Blackwell, Unita 1933-

Sindaco di Mayersville, Mississippi

Gli anni dei diritti civili

Un’attivista navigata

Il suo onore, il sindaco

Ha guadagnato un master

Una giusta ricompensa

Fonti

“Non avevamo idea che stavamo cambiando l’intero futuro politico dell’America”, ha detto Unita Blackwell, guardando indietro alle appassionate marce per i diritti civili dei primi anni ’60.”Ci andavamo perché non avevamo scarpe per i nostri figli e case decenti in cui stare e la vita quotidiana che volevamo.”

Queste erano ragioni sufficienti per Blackwell per farsi valere, anche se fu sbattuta in prigione più di 70 volte e si guadagnò il dubbio onore di avere una croce in fiamme posta sul suo prato dal Ku Klux Klan. Ha lavorato per migliorare gli alloggi per le comunità nere povere in tutto il profondo sud dell’America, dove i resti delle idee di superiorità bianca precedenti alla guerra civile ancora fiorivano, e ha affrontato i problemi di incorporazione di una piccola città del Mississippi in modo che i suoi 500 residenti potessero godere di servizi come lampioni, strade asfaltate e un sistema fognario.

Compì tutto questo con un’istruzione di terza media che non fu aumentata fino a quando Blackwell non ebbe 50 anni.

Unita Blackwell nacque a Lula, Mississippi, durante la depressione della Grande Depressione. Il lavoro scarseggiava per tutti gli americani; per i genitori mezzadri di Blackwell la sicurezza era così rara che la famiglia viveva come nomadi, migrando tra Arkansas, Mississippi e Tennessee in cerca di un lavoro che pagasse abbastanza per sfamarli.

Tipificato da un periodo trascorso in Florida come pelatrice di pomodori, lo stile di vita alla deriva di Blackwell durò ben oltre la sua età adulta. Era una giovane madre, quasi trentenne, nel 1962, quando si stabilì finalmente a Mayersville, Mississippi. La sua prima casa fu una baracca di tre stanze. Più tardi, Blackwell costruì una moderna casa di mattoni, ma vide tutte le buone ragioni per mantenere intatta la baracca originale. “Sono grata a Dio per questa casa”, disse al Chicago Tribune nel 1992. “

Gli anni dei diritti civili

Anche se l’era dei diritti civili stava nascendo, il lavoro era ancora scarso nel Mississippi. Con un’istruzione di terza media, Blackwell aveva poca scelta se non quella di optare per qualsiasi opportunità si presentasse. Perché la sopravvivenza lo richiedeva, disse a Ebony nel 1977: “Ho tagliato il cotone proprio sulla strada per 3 dollari al giorno”. Tuttavia, questo lavoro senza prospettive non durò a lungo. L’era dei diritti civili stava nascendo, e le opportunità di avanzamento sarebbero seguite a breve. Pochi mesi dopo che Blackwell iniziò a lavorare nei campi di cotone, un’organizzazione influente chiamata Student Non-Violent Coordinating Committee (SNCC) arrivò in Mississippi.

SNCC era stata fondata nel 1960, con l’aiuto del dottor Martin Luther King. Formata per lavorare per i diritti civili nel profondo sud, era nata a Shaw

All’improvviso…

Nato il 18 marzo 1933 a Lula, Mississippi. Due matrimoni. Un figlio. Istruzione: Master in pianificazione regionale all’Università del Massachusetts, 1983.

Carriera: Organizzatore chiave, Partito Democratico della Libertà del Mississippi, 1964; Presidente Nazionale dell’Associazione per l’Amicizia tra gli Stati Uniti e laChina People’s Friendship Association, 1977-1983; eletto sindaco di Mayersville, 1976-; ha fatto incorporare la città, 1976; nominato dal presidente Carter alla Commissione Nazionale degli Stati Uniti per l’Anno Internazionale del Bambino, 1979; vicepresidente del Partito Democratico del Mississippi, 1976-80; ha stabilito il programma di scambio di sindaci tra Stati Uniti e Cina, 1984-; presidente nazionale della Conferenza Nazionale dei Sindaci Neri, 1990-92.

