La défense de l’USC se ressaisit (une deuxième fois) lors de la victoire sur UCLA

Ces coutures ont encore été étirées à leur limite tout au long de la folle victoire de samedi 43-38 sur UCLA. La défense des Trojans a autorisé un record de 549 yards. Ils ont été à nouveau torchés par le quarterback de l’UCLA Dorian Thompson-Robinson, qui a lancé pour 364 yards et quatre touchdowns, et écrasés par Demetric Felton Jr, qui a couru pour 90 yards et ajouté deux touchdowns par la voie des airs.

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Des plaquages ont été manqués. Des fautes ont été commises. Mais après une performance en première mi-temps à oublier pour sa défense, une série d’arrêts stellaires et de jeux changeant le jeu en seconde ont donné à l’USC la vie dont il avait besoin pour se glisser devant UCLA avec seulement 16 secondes à jouer, samedi.

« À la fin de la journée, il faut faire bouger les choses », a déclaré le safety de l’USC, Talanoa Hufanga. « En tant que défense, nous sommes venus ensemble. »

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Hufanga a de nouveau été le fer de lance de cet effort. Il a terminé avec 17 plaquages, dont deux pour des pertes, et a forcé un fumble sur un punt bâclé. Mais c’est son interception à 10 minutes de la fin du match qui a changé le cours des choses pour les Trojans, qui quelques minutes auparavant étaient menés par deux scores. Six jeux plus tard après son interception, l’USC a pris sa toute première avance du match, 36-35.

« Je ne peux pas remercier Talanoa assez », a déclaré l’entraîneur de l’USC Clay Helton. « Juste un énorme jeu de momentum. »

Pendant toute une première mi-temps inconsistante, l’USC a eu du mal à saisir un semblant de ce momentum. Chaque fois que son attaque semblait trouver un rythme, sa défense le laissait échapper – souvent, littéralement.

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Aucun défenseur troyen n’était à l’abri de ces erreurs. Le safety Isaiah Pola-Mao avait été l’un des joueurs défensifs les plus réguliers des Trojans toute la saison. Puis, au milieu du deuxième quart-temps, Felton a attrapé une passe dans le plat avec seulement Pola-Mao devant lui. Mais le safety junior a raté son plaquage et Felton a pénétré dans la zone d’en-but pour un touchdown de 21 yards.

L'Américain Amon-ra St. Brown attrape la passe de touchdown gagnante alors qu'il est défendu par Rayshad Williams d'UCLA, le 12 décembre 2020.

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Un grand dernier quart-temps permet à l’USC de remporter une victoire excitante en retour sur son rival UCLA

Déc. 12, 2020

 » nous a en quelque sorte mis sur les talons « , a déclaré Helton.

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Quelques minutes plus tard, Felton a attrapé un parcours en roue sur la ligne de côté, où le cornerback de l’USC Isaac Taylor-Stuart attendait. Mais Felton a glissé entre ses mains et a plongé dans la zone d’en-but pour donner à UCLA une avance de 21-10 avec seulement 20 secondes de retard à la mi-temps.

« Ce match n’allait pas dans notre sens au début. Quelques blessures auto-infligées », a déclaré Helton.

Pour autant, le coordinateur défensif Todd Orlando est resté calme à la mi-temps. Nous sommes en position, leur a-t-il dit. Il suffit de faire les jeux.

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« Nous sommes entrés et avons dit, nous avons juste pris leur meilleur tir », a déclaré Helton. « Nous ne jouons pas une grande balle en ce moment. Nous allons inverser la tendance. Jouons notre football, et battons-nous pendant 30 minutes, et il a fallu les 30 minutes pour y arriver. »

Les moments forts de la victoire 43-38 de l’USC sur UCLA au Rose Bowl samedi soir.

Dans cette demi-heure, il y avait ce qui semblait être la valeur d’une saison de grands jeux pour une défense qui en avait désespérément besoin.

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Après que le linebacker Kana’i Mauga ait manqué un autre plaquage pour laisser le running back Brittain Brown de UCLA courir librement pour un touchdown au troisième quart-temps, l’USC a progressé sur le terrain et a marqué sur un ballon plongeant et profond à Tyler Vaughns. A partir de là, la défense des Trojans a enfin semblé trouver son jus.

Sur sa possession suivante, USC a forcé l’attaque des Bruins à quitter le terrain. Mais son punter avait d’autres plans, gardant le ballon si longtemps qu’il a été obligé de fuir Hufanga. L’USC a répondu par un touchdown à Amon-ra St. Brown.

Une quatrième et une sur le tout prochain drive d’UCLA a rapidement mal tourné aussi, grâce au linebacker Drake Jackson, qui a fait irruption à travers la ligne et a jeté au sol Felton pour une perte de trois. Confronté à un autre quatrième et un, avec un peu plus de quatre minutes à jouer, UCLA s’est à nouveau lancé, mais en vain, car Hufanga et le linebacker Hunter Echols ont combiné pour l’arrêt.

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UCLA aurait deux autres chances, mais à chaque fois, la défense de l’USC a résisté. Les Bruins ont atteint la ligne des 25 yards, mais ont dû se contenter d’un field goal pour prendre une étroite avance de 38-36 qui ne tiendra que 36 secondes.

Les joueurs de l'USC empêchent le tight end Greg Dulcich (85) de UCLA de faire une prise sur une passe désespérée à la fin du match.

Les joueurs défensifs de l’USC empêchent le tight end Greg Dulcich (85) de UCLA de faire une prise sur une passe désespérée à la fin du match.
(Sean M. Haffey / Getty Images)

Avec une dernière chance, Thompson-Robinson a lancé une prière vers la zone d’en-but alors que le temps expirait et qu’un Rose Bowl silencieux et sans supporters retenait son souffle.

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Mais la défense de l’USC a repoussé la bombe désespérée, mettant son cachet final sur une performance étonnante qui a failli s’échapper.

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