artnet.com Magazine Reviews – The Chimeras of Unica Zurn

The Chimeras of Unica Zurn
di Valery Oisteanu
“Unica Zürn: Drawings from the 1960s”, 13 gennaio-16 aprile 2005, Ubu Gallery, 416 E. 59th Street, New York, N.Y. 10022

Negli anni Sessanta, quando era già nella mezza età, la pittrice e scrittrice tedesca Unica Zürn (1916-1970) realizzò una serie di disegni al tratto psicologicamente intensi che combinano l’automatismo surrealista con la mania della Outsider Art e un certo residuo di esperimenti contemporanei di droghe psichedeliche. Erotiche e trance, le opere raffigurano fantastiche chimere, bizzarre creature con doppie facce che rappresentano moltiplicazioni di se stessa, ripetute sulla pagina o inserite in intricati paesaggi onirici di animali mistici e forme vegetali ultraterrene.

La vita di Zürn è un po’ come un caso di studio freudiano. È cresciuta in una famiglia benestante nella Berlino di Weimar, circondata da oggetti esotici raccolti dal padre, un ufficiale di cavalleria di stanza in Africa, che era anche un appassionato viaggiatore e scrittore. Zürn era lei stessa dotata di una vivida immaginazione e, ispirata forse da aneliti edipici, sviluppò una ricca vita fantastica interiore che è evidenziata nei suoi disegni successivi.

Da giovane donna, Zürn trovò lavoro come montatrice presso la compagnia cinematografica nazionale tedesca, e presumibilmente fu ignara degli orrori del nazismo fino al 1942, quando per caso ascoltò un servizio radiofonico clandestino sui campi di concentramento e i loro orrori – una rivelazione che la slegò psicologicamente. Si sposò durante la guerra, ebbe due figli e poi divorziò, con il marito che ottenne la custodia della prole. Nel 1949, Zürn era da sola, guadagnandosi un’esistenza marginale come giornalista.

La sua vita cambiò nel 1953, quando incontrò l’artista surrealista tedesco Hans Bellmer, residente a Parigi. Le loro strade si incrociarono all’apertura di una mostra del suo lavoro alla Maison de France sul Kufurstendamm a Berlino, e fu “amore folle” fin dall’inizio. Zürn emigrò a Parigi per vivere con Bellmer, diventando la sua collaboratrice e musa. Bellmer parla della loro insolita relazione nel suo libro rivelatore Petit trait de l’inconscient physique ou anatomie de l’image, pubblicato nel 1957.

Nella fine degli anni ’50 Bellmer passò dall’uso di bambole come modelli a donne vere. La poetessa Nora Mitrani aprì le gambe per lui mentre lui fotografava ossessivamente i suoi genitali, e Zürn sottopose il suo torso nudo a una stretta legatura che trasformò il suo corpo in una sorta di “arrosto umano arrotolato”. Quando un’opera di quest’ultima serie, una fotografia di Zürn legata su un letto, apparve sulla copertina di Le Surrealisme, mme nel 1958, la didascalia finto-cannibalistica consigliava: “Conservare in un luogo fresco”. L’artista spiegò queste immagini sadomasochistiche come “paesaggi alterati di carne”

Zürn divenne membro del circolo surrealista parigino, che comprendeva Breton, Man Ray e, soprattutto, Henri Michaux. Poeta e pittore, Michaux aveva assunto mescalina come parte della sua ricerca personale sulla coscienza umana. Nel 1957, la partecipazione di Zürn a questi esperimenti portò alla prima di quelle che sarebbero diventate una serie di crisi mentali, alcune delle quali documentate nei suoi scritti. Secondo il racconto della stessa Zürn, il suo incontro fatale con Michaux ha innescato l’inizio della malattia mentale che ha afflitto gli ultimi 13 anni della sua vita.

Fu diagnosticata come schizofrenica e subì un ricovero intermittente a Berlino, Parigi e La Rochelle. Molti dei disegni esposti a Ubu sono stati fatti durante questi ricoveri. Inoltre, Bellmer potrebbe essere stato minacciato dai sentimenti romantici di Zürn per Michaux, con la sua gelosia che aggravò ulteriormente la sua instabilità.

Nonostante queste difficoltà, Zürn continuò a partecipare con i surrealisti parigini, esponendo alla Galerie Le Soleil dans la Tte e prendendo parte all’Esposizione Internazionale Surrealista del 1959 dedicata all'”eros” alla Galleria Daniel Cordier. Ma era altrettanto nota per i suoi scritti, che comprendono Hexentexte, un libro di anagrammi del 1954, e due potenti narrazioni psicologiche, Primavera oscura (1969) e L’uomo dei gelsomini, pubblicato postumo nel 1971 con un frontespizio di Bellmer.

Con versi provocatori come: “Chi sa se stasera lo scheletro non si arrampicherà lungo l’edera fino alla sua finestra e striscerà nella sua stanza?” Somber Spring è un romanzo autobiografico che “si legge più come un esorcismo che come un libro di memorie”, secondo le note di copertina. Raccontando l’introduzione simultanea di una giovane donna al sesso e alla malattia mentale, il libro tocca le diverse ossessioni di Zürn: il padre idealizzato ed esotico; la madre spregevole e impura; e le “fantasie masochistiche e i rituali onanistici” di una ragazza tormentata.”

Negli anni ’60, Zürn sperimenta la tecnica surrealista del disegno “automatico” e scava nelle profondità dei significati nascosti che trova in anagrammi criptici e corrispondenze casuali. Il suo ritratto sempre più frequente di creature aggressive e luoghi inabitabili testimonia però una malattia mentale in corso, che alla fine la condurrà al suicidio. In una lettera del 1964 a Gaston Ferdiere – lo psichiatra francese che fu medico di Antonin Artaud e di Zürn – Bellmer confessa lo strano modo in cui il malessere della sua compagna si trasferiva al suo stesso corpo e contribuiva alla sua dipendenza dall’alcol.

Tutte le opere esposte alla Ubu Gallery furono realizzate durante questo periodo intensamente produttivo, segnato dal deterioramento della salute mentale di Zürn e dal dipanarsi della sua relazione con Bellmer. Il suo suicidio del 1970 (che in retrospettiva fu predetto in Jasmine Man) avvenne mentre era in licenza per cinque giorni da un istituto psichiatrico. Non volendo affrontare il deterioramento della sua malattia mentale e disperata per la sua relazione con Bellmer, che era parzialmente paralizzato e costretto a letto a seguito di un ictus, Zürn si gettò dalla finestra dell’appartamento di Bellmer a Parigi il 19 ottobre 1970. 19 ottobre 1970 (vedi la biografia di Sue Taylor, Hans Bellmer, The Anatomy of Anxiety, pubblicata dal MIT Press nel 2000).

Dopo una lunga malattia, Hans Bellmer morì di cancro alla vescica il 24 febbraio 1975, e fu sepolto accanto a Zürn nel cimitero Père Lachaise di Parigi. La loro comune tomba di marmo è contrassegnata da una targa con le parole che Bellmer scrisse per la corona funebre di Zürn, cinque anni prima: “Il mio amore ti seguirà nell’eternità”

VALERY OISTEANU è un artista e scrittore di New York.

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