University Peak

Il primo giorno ho pianificato lo University Peak, il più alto nell’immediata area di Onion Valley e un SPS Mountaineers Peak. Non ero mai stato a Onion Valley, nonostante sia un trailhead molto popolare della Sierra orientale, ed ero entusiasta di sperimentare finalmente alcune vette della zona. Ho dormito sulla strada sterrata che porta a Shepard’s Pass e mi sono svegliato presto per partire poco dopo l’alba sul sentiero di Onion Valley. Il trailhead era quasi pieno anche quando sono arrivato, una zona popolare per il backpacking e le gite del fine settimana.

L'alba sopra il trailhead.
L’alba sopra il trailhead.

Il sole è sorto mentre ho iniziato a salire i tornanti polverosi, passando presto il primo dei molti laghi per cui Onion Valley era nota. Non è passato molto tempo prima che raggiungessi le rive del Gilbert Lake, e ho avuto la mia prima buona visione della parete nord dell’University Peak, per lo più di classe II con qualche classe III nella parte superiore.

La parete nord dell'University Peak. Via sul lato destro.
La parete nord dell’University Peak.

Ho continuato lungo il sentiero e ho preso un buon sentiero che si dirigeva verso il Matlock Lake, un popolare campeggio per il backcountry. Il sentiero portava giù al lago, ma ho continuato lungo un facile cross country su lastre di granito fino a un’ampia costola di granito tra i laghi Matlock e Bench. Avevo bisogno di rabboccare le mie acque prima degli oltre 2600 metri di spinta sulla parete nord, ma non volevo perdere l’elevazione per scendere in uno dei due laghi. Sembrava che ci fosse un piccolo laghetto senza nome un po’ più in alto, così sono saltato su per i massi fino alla piccola piscina chiara a 11.400′ sotto l’inizio della parete nord.

Schede di granito tra i due laghi.
Lastre di granito tra i due laghi.
High tarn.
High tarn.

Mi sono seduto e ho iniziato a riempire le mie bottiglie d’acqua, il mio zaino appoggiato sulle rocce a pochi metri dietro di me. Nonostante la calma generale e l’assenza di vento, non ho sentito un piccolo coyote avvicinarsi di soppiatto a me mentre riempivo le bottiglie. Mi sono voltato e l’ho trovato che annusava il mio zaino a circa un metro di distanza, e gli ho urlato “Ehi, esci da lì!”, più per la sorpresa che per la rabbia. Ha scosso la testa come se si fosse appena accorto di me, poi ha trotterellato con calma dall’altra parte del lago prima di tornare giù per il pendio.

Coyote mentre trotterellava via.
Coyote mentre trotterellava via.

La quota più alta a cui avevo mai visto un coyote nella Sierra era di circa 9000′, quindi ero sorpreso di vederne uno in questo stagno sterile, senza nemmeno marmotte o pika in giro per il cibo. Con le bottiglie piene, ho fissato la parete nord, il mio lavoro è stato tagliato per me. La via più sicura sarebbe stata quella di salire direttamente al centro della parete in un canale poco profondo, ma questo sembrava un ghiaione sciolto. Invece, ho optato per le solide cenge lungo il lato sinistro, e sono stato in grado di mantenere una facile classe III evitando il materiale più sciolto al centro.

Giusta classe II-III.
Giusta classe II-III.

Circa a metà strada, ho iniziato ad avere dei forti crampi allo stomaco, e ho dovuto fare una lunga pausa per cercare di liberarmi tra le rocce (solo un brutto caso di HAFE – espulsione di flatulenze ad alta quota). Sentendomi un po’ meglio dopo una sosta rumorosa, ho continuato, trovando la roccia un po’ più ripida man mano che mi avvicinavo alla cima della cresta nord. Ho attraversato la parte superiore del canalone, più solido in alto che vicino alla base, e ho raggiunto la cresta poco dopo. Ho pensato che da quel punto ero praticamente in vetta, ma ci sono voluti ancora almeno altri 20 minuti di traversata lungo la cresta nord per raggiungere finalmente i blocchi di vetta.

