L’histoire tragique de l’homme qui a débloqué l’univers

Cet article a plus de 2 ans.
L'Observatoire d'Ulugh Beg est l'endroit où notre planète et les étoiles ont été mesurées... et est maintenant parfois utilisé comme lieu de mariage.

les étoiles ont été mesurées… et est maintenant parfois utilisé comme lieu de mariage. Jamie Carter

Lorsqu’il s’agit de lieux au nom évocateur, Samarkand en Ouzbékistan, en Asie centrale, sur l’ancienne route de la soie, est au même niveau que Marrakech, Tombouctou et Shangri-La. C’est là que se trouve le Registan, site classé au patrimoine mondial de l’UNESCO, et c’est là qu’atterrissent tous les touristes qui visitent l’Ouzbékistan. Cependant, à quelques kilomètres de là, dans un bâtiment beaucoup moins spectaculaire, on trouve la preuve que c’est ici que les astronomes ont calculé avec précision la durée d’une année à une minute près, qu’ils ont mesuré la Terre et qu’ils ont tracé la position de plus d’un millier d’étoiles.

L'énorme sextant de l'observatoire d'Ulugh Beg était utilisé pour mesurer la position des étoiles, des planètes, de la Lune et du Soleil.

utilisé pour mesurer la position des étoiles, des planètes, de la Lune et du Soleil. Jamie Carter

L’astronome oublié

Pourtant, au lieu de prendre sa place aux côtés des géants de l’astronomie pionnière, tels que Tycho Brahe, Copernic, Kepler et Galilée – qu’il a tous précédés – le nom d’Ulugh Begh reste pratiquement inconnu.

Où se trouve l’Ouzbékistan ?

La plupart des gens ne peuvent pas trouver l’Ouzbékistan sur une carte du monde. Cet ancien État soviétique se trouve en Asie centrale, a des frontières avec tous les autres  » Stans  » (Kazakhstan, Turkménistan, Tadjikistan et Kirghizistan) et compte 33 millions d’habitants. Encore moins de personnes, y compris des astronomes, ont entendu parler de Begh.

Des observations pionnières

L’école d’astronomie qu’il a fondée a été éphémère, mais elle n’en a pas moins été pionnière. Construit vers 1420 sur une colline à la périphérie de Samarcande, l’observatoire avant-gardiste du souverain Begh a été détruit moins de 30 ans plus tard. Tout comme Begh lui-même, assassiné à l’âge de 55 ans alors qu’il se rendait à la Mecque par un meurtrier engagé par son fils. Les archéologues n’ont trouvé l’observatoire qu’en 1908, et l’ont fouillé en 1948. Malheureusement, son influence sur l’astronomie « moderne » a été faible, car lorsque ses données sont parvenues en Europe, quelques centaines d’années après sa mort, le travail avait déjà été reproduit. Son travail n’a donc influencé que l’observatoire de Pékin créé par Kublai Khan, à l’autre bout de la route de la soie.

En termes de souvenir pour l’astronomie d’observation moderne, Begh a été victime de la géographie

Modèle de l'énorme quadrant logé dans la tranchée de l'observatoire d'Ulugh Begh.

à l’observatoire d’Ulugh Begh. Jamie Carter

Ce qu’il reste à voir

Les vestiges de son observatoire valent bien une visite si vous voulez avoir un aperçu de ce qu’aurait été l’astronomie sans que le télescope ne soit jamais inventé. Il s’agit d’une immense tranchée de quelques mètres de large, le long de la ligne du méridien, qui abritait autrefois un puissant sextant de 40 mètres de rayon servant à mesurer l’élévation du Soleil, de la Lune et des étoiles. À l’une des extrémités se trouve un arc utilisé pour mesurer le midi. La lumière des étoiles aurait brillé sur la piste, qui contient des chiffres arabes. Le résultat de ceci, et d’autres instruments astronomiques d’observation, fut le Zij-i Sultani en 1437, alors le catalogue le plus précis de 1 018 étoiles, et l’héritage de Begh.

Le Zīj-i Sultānī de 1437, qui contient les calculs des astronomes de Begh sur les positions relatives de 1 018 étoiles.

les calculs des astronomes sur les positions relatives de 1 018 étoiles. Jamie Carter

Calculs exacts

Dans celui-ci, les astronomes ont prédit avec précision, pour la première fois, la longueur exacte des années et des mois, et le moment de midi, ainsi que des solstices d’hiver et d’été. Il s’est avéré par la suite que le calcul de l’année par les astronomes, soit 365 jours, 6 heures, 10 minutes et 8 secondes, était faux. Ils se sont trompés de 1 minute et 2 secondes.

Une statue d'Ulugh Begh devant son observatoire.

Une statue d’Ulugh Begh devant son observatoire.

Jamie Carter

Prédire les éclipses

Le mouvement annuel des planètes a été tracé, faisant partie d’un travail impressionnant d’exploration de l’écliptique. L’écliptique est la trajectoire apparente du soleil dans le ciel au cours d’une année. En mesurant son inclinaison par rapport à l’équateur céleste, les astronomes de Begh ont calculé les nœuds ascendants et descendants de la Lune et, par conséquent, le moment exact des éclipses solaires (qui ne se produisent que lorsque la Lune traverse l’écliptique).

Le cratère d'Ulugh Beigh sur la Lune, vu par Lunar Orbiter 4.

Orbiter 4. James Stuby/NASA/Lunar and Planetary Institute

Le nom de Begh perdure

Le nom de ce souverain érudit a été largement oublié par l’astronomie moderne, mais il perdure à deux endroits dans l’Univers : 2439 Ulugbek, une planète mineure découverte en 1977, et le cratère Ulug Beigh près de l’Oceanus Procellarum au nord-ouest de la lune.

La seule contribution de l’Ouzbékistan à la science ? Pas tout à fait. Muhammad ibn Musa al-Khwarizmi, un mathématicien et astronome musulman du 9e siècle, a inventé l’algèbre. Allez comprendre.

Mise à jour : des détails clarifiés sur la mort de Begh ont été ajoutés à cet article le 30/11/2018.

Vous souhaitant un ciel clair et des yeux grands ouverts

Si vous avez aimé cet article, vous pourriez également aimer ceux-ci :

La NASA va faire voler des jets supersoniques super silencieux au-dessus des villes américaines  » d’ici trois ans « 

Révélé : Les techniques secrètes dont vous avez besoin pour voir (et survivre) aux aurores boréales

Seulement 10 personnes verront l’éclipse solaire totale de l’année prochaine depuis une île éloignée dans le Pacifique

Les  » fausses lunes  » de la Chine pourraient rendre la pollution lumineuse presque cinquante fois pire, avertit un astronome

Suivez-moi sur Twitter @jamieacarter, @TheNextEclipse ou lisez mes autres articles Forbes via ma page de profil.

Recevez le meilleur de Forbes dans votre boîte de réception avec les dernières idées des experts du monde entier.
Loading …

.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.