La trágica historia del hombre que desbloqueó el universo

Este artículo tiene más de 2 años.
El Observatorio de Ulugh Beg es donde se midió nuestro planeta y las estrellas... y ahora se utiliza a veces como lugar de celebración de bodas.

Las estrellas se midieron… y ahora se utiliza a veces como lugar de celebración de bodas. Jamie Carter

Cuando se trata de lugares con un nombre evocador, Samarcanda, en Uzbekistán, Asia Central, en la antigua Ruta de la Seda, está a la altura de Marrakech, Tombuctú y Shangri-La. En ella se encuentra el Registán, Patrimonio de la Humanidad de la UNESCO, y es donde acaban todos los turistas que visitan Uzbekistán. Sin embargo, a unos pocos kilómetros de distancia, en un edificio mucho menos espectacular, hay pruebas de que fue aquí donde los astrónomos calcularon con precisión la duración de un año con una precisión de un minuto, midieron la Tierra y trazaron las posiciones de más de mil estrellas.

El enorme sextante del Observatorio de Ulugh Beg se utilizó para medir las posiciones de las estrellas, los planetas, la Luna y el Sol. Jamie Carter

El astrónomo olvidado

Sin embargo, en lugar de ocupar su lugar junto a los gigantes de la astronomía pionera, como Tycho Brahe, Copérnico, Kepler y Galileo -a todos los cuales precedió- el nombre de Ulugh Begh sigue siendo prácticamente desconocido.

¿Dónde está Uzbekistán?

La mayoría de la gente no puede encontrar Uzbekistán en un mapa del mundo. Este antiguo estado soviético se encuentra en Asia Central, limita con todos los demás «Stans» (Kazajistán, Turkmenistán, Tayikistán y Kirguistán) y cuenta con 33 millones de habitantes. Aún menos personas, incluidos los astrónomos, han oído hablar de Begh.

Observaciones pioneras

La escuela astronómica que fundó fue fugaz, pero no por ello dejó de ser pionera. Construido alrededor del año 1420 en una colina a las afueras de Samarcanda, el vanguardista observatorio del gobernante Begh fue destruido menos de 30 años después. Al igual que el propio Begh, asesinado a los 55 años cuando se dirigía a La Meca por un asesino contratado por su hijo. Los arqueólogos no encontraron el observatorio hasta 1908 y lo excavaron en 1948. Lamentablemente, su influencia en la astronomía «moderna» fue escasa, ya que cuando sus datos llegaron a Europa, unos cientos de años después de su muerte, el trabajo ya había sido duplicado. Por lo tanto, su trabajo sólo influyó en el observatorio de Pekín creado por Kublai Khan, en el otro extremo de la Ruta de la Seda.

En términos de ser recordado por la astronomía observacional moderna, Begh fue una víctima de la geografía

Una maqueta del enorme cuadrante alojado en la trinchera del Observatorio Ulugh Begh.

en el Observatorio Ulugh Begh. Jamie Carter

Lo que queda por ver

Los restos de su observatorio bien merecen una visita si se quiere echar un vistazo a cómo habría sido la astronomía sin que se inventara el telescopio. Constituye una enorme zanja a lo largo de la línea del Meridiano, de unos pocos metros de ancho, que antaño albergaba un poderoso sextante de 40 metros de radio utilizado para medir la elevación del Sol, la Luna y las estrellas. En un extremo hay un arco utilizado para medir el mediodía. La luz de las estrellas habría brillado sobre la pista, que contiene números arábigos. El resultado de esto, y de otros instrumentos astronómicos de observación fue el Zij-i Sultani de 1437, entonces el catálogo más preciso de 1.018 estrellas, y el legado de Begh.

El Zīj-i Sultānī de 1437, que contiene los cálculos de los astrónomos de Begh sobre las posiciones relativas de 1.018 estrellas.

cálculos de los astrónomos sobre las posiciones relativas de 1.018 estrellas. Jamie Carter

Cálculos precisos

En él, los astrónomos predijeron con exactitud, por primera vez, la duración exacta de los años y los meses, y el momento del mediodía, y de los solsticios de invierno y verano. El cálculo de los astrónomos de un año, de 365 días, 6 horas, 10 minutos y 8 segundos, se demostró más tarde que era erróneo. Se equivocaron en 1 minuto y 2 segundos.

Una estatua de Ulugh Begh fuera de su observatorio.

Una estatua de Ulugh Begh fuera de su observatorio.

Jamie Carter

Prediciendo eclipses

Se trazó el movimiento anual de los planetas, parte de un impresionante trabajo explorando la eclíptica. La eclíptica es la trayectoria aparente del sol a través del cielo durante un año. Midiendo su inclinación respecto al ecuador celeste, los astrónomos de Begh calcularon los nodos ascendentes y descendentes de la Luna y, como resultado, el momento exacto de los eclipses solares (que sólo se producen cuando la Luna cruza la eclíptica).

El cráter de Ulugh Beigh en la Luna, visto por el Lunar Orbiter 4.

Orbiter 4. James Stuby/NASA/Instituto Lunar y Planetario

El nombre de Beigh sigue vivo

El nombre de este gobernante erudito ha sido olvidado en gran medida por la astronomía moderna, pero sigue vivo en dos lugares del Universo: 2439 Ulugbek, un planeta menor descubierto en 1977, y el cráter Ulug Beigh cerca del Oceanus Procellarum en el noroeste de la Luna.

¿La única contribución de Uzbekistán a la ciencia? No del todo. Muhammad ibn Musa al-Khwarizmi, matemático y astrónomo musulmán del siglo IX, inventó el álgebra. Imagínate.

Actualización: se han añadido detalles aclarados de la muerte de Begh a este artículo el 30/11/2018.

Deseando cielos despejados y ojos bien abiertos

Si te ha gustado este artículo, puede que también te gusten estos:

La NASA volará aviones supersónicos súper silenciosos sobre las ciudades de Estados Unidos ‘dentro de tres años’

Revelado: Las técnicas secretas que necesitas para ver (y sobrevivir) a la aurora boreal

Sólo 10 personas verán el eclipse solar total del próximo año desde una remota isla del Pacífico

Las «lunas falsas» de China podrían empeorar la contaminación lumínica casi cincuenta veces, advierte un astrónomo

Sígueme en Twitter @jamieacarter, @TheNextEclipse o lee mis otros artículos de Forbes a través de mi página de perfil.

Recibe lo mejor de Forbes en tu bandeja de entrada con las últimas reflexiones de expertos de todo el mundo.
Cargando …

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.