Raggiungere la cresta nord.
Raggiungere la cresta nord.
Passando diversi piccoli gendarmi.
Passando diversi piccoli gendarmi.

Per la mia prima cima in Sierra dopo tanto tempo, la vista era davvero incredibile. La vista a sud di Vidette Meadow era particolarmente impressionante, con viste di East e West Vidette, Center Peak, e Junction Peak, Mount Keith e Mount Williamson in lontananza. L’ovest offriva una vista a volo d’uccello direttamente su Kings Canyon e l’area di Mount Clarence King. Anche se un po’ nebuloso, potevo vedere la maggior parte dei 14ers nell’area delle Palisades inclusa la Split Mountain.

Vista sud-ovest verso il Great Western Divide.
Vista sud-ovest verso il Great Western Divide.
Panoramica del Summit.
Panoramica del Summit.
Center Peak.
Center Peak.

Ho passato 30 minuti buoni sulla cima per godermi il panorama prima di decidere di scendere a University Pass, che è notoriamente sciolto e poco piacevole. Presto avrei imparato il perché. La discesa dalla vetta è stata inizialmente molto piacevole, banchi di sabbia sciolti in cui potevo immergermi, scendendo di 1000′ in 15-20 minuti. Sapevo dai resoconti di viaggio che il passo vero e proprio non era la prima grande lacuna che si raggiunge, ma la seconda più a est. Sapevo anche che, sebbene questa lacuna non fosse il passo, era ancora fattibile, ma molto ripida. Dall’alto, non sembrava orribile, così sono sceso, ma ho trovato meno sabbia e più roccia sciolta su terra solida, più una discesa scivolosa tipo cuscinetti a sfera. Comunque non era troppo orribile, e ho trovato macchie di roccia solida qua e là a cui mirare, raggiungendo infine la morena molto più in basso.

Guardando su per la scorciatoia del Passo dell'Università.
Cercando la scorciatoia del University Pass.
Moraina superiore.
Moraina superiore.

Raggiunta la morena, pensavo che le mie difficoltà fossero finite. In realtà, erano appena iniziate. Ho iniziato ad attraversare la morena e l’ho trovata incredibilmente sciolta, con enormi massi grandi come frigoriferi che si spostavano sotto il mio peso. Saltare dalla morena nel burrone sottostante non sembrava essere un’alternativa migliore, così ho saltato i massi attraverso il terreno irregolare a un ritmo dolorosamente lento, impiegando un’ora per raggiungere un bacino asciutto e sabbioso senza rocce importanti. Speravo di trovare un sentiero da questo punto a Robinson Lake, ma sono rimasto deluso nel trovare altri campi di massi da attraversare, anche se questa seconda porzione era molto più solida.

Guardando l'enorme morena, il mio percorso si aggancia a destra.
Guardando l’enorme morena, la mia via che si aggancia a destra.

Per tutto questo tempo avevo discusso di taggare Independence Peak all’uscita, il che avrebbe richiesto 1000′ in più di dislivello dal Robinson Lake. Ma in combinazione con il tentativo di arrivare a Mammoth quel pomeriggio per fare delle commissioni, insieme alla mia stanchezza per il campo morenico, ho dato un duro passaggio.

Independence Peak sopra Robinson Lake.
Independence Peak sopra Robinson Lake.

Arrivando a Robinson Lake, ho incontrato le prime persone che avevo visto dal parcheggio quella mattina, comprese alcune famiglie con bambini piccoli, indicando che ero vicino. Il sentiero fino al lago finisce sul lato nord-est, e ho seguito i cairn e altri escursionisti lungo il sentiero sempre meglio definito fino al parcheggio. Dopo aver messo rapidamente i piedi a mollo nel fiume, ho lasciato Onion Valley, mangiando un po’ al Mountain Rambler Brewery a Bishop prima di continuare verso Mammoth per l’inizio della mia settimana di nozze.

Continua….

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