Politica e religione, 1640-1800

Alla vigilia della guerra civile nel 1642 c’era molta simpatia per la causa realista in Galles. Ma i parlamentari trovarono aderenti anche tra alcuni proprietari terrieri, come Robert Devereux, 3° conte di Essex, e Thomas Myddelton, così come tra individui impegnati nella causa puritana, come lo scrittore Morgan Llwyd e lo zelante soldato John Jones di Maesygarnedd. Fu soprattutto nelle contee di confine e nel Pembrokeshire, tuttavia, che l’influenza puritana e i contatti commerciali servirono a conquistare il sostegno alla causa parlamentare. L’imposizione del potere parlamentare sul Galles e il sequestro delle proprietà dei realisti suscitarono risentimento, e i missionari puritani si trovarono a lavorare in quello che credevano essere un angolo oscuro del paese. L’Act for the Propagation of the Gospel in Wales (1650) istituì un’autorità coercitiva che comprendeva sia la vita politica che quella religiosa, ma l’intervento statale rimase largamente improduttivo.

Nonostante, l’Interregno vide la formazione di congregazioni dissenzienti, che avrebbero posto le basi per alcune delle influenze durature della moderna vita gallese. I più radicali furono i quaccheri che, facendo particolarmente strada nel Montgomeryshire e nel Merioneth, penetrarono non solo nel territorio anglicizzato di confine ma anche nel cuore delle aree di lingua gallese. Incorrendo nell’animosità degli ecclesiastici e degli altri dissenzienti, furono repressi con una severità sperimentata solo dai cattolici romani e costretti a emigrare in Pennsylvania, in gran numero. D’altra parte, piccole chiese riunite di Congregazionisti e Battisti, la cui teologia era calvinista e il cui credo e condotta personale erano regolati da un rigido codice esposto nel loro patto ecclesiastico, stabilirono la tradizione dissenziente all’interno delle comunità rurali e delle piccole città.

Nel XVIII secolo il metodismo divenne una nuova e potente influenza. Lanciato da un movimento di risveglio di grande intensità negli anni dopo il 1735, il metodismo fu sostenuto all’interno della chiesa stabilita per mezzo di società locali e di un’associazione centrale. Le influenze combinate del vecchio Dissenso e del nuovo Metodismo, tuttavia, alla fine trasformarono l’adesione religiosa del popolo gallese a spese della chiesa stabilita. Anche se servita da innumerevoli uomini di cultura e devozione, tra cui Griffith Jones, le cui scuole circolanti contribuirono immensamente alla crescita dell’alfabetizzazione, la chiesa era tormentata dalla povertà e da una leadership inadeguata. Così la secessione metodista dalla chiesa anglicana rese inevitabile il trionfo finale del Nonconformismo.

Il Metodismo e il Dissenso non furono le uniche influenze all’opera nel Galles del XVIII secolo. La resilienza di una cultura nativa non più in grado di dipendere dalle fonti tradizionali di patrocinio si mostrò in un fervore patriottico per preservare un patrimonio culturale minacciato dalla progressiva anglicizzazione. Anche se i suoi sostenitori attinsero alle conquiste erudite gallesi, in particolare quelle di Edward Lhuyd, il Galles non aveva istituzioni accademiche capaci di valutare criticamente il lavoro degli antiquari romantici che guardavano al mito celtico e al druidismo britannico. Eppure, nonostante le sue carenze, il movimento culturale del XVIII secolo fu un’importante espressione dell’intraprendenza di una società preindustriale nel proteggere il suo patrimonio. Una delle sue figure chiave fu Edward Williams (Iolo Morganwg), i cui sforzi comprendevano una vasta gamma di studi letterari e storici e che rappresentava anche il radicalismo politico ispirato dalla rivoluzione francese. Le convinzioni radicali erano tenute solo da una piccola minoranza, alcuni di loro eccentrici e altri illustri espatriati, ma i loro sforzi segnarono una fase significativa nell’emergere di una coscienza politica distintamente gallese.

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