La tragica storia dell’uomo che ha sbloccato l’universo

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L'Osservatorio di Ulugh Beg è dove il nostro pianeta e le stelle sono stati misurati ... ed è ora a volte usato come luogo di nozze.

le stelle sono state misurate … ed è ora a volte usato come luogo di nozze. Jamie Carter

Quando si tratta di luoghi con un nome evocativo, Samarcanda in Uzbekistan, Asia centrale, sulla vecchia Via della Seta è proprio lì con Marrakesh, Timbuktu e Shangri-La. Ospita il sito del Registan, patrimonio mondiale dell’UNESCO, ed è dove finisce ogni singolo turista che visita l’Uzbekistan. Tuttavia, a poche miglia di distanza, in un edificio molto meno drammatico, c’è la prova che è stato qui che gli astronomi hanno calcolato con precisione la lunghezza di un anno entro un minuto, misurato la Terra e tracciato le posizioni di oltre mille stelle.

L’enorme sestante dell’Osservatorio di Ulugh Beg veniva usato per misurare le posizioni delle stelle, dei pianeti, della Luna e del Sole. Jamie Carter

L’astronomo dimenticato

E invece di prendere posto accanto ai giganti dell’astronomia pionieristica, come Tycho Brahe, Copernico, Keplero e Galileo – tutti quelli che ha preceduto – il nome di Ulugh Begh rimane praticamente sconosciuto.

Dove si trova l’Uzbekistan?

La maggior parte delle persone non riesce a trovare l’Uzbekistan su una mappa del mondo. Questo ex stato sovietico si trova in Asia centrale, confina con tutti gli altri ‘Stan (Kazakistan, Turkmenistan, Tagikistan e Kirghizistan) e conta 33 milioni di abitanti. Ancora meno persone, compresi gli astronomi, hanno sentito parlare di Begh.

Osservazioni pionieristiche

La scuola astronomica da lui fondata fu fugace, ma comunque pionieristica. Costruito intorno al 1420 su una collina alla periferia di Samarcanda, l’osservatorio all’avanguardia del sovrano Begh fu distrutto meno di 30 anni dopo. Come lo stesso Begh, assassinato all’età di 55 anni mentre si recava alla Mecca da un assassino assoldato da suo figlio. Gli archeologi trovarono l’osservatorio solo nel 1908 e lo scavarono nel 1948. Purtroppo, la sua influenza sull’astronomia “moderna” fu minima, perché quando i suoi dati arrivarono in Europa, poche centinaia di anni dopo la sua morte, il lavoro era già stato duplicato. Il suo lavoro influenzò quindi solo l’osservatorio di Pechino creato da Kublai Khan, all’altro capo della Via della Seta.

In termini di essere ricordato dalla moderna astronomia osservativa, Begh fu una vittima della geografia

Un modello dell'enorme quadrante ospitato nella trincea dell'Osservatorio di Ulugh Begh.

all’Osservatorio di Ulugh Begh. Jamie Carter

Cosa resta da vedere

I resti del suo osservatorio meritano una visita se vuoi dare un’occhiata a come sarebbe stata l’astronomia senza che il telescopio fosse mai stato inventato. Si tratta di un’enorme trincea lungo la linea del meridiano, larga alcuni metri, che un tempo ospitava un possente sestante con un raggio di 40 metri usato per misurare l’altezza del Sole, della Luna e delle stelle. A un’estremità c’è un arco usato per misurare il mezzogiorno. La luce delle stelle avrebbe brillato sulla traccia, che contiene numeri arabi. Il risultato di questo e di altri strumenti astronomici di osservazione fu lo Zij-i Sultani del 1437, allora il catalogo più accurato di 1.018 stelle, e l’eredità di Begh.

Lo Zīj-i Sultānī del 1437, che contiene i calcoli degli astronomi di Begh sulle posizioni relative di 1.018 stelle.

calcoli degli astronomi sulle posizioni relative di 1.018 stelle. Jamie Carter

Calcoli accurati

In esso, gli astronomi predissero accuratamente, per la prima volta, la lunghezza esatta degli anni e dei mesi, e il momento del mezzogiorno, e dei solstizi invernali ed estivi. Il calcolo degli astronomi di un anno, di 365 giorni, 6 ore, 10 minuti e 8 secondi, fu poi dimostrato che era sbagliato. Erano fuori di 1 minuto e 2 secondi.

Una statua di Ulugh Begh fuori dal suo osservatorio.

Una statua di Ulugh Begh fuori dal suo osservatorio.

Jamie Carter

Prevedere le eclissi

Il moto annuale dei pianeti è stato tracciato, parte di un lavoro impressionante che esplora l’eclittica. L’eclittica è il percorso apparente del sole nel cielo durante un anno. Misurando la sua inclinazione rispetto all’equatore celeste, gli astronomi di Begh hanno calcolato i nodi ascendenti e discendenti della Luna e, di conseguenza, la tempistica esatta delle eclissi solari (che si verificano solo quando la luna attraversa l’eclittica).

Il cratere Ulugh Beigh sulla luna, come visto dal Lunar Orbiter 4.

Orbiter 4. James Stuby/NASA/Lunar and Planetary Institute

Il nome di Begh continua a vivere

Il nome di questo erudito sovrano è stato in gran parte dimenticato dall’astronomia moderna, ma continua a vivere in due luoghi dell’Universo: 2439 Ulugbek, un pianeta minore scoperto nel 1977, e il cratere Ulug Beigh vicino all’Oceanus Procellarum nel nord ovest della luna.

L’unico contributo dell’Uzbekistan alla scienza? Non proprio. Muhammad ibn Musa al-Khwarizmi, un matematico e astronomo musulmano del IX secolo, ha inventato l’algebra. Vai a capire.

Aggiornamento: dettagli chiariti sulla morte di Begh sono stati aggiunti a questo articolo il 30/11/2018.

Augurandoti cieli limpidi e occhi aperti

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