脊髄刺激で麻痺患者が再び歩行可能に

脊髄の無線電気刺激により麻痺患者が歩行可能に

脊髄刺激により3人の麻痺患者が歩けるようになった。Credit: Jean-Baptiste Mignardot

少し前までは、重度の脊髄損傷で何年も麻痺している人が再び歩けるようになるという希望は、ただの希望にすぎなかったのです。 しかし、最近の進歩により、その希望は現実に近づきつつあります。

今週のNatureでは、研究者が、脊髄損傷の男性3人が歩けるようになった治療法–脊髄の電気刺激と理学療法の組み合わせ–について説明しています(F. B. Wagner et al. Nature 563, 65-71; 2018)。 そしてこれは、制御された実験室の条件下だけではありません:彼らは再び外を散歩することができました

これは、世界中の何十万人もの人々に影響を与える可能性のある、並外れた開発です。 そしてそれはまた、何十年にもわたる学際的な研究の成果でもあります。動物実験において着実にエビデンスベースを構築し、関与した科学者が時には批判にさらされながら、その研究を慎重に臨床に持ち込んできました。 多くのアプローチは、マウスやその他の動物で再生し機能回復を達成するのに驚くほど効果的ですが、ヒトの治療には結びつきません。 今回の研究では、これまで試みられてきたような一定の電流を流すのではなく、踏み込み時に正しいタイミングで正しい脚の筋肉群が活性化するよう計算されたパターンの刺激を適用したことが、大きな進歩であった。 こうすることで、脊髄の特定の場所を標的として、筋肉を協調的に活性化させることができるのです。 このパターン化された刺激プロトコルは、これまでにない歩行能力の回復を可能にしただけでなく、電気刺激を止めると、それまで麻痺していた筋肉を再びコントロールすることができるようになったのです。 これは、脳と脊髄が再び機能的なつながりを取り戻したことを示しており、予想外の可塑性があることが明らかになった。

このような進歩から、長い間回復不可能と考えられていた状態の予後は、かなり明るくなったように思われます。 しかし、やるべきことはまだたくさんあります。 脊椎の損傷は、その部位、重症度、転帰が非常に異なるため、誰がこの技術の恩恵を受けるかを理解するためには、さらに多くの研究が必要でしょう。 今回の研究は、研究開始時点で脚の機能が残存していた少数の被験者を対象にした概念実証です。 大きな課題は、何が回復の成功を決定するのかを理解することです。 例えば、損傷した脊髄が脳に伝えることのできる感覚情報の量が、変動要因のひとつになるかもしれない。

今週Nature Neuroscienceに掲載された関連研究では、同じチームが、(ネズミの運動機能を回復させるのに十分な)連続刺激は、個人自身の動きや体勢に関する感覚フィードバックの脳への伝達を妨げるため、ヒトでは効果が低いことを示しています(E・フォルメント他 Nature Neurosci. https://doi.org/10.1038/s41593-018-0262-6; 2018)。 このことも、時間的にパターン化された刺激がより効果的であると考えられる理由であり、Natureの研究に参加した3人の成功の一つの鍵であったかもしれません。 しかし、個人によって異なる刺激方法が、多かれ少なかれ有用であることが判明するかもしれません。

また、このエキサイティングなサクセスストーリーを、アクセスに関する注意で和らげることも重要です。 世界保健機関(WHO)によると、毎年世界中で25万人から50万人が脊髄損傷の影響を受けており、その原因の多くは交通事故、転倒、暴力によるものです。 脊髄刺激は複雑で高価な医療行為であり、回復には集中的なリハビリテーションも必要なようです。 少なくとも、すぐにすべての人が利用できるようになることはないでしょう。 しかし、これは最初の一歩なのです。

コメントを残す

メールアドレスが公開されることはありません。