Premi: Southern Christian Leadership Award, 1990; Institute of Politics Fellow, John F. Kennedy School of Government, Harvard University, 1991; MacArthur Foundation Genius Grant, 1992; APA leadership award for elected official, 1994.

Indirizzi: Office- Office of the Mayor, PO Box 188, Mayersville, MS 39001.

Università a Raleigh, North Carolina, dopo un sit-in in un banco da pranzo di Greensboro, che aveva rifiutato di servire i neri. Fin dall’inizio, il SNCC si concentrò sul reclutamento di afroamericani privi di diritti che non erano consapevoli di come l’azione politica potesse aiutarli a raggiungere una vita più felice e produttiva.

Imparando molto dalla consolidata Southern Christian Leadership Conference da cui era scaturita, il SNCC impiegò solo un anno per organizzare le Freedom Rides, in cui gli autobus venivano inviati attraverso i confini degli stati del sud con passeggeri bianchi e neri per testare le leggi sulla segregazione dei viaggi interstatali. Inoltre, gli autobus si fermavano ai banchi da pranzo segregati per chiedere il servizio che veniva loro ingiustamente negato.

Queste coraggiose campagne non furono l’unica iniziativa del SNCC nel suo sforzo determinato di raggiungere l’uguaglianza per gli afroamericani. In un’altra mossa di vitale importanza, i lavoratori del SNCC cercarono di convincere i neri del sud a registrarsi per votare, in modo che il governo ascoltasse le loro richieste di scuole migliori, posti di lavoro, strade asfaltate e sistemi fognari.

Saggiamente cercarono persone nella comunità che potessero insegnare ai loro compagni del Mississippi l’importanza della loro agenda politica.

Il primo incontro di Blackwell con il gruppo avvenne in chiesa una domenica, subito dopo aver finito di insegnare una lezione di Scuola Domenicale. Colpita dalla sua massima “Dio aiuta coloro che aiutano se stessi”, uno dei rappresentanti la convinse a iniziare a lavorare con il SNCC. Non ebbe bisogno di essere convinta, ma scoprì che il coinvolgimento politico aveva un prezzo pesante: “Il 1964 è stata l’ultima volta che ci hanno lasciato fare perché siamo andati a parlare di libertà”, ha spiegato a Ebony, nel 1977. “Quando ero qui fuori a chiedere alla gente di registrarsi per votare, non mi lasciavano tornare nei campi. “Poiché era rimasta senza un reddito fisso e le era stato negato il pagamento dell’assistenza sociale in compagnia di tutti i neri del Mississippi, la sua vita era una continua lotta per la sopravvivenza.

Anche questo ostacolo non la spaventava. “Avevamo un giardino; la gente ci dava una pentola di fagioli”, ricordò più tardi. “La SNCC doveva mandarci 11 dollari ogni due settimane. Mio marito lavorava tre mesi all’anno per il Corpo degli Ingegneri dell’Esercito, poi compravamo un sacco di cibo in scatola.”

Un biglietto da visita molto più sinistro fu lasciato dal Ku Klux Klan. Una volta Blackwell trovò una croce che bruciava sul suo prato, e da allora imparò a dormire in modo irregolare, per evitare di essere ferita. Prese anche parte ad un secondo confronto con il Klan, che descrisse vividamente in una pubblicazione chiamata Rural Development Leadership Network News. “Una volta mi trovavo a Natchez, Mississippi, a dire alle persone che avevano il diritto di registrarsi per votare, e il Klan circondò la chiesa. Ho fatto girare la voce ai diaconi …. La prima cosa che il Klan sapeva è che i diaconi li stavano circondando. Il Klan era in piedi là fuori con i loro fogli che sventolavano. E i diaconi erano in piedi con le loro cose che sventolavano, che erano le pistole … e non passò molto tempo prima che non avessimo più il Klan … e stavamo ancora lì a dire alla gente ‘Avete il diritto di registrarvi per votare.”

