerde het nep-kannibalistische bijschrift: “Op een koele plaats bewaren.” De kunstenaar legde deze sadomasochistische beelden uit als “veranderde landschappen van vlees.”

Zürn werd lid van de Parijse surrealistische kring, waartoe ook Breton, Man Ray en, het belangrijkst, Henri Michaux behoorden. Michaux, een dichter en schilder, had mescaline genomen als onderdeel van zijn persoonlijk onderzoek naar het menselijk bewustzijn. In 1957 leidde Zürns deelname aan deze experimenten tot de eerste van wat een reeks mentale crises zou worden, waarvan ze er enkele in haar geschriften documenteerde. Volgens Zürns eigen zeggen was haar noodlottige ontmoeting met Michaux het begin van de geestelijke ziekte die haar de laatste 13 jaar van haar leven teisterde.

Ze werd gediagnosticeerd als schizofreen en onderging periodieke ziekenhuisopnames in Berlijn, Parijs en La Rochelle. Veel van de tekeningen die in Ubu te zien zijn, zijn tijdens deze opnames gemaakt. Bovendien voelde Bellmer zich wellicht bedreigd door Zürns romantische gevoelens voor Michaux, en verergerde zijn jaloezie haar instabiliteit.

Ondanks deze moeilijkheden bleef Zürn deelnemen aan de Parijse surrealisten, exposeerde ze in Galerie Le Soleil dans la Tte en nam ze deel aan de Internationale Surrealistische Tentoonstelling van 1959 gewijd aan “eros” in Galerie Daniel Cordier. Maar ze was evenzeer bekend om haar geschriften, waaronder Hexentexte, een anagrammenboek uit 1954, en twee krachtige psychologische verhalen, Sombere Lente (1969) en Jasmine Man, dat postuum werd uitgegeven in 1971 met een frontispice van Bellmer.

Met regels zo provocerend als: “Wie weet of vanavond het skelet niet langs de klimop naar haar raam zal klimmen en haar kamer binnen zal kruipen?” Somber Spring is een autobiografische roman die “meer leest als een exorcisme dan een memoires,” volgens de omslag notities. Het boek beschrijft de gelijktijdige kennismaking van een jonge vrouw met seks en geestesziekte, en gaat in op de verschillende obsessies van Zürn: de geïdealiseerde, exotische vader; de verachtelijke, onreine moeder; en de “masochistische fantasieën en onanistische rituelen” van een meisje met problemen.

In de jaren zestig experimenteerde Zürn met de surrealistische “automatische” tekentechniek en verdiepte ze zich in de diepten van de verborgen betekenissen die ze vond in cryptische anagrammen en toevallige correspondenties. Haar steeds frequentere uitbeelding van agressieve wezens en onbewoonbare plaatsen getuigt echter van een voortdurende geestesziekte, die uiteindelijk tot haar zelfmoord leidde. In een brief uit 1964 aan Gaston Ferdiere – de Franse psychiater die zowel Antonin Artaud’s als Zürn’s arts was – bekent Bellmer de vreemde manier waarop de malaise van zijn metgezel werd overgedragen op zijn eigen lichaam en bijdroeg aan zijn verslaving aan alcohol.

Al haar werken te zien in Ubu Gallery werden gemaakt tijdens deze intens productieve periode, gekenmerkt door Zürn’s verslechterende geestelijke gezondheid en de ontrafeling van haar relatie met Bellmer. Haar zelfmoord in 1970 (die achteraf werd voorspeld in Jasmine Man) vond plaats terwijl ze vijf dagen verlof had uit een psychiatrische inrichting. Onwillig om om te gaan met haar verslechterende geestelijke ziekte en wanhopig over haar relatie met Bellmer, die gedeeltelijk verlamd was en bedlegerig na een beroerte, sprong Zürn haar dood tegemoet uit het raam van Bellmer’s appartement in Parijs op 19 okt. 19 oktober 1970 (zie de biografie van Sue Taylor, Hans Bellmer, The Anatomy of Anxiety, uitgegeven door MIT Press in 2000).

Na een lang ziekbed stierf Hans Bellmer op 24 februari 1975 aan blaaskanker en werd hij naast Zürn begraven op de begraafplaats Père Lachaise in Parijs. Hun gemeenschappelijke marmeren graf is gemarkeerd met een plaquette met daarop de woorden die Bellmer vijf jaar eerder voor Zürns rouwkrans schreef: “Mijn liefde zal je volgen tot in de eeuwigheid.”

VALERY OISTEANU is een New Yorkse kunstenaar en schrijver.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.