Et si la Première Guerre mondiale n’avait jamais eu lieu ?

L’archiduc François-Ferdinand vit ! Un monde sans la Première Guerre mondiale
Par Richard Ned Lebow
Palgrave Macmillan, 256 pages, 27 $

Dans l’introduction de son nouveau livre, « Archiduc François-Ferdinand vit ! A World Without World War I », Richard Ned Lebow dévoile une raison personnelle poignante de son intérêt pour l’histoire contrefactuelle. Ce professeur de théorie politique internationale au King’s College raconte comment, alors qu’il était un jeune enfant, il a évité de justesse d’être déporté de Paris à Auschwitz en 1942, lorsque sa mère l’a remis à un courageux policier français, qui l’a placé auprès d’un groupe de femmes juives françaises qui s’occupaient de mettre en sécurité des enfants juifs à l’étranger. Lebow a finalement été adopté par une famille juive aux États-Unis, où il a grandi et fait carrière dans le monde universitaire. Conscient que sa vie « aurait pu facilement se terminer en 1942 », il s’intéresse depuis longtemps à la façon dont l’histoire aurait pu être différente.

L’étude de Lebow arrive exactement un siècle après l’éclatement de la Première Guerre mondiale. Alors que la plupart des observateurs se concentreront dans les mois à venir sur les origines et les conséquences de la guerre, Lebow spécule sur la façon dont son évitement aurait modifié le cours de l’histoire. Ce faisant, Lebow adopte une perspective large, abordant non seulement la façon dont le fait d’éviter la guerre aurait façonné les événements mondiaux, mais aussi la façon dont elle aurait profondément marqué le cours de l’histoire juive.

« L’archiduc François-Ferdinand vit ! » part du principe que si l’héritier du trône des Habsbourg avait échappé à l’assassinat le 28 juin 1914, la Première Guerre mondiale n’aurait jamais eu lieu. Contrairement à de nombreux universitaires qui affirment que la guerre (ou un conflit comparable) était probablement inévitable en raison des puissantes forces du nationalisme et de l’impérialisme, Lebow la décrit comme un événement contingent qui aurait pu être évité.

Il affirme de manière convaincante que la volonté relative des dirigeants politiques et militaires européens de risquer la guerre en 1914 aurait probablement disparu à peine quelques années plus tard. En 1917, la Russie aurait rattrapé l’Allemagne et l’Autriche-Hongrie en termes de préparation militaire, éliminant ainsi la tentation de ces dernières puissances d’exploiter leur avantage déclinant contre la première par une action militaire préventive. Si l’archiduc avait pu vivre assez longtemps pour succéder à son père, François-Joseph (qui est mort en 1916), le nouvel empereur, un homme engagé depuis longtemps dans la paix avec la Russie, n’aurait pas permis qu’une future crise diplomatique dégénère en guerre.

Les conséquences d’éviter la guerre en 1914 auraient été innombrables. Lebow les expose non pas dans un, mais dans deux scénarios distincts : le premier produisant un « monde meilleur », le second un « monde pire ». Il les explore en profondeur, chacun d’entre eux s’articulant autour du rôle de « l’évolution politique de l’Allemagne… comme principal facteur déterminant ». (Dans le premier cas, le pays se tourne vers la démocratie ; dans le second, il redouble d’autoritarisme). Les lecteurs intéressés par l’histoire mondiale et les relations internationales apprécieront de nombreux détails géopolitiques des scénarios concurrents de Lebow, le premier postulant un monde plus multipolaire et pacifique, le second envisageant des conflits internationaux continus culminant dans une guerre nucléaire européenne.

Les lecteurs intéressés par l’histoire juive, cependant, seront intrigués de découvrir comment la vie juive se déroule dans ces mondes respectifs. Sans surprise, les deux conséquences les plus importantes concernent l’Holocauste et la création de l’État d’Israël.