I mississippiani abbastanza coraggiosi da rischiare la violenza del Klan per il privilegio di lottare per i loro diritti spesso si trovarono con ancora più ostacoli sul loro cammino quando arrivarono effettivamente all’ufficio della contea per registrarsi. I più razzisti tra questi burocrati si assicuravano che il processo di registrazione fosse il più stressante possibile, facendo domande sulla costituzione statale che mistificavano i meno istruiti tra gli aspiranti elettori, ai quali poteva essere negata l’opportunità di far sentire la loro voce. Inoltre, erano spesso sostenuti nella loro prepotenza da uomini armati, che sedevano fuori dall’edificio di registrazione in camioncini.

Tuttavia, Blackwell non si perse d’animo. Saldamente impegnata negli obiettivi di registrazione degli elettori del SNCC, imparò modi intelligenti per mostrare quanto importante potesse essere il voto. “Nella prima parte del movimento, non chiedevamo alle persone di registrarsi per votare”, ha ricordato in un’intervista di Essence del 1985, “Parlavamo di educazione politica intorno alle questioni e ai servizi a cui erano interessati. Se le donne sono interessate all’assistenza all’infanzia, allora si lavora su quello”. Con un’altra mossa intelligente, iniziò anche ad aumentare la sua istruzione di terza media leggendo la storia dei neri e seguendo i consigli dei modelli di ruolo dei diritti civili attivi all’epoca, come Fannie Lou Hamer, una donna del Mississippi rurale come lei che era diventata una leader nella lotta per i diritti civili.

Lavorando a fianco della Hamer, Blackwell divenne un’entusiasta fondatrice del Mississippi Democratic Freedom Party, che fu fondato nell’anno elettorale 1964 per sfidare il Partito Democratico di soli bianchi. Questa volta, ottenere supporto fu un po’ più facile, perché l’agenda del partito portava due potenti missioni: stabilire leggi che impedissero l’impiego di bambini neri come mezzadri, e stabilire scuole nere che, come le loro controparti bianche segregate, insegnassero matematica e scienze.

Dopo settimane di convention di contea, 64 delegati neri e quattro bianchi furono scelti per andare alla Convention Nazionale Democratica ad Atlantic City, New Jersey. Non riuscirono a disarcionare il Partito Democratico, ma si guadagnarono una ribalta, che si rivelò cruciale per il passaggio sia del Civil Rights Act del 1964, che proibiva la discriminazione sul lavoro, sia del Voting Rights Act dell’anno successivo. Avevano anche acquisito una preziosa esperienza su come raccogliere con successo il sostegno della base; avevano dato a tutti i neri americani interessati la loro prima possibilità in assoluto di partecipare all’azione politica, e avevano scoperto fino a che punto l’azione politica poteva portarli a sfidare il sistema politico esistente.

Un’attivista esperta

In cinque anni dal suo arrivo in Mississippi, Blackwell era diventata un’attivista esperta. Nel 1967, ha co-fondato Mississippi Action Community Education, un’organizzazione di sviluppo comunitario che ha aiutato i distretti a incorporarsi come città. L’incorporazione permetteva loro di fissare i loro confini geografici in modo che potessero avere un’identità legale – un vantaggio importante quando volevano l’aiuto del governo per installare lampioni o elettricità. L’incorporazione dava anche ai residenti di ogni città la possibilità di gestire la loro casa come meglio credevano, organizzando le loro finanze, i loro mezzi di governo e le loro scuole in qualsiasi modo adatto, purché seguissero le leggi statali.

Durante i primi anni ’70 Blackwell iniziò a lavorare per il National Council of Negro Women, che stava usando il Piano Chiavi in mano 3 del Department of Housing and Urban Development recentemente introdotto per costruire le tanto necessarie case a basso reddito. Prevedendo che i proprietari di casa riparassero, mantenessero e curassero il giardino di ogni proprietà, il piano considerava queste attività come “capitale sociale” che contava per un acconto. Preso nel suo insieme, era un concetto sofisticato e nuovo, che richiedeva una notevole coordinazione. Un organizzatore stellare, Blackwell viaggiò per il paese riunendo gruppi locali per fornire alloggi, con denaro proveniente dall’HUD e dalla Fondazione Ford. Le prime 200 unità furono allestite a Gulfport, Mississippi, seguite da altre 86 a St. Louis, Missouri, 436 a Dallas e 1.000 a Porto Rico.

L’onore, il sindaco

Nel 1976, l’esperienza della Blackwell con il National Council of Negro Women pagò una bella ricompensa quando divenne sindaco di Mayersville, e quindi il primo sindaco donna nero del Mississippi. Presto si rese conto che il suo lavoro avrebbe comportato molte sfide, dato che i 500 residenti della città non avevano strade asfaltate, nessun sistema idrico, nessuna forza di polizia e nessun alloggio decente.

Il suo primo passo fu quello di far incorporare la città in modo che il denaro federale potesse essere richiesto per fornire questi servizi vitali. Avendo una conoscenza personale dei passaggi burocratici coinvolti, Blackwell accettò volentieri la sfida di negoziare con il governo statale e federale. Nel giro di un paio d’anni, aveva raggiunto il suo obiettivo: Mayersville ora vantava strade asfaltate, un sistema fognario e lampioni, anche se il budget annuale di 30.000 dollari della città semplicemente non avrebbe potuto includere una forza di polizia.

In seguito, fece domanda per una sovvenzione federale al fine di costruire un complesso residenziale. Il governo inviò volentieri il denaro, ma il costo del terreno si rivelò così costoso che non rimasero fondi per la costruzione. Il sogno personale di Blackwell di costruire alloggi per anziani e disabili dovette essere messo in attesa, e il denaro dovette essere rimandato indietro – meno 50.000 dollari che lei tenne per un camion dei pompieri di cui aveva estremo bisogno e che faceva parte del progetto originale.

Altre misure si dimostrarono più durevoli, come l’accordo unico in cui alimenti come pollo, salsicce, verdure e frutta sono comprati all’ingrosso in cooperazione con altre città, poi confezionati in grandi scatole formato famiglia per il consumo familiare. Le famiglie possono comprare tutte le scatole di cui hanno bisogno a 14 dollari l’una, ma devono anche dedicare due ore a fare da babysitter, impacchettare le scatole o chiamare gli anziani per ogni scatola che comprano.

Master guadagnato

Nonostante le richieste della sua posizione, Blackwell era pienamente consapevole fin dall’inizio del suo mandato che aveva bisogno di credenziali per darsi credibilità con altri sindaci in tutto il paese. Non potendo permettersi di tornare a scuola, ha fatto domanda per una borsa di studio del National Rural Fellows Program. Selezionata tra 100 candidati, la cinquantenne Blackwell entrò all’Università del Massachusetts ad Amherst nel 1982, uscendo un anno dopo con un master in pianificazione regionale.

John Mullin, che dirigeva il Dipartimento di Architettura del paesaggio e Pianificazione regionale durante gli anni di studio della Blackwell, ricordava bene la sua vivace efficienza. Un incidente, in particolare, lo aveva colpito. Avendo detto alla classe che le comunità locali avevano diritto all’assistenza tecnica delle organizzazioni di pianificazione regionale, notò che la Blackwell aveva aspettato la pausa, poi aveva immediatamente chiamato il suo assistente in Mississippi per assicurarsi che l’agenzia competente facesse il suo lavoro per Mayers-ville, Mississippi. Undici anni dopo, Mullin ha detto alla rivista Planning: “È stato davvero notevole. C’era conoscenza, sintesi e azione, tutto in un periodo di 15 minuti.”