En ce qui concerne le premier, Lebow fait essentiellement sien le célèbre mantra de Milton Himmelfarb, « Pas d’Hitler, pas d’Holocauste ». Dans l’imaginaire de Lebow, sans la Première Guerre mondiale, les conséquences tragiques de la défaite de l’Allemagne – y compris l’entrée d’Hitler en politique, la montée du nazisme et l’éclatement de la Deuxième Guerre mondiale – ne se produisent jamais. Certes, la vie juive n’est guère utopique. L’antisémitisme persiste en Europe de l’Est (alimentant une immigration continue vers l’Europe occidentale et la Palestine), tout comme les pogroms. Mais dans l’ensemble, « la population juive d’Europe prospère ». Aux États-Unis, pendant ce temps, les Juifs (comme les Noirs, les femmes et d’autres minorités) mettent plus de temps à être acceptés dans la société américaine, qui est moins tolérante qu’elle ne le sera plus tard dans l’histoire réelle. Lebow souligne ainsi le côté positif de la Seconde Guerre mondiale (qui a favorisé l’intégration sociale par le service militaire) et de l’Holocauste (qui a souligné le danger de la haine raciale).

La discussion de Lebow sur le sort d’Israël dans un monde sans Première Guerre mondiale est un peu plus trouble. Il explore plusieurs scénarios différents, mais il semble soutenir que, sans la guerre (et son inévitable successeur, la Seconde Guerre mondiale, ainsi que l’Holocauste), l’immigration juive vers le Yishouv serait restée faible, les tensions avec les Arabes seraient restées atténuées, et les puissances européennes dans la région auraient été en mesure de contenir les aspirations nationales juives et palestiniennes. Pas d’Hitler, en d’autres termes, pas d’Israël.

Dans le même temps, cependant, Lebow admet qu' »une autre route vers Israël existait. » Dans ce scénario, l’absence de Première Guerre mondiale signifie que l’Empire ottoman ne subit pas de défaite militaire et ne perd pas le contrôle de ses terres du Moyen-Orient au profit des Britanniques. Toutefois, l’éruption de révoltes nationalistes arabes (semblables à celles qui ont eu lieu dans les Balkans avant 1914) finit par chasser les Ottomans de Palestine et entraîne l’entrée d’États européens désireux de combler le vide. La Grande-Bretagne est le plus influent et ses actions finissent par faciliter la création d’un État juif. En effet, lorsque les tensions judéo-palestiniennes explosent en guerre, l’absence d’une légion jordanienne (qui n’est jamais créée, puisque la Grande-Bretagne ne contrôle plus la Jordanie après 1918) et l’absence d’une invasion arabe depuis l’Égypte (que la Grande-Bretagne possède toujours) permettent aux Juifs de triompher. Des tensions persistent après l’indépendance d’Israël, mais avec un puissant allié britannique, sa sécurité est préservée. D’autant plus qu’en l’absence de colonialisme franco-britannique, les États arabes de la région ne deviennent jamais des dictatures kleptocratiques ou ne se tournent pas vers l’islam radical.

La vision fantaisiste de Debow d’un monde sans Première Guerre mondiale traite non seulement de géopolitique, mais aussi d’histoire sociale et culturelle. Comparé à son étude de la géopolitique, ses spéculations sur le monde des arts et des lettres occidentaux sont quelque peu sous-développées, étant à la fois trop larges et trop minces. Mais de nombreux lecteurs seront amusés de lire les carrières de l’érudit et consultant politique juif allemand Henry Kissinger, de l’écrivain de science-fiction juif russe Isaak Asimov et du physicien juif hongrois Edward Teller – dont aucun ne finit par immigrer aux États-Unis.

La plausibilité des ruminations contrefactuelles de Lebow peut facilement être contestée, et les lecteurs trouveront sûrement certaines plus convaincantes que d’autres. Mais c’est là que réside l’attrait durable de l’histoire alternative. En remettant en question les visions conventionnelles du passé par des perspectives nouvelles et très imaginatives, le fait de se demander « et si ? » nous oblige à revoir nos hypothèses dominantes et à les confronter à des alternatives. En nous rappelant les possibilités dramatiques qui n’ont jamais existé, nous pouvons mieux comprendre celles qui se sont réalisées.

Gavriel Rosenfeld est professeur d’histoire à l’université de Fairfield. Il est l’éditeur de « ‘Si seulement nous étions morts en Egypte ! What Ifs of Jewish History from Abraham to Zionism » de Cambridge University Press.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.