Nel 1990, il sindaco Blackwell fu eletto presidente della Conferenza Nazionale dei Sindaci Neri, un gruppo che allora consisteva di 321 membri, di cui 75 erano donne. Un’organizzazione con sede ad Atlanta fondata nel 1974, la NCBM aiuta i suoi membri a gestire i loro comuni in modo più efficiente. L’assistenza tecnica è disponibile per coloro che la richiedono, insieme a idee innovative per l’amministrazione, più un’utile rete di altri sindaci politicamente motivati in molte aree del mondo, tra cui Cina, Sud e Centro America, Africa e Caraibi.

Il collegamento internazionale era un’aggiunta preziosa, che lei stessa aveva contribuito ad avviare. Estremamente ben viaggiata e ben collegata in Europa, Africa e Asia in questo periodo, aveva fatto il suo primo viaggio in Cina nel 1973, subito dopo che la visita del presidente Nixon aveva aperto la porta a una relazione tra Pechino e Washington, D.C. Poi, su richiesta dell’attrice Shirley MacLaine, un’amica dai tempi dei diritti civili, aveva aiutato a fondare l’Associazione per l’amicizia tra Stati Uniti e Cina, che aveva reso possibile conoscere la vita della gente comune cinese. Ora, con 15 viaggi in Cina alle spalle, ha aperto la strada per una visita americana dei sindaci di diverse città cinesi.

Una giusta ricompensa

Nel 1992 il mondo ha iniziato a riconoscere il nome di Unita Blackwell. In marzo, partecipò ad una conferenza del Children’s Defense Fund ad Atlanta, dove fece sentire le sue opinioni sui mali del sistema di assistenza all’infanzia sia a livello nazionale che comunitario. “Siete malati e avete bisogno di un dottore”, è stato il suo chiaro riassunto, secondo l’Atlanta Journal/Atlanta Constitution dell’8 marzo. Un paio di mesi dopo, le è stato dato un Genius Award dalla Fondazione John & Catherine MacArthur di Chicago. Dal momento che la Fondazione MacArthur conferisce questo premio attraverso la nomina piuttosto che la domanda, lei era entusiasta di essere inclusa tra i 33 destinatari. Fu in grado di aumentare il suo stipendio annuale di 6.000 dollari di ben 350.000 dollari, una giusta ricompensa per una vita di vita frugale e di duro lavoro.

Ma, anche se il denaro le permise di mettere da parte dei risparmi per l’istruzione di suo nipote, molto più importante dei guadagni finanziari fu la realizzazione del sogno personale che era rimasto in sospeso dai primi anni ’70: un alloggio in mattoni per i meno fortunati tra i 500 residenti di Mayersville. Nel 1992, c’erano sei unità, in tre sviluppi abitativi separati; una struttura di 20 unità per anziani e disabili, più due edifici di 16 unità di alloggi sovvenzionati, uno per gli anziani e l’altro per le famiglie.

Fonti

Libri

Williams, Juan, Eyes on the Prize: America’s Civil Rights Movement, Penguin, 1987.

Elliot, Jeffrey M. and Sheikh R. Ali, The State and Local Government Political Dictionary, ABC-CLIO, 1988, p. 200-241.

Lanker, Brian, I Dream a World, Stewart, Tabori & Chang, 1989, p. 50.

Weisbrot, Robert, Freedom Bound: A History of America’s Civil Rights Movement, Norton, 1990.

Mills, Kay, This Little Light of Mine, Dutton, 1992, p. 26.

Hine, Darlene Clark, Ed. Facts on File Encyclopedia of Black Women in America, Facts on File, Inc. 1997, p. 49.

Periodici

Atlanta Journal/Atlanta Constitution, 8 marzo 1992, p. D7; 16 giugno 1992, p. D1.

Chicago Tribune, 5 luglio 1992, 4 febbraio 1994.

China Today, gennaio 1994, p. 29.

Christian Science Monitor, 18 gennaio 1991, p. A14.

Ebony, dicembre, 1977, p. 53.

Essence, maggio, 1985, p. 113.

Los Angeles Times, 2 agosto 1992.

New York Times, 17 giugno 1992, p. A18.

Pianificazione, marzo 1994, p. 18.

Rural Development Leadership Network News, n.d.

-Gillian Wolf

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