En el África semiárida, los agricultores están transformando el «bosque subterráneo» en árboles que dan vida

Este artículo se publicó originalmente en Ensia.

En todo el mundo, casi 5.000 millones de acres de tierra -una superficie mayor que la de Rusia- están degradados. La degradación puede adoptar muchas formas: la tala de bosques, la erosión del suelo o la disminución de los nutrientes del mismo, todo lo cual da lugar a tierras menos productivas. La pérdida de fertilidad del suelo reduce el rendimiento agrícola, sobre todo en el caso de los agricultores pobres que no pueden invertir en fertilizantes para reemplazar los nutrientes naturales que son arrastrados por la erosión del suelo.

A principios y mediados de la década de 1980, la fertilidad del suelo se redujo en las zonas marginales que rodean el desierto del Sahara en África, ya que la gente cortó los árboles para hacer espacio para la agricultura, y la pérdida del suelo se aceleró. Simultáneamente, esta región seca experimentó graves sequías, lo que provocó una hambruna masiva. Se calcula que sólo en Etiopía murió un millón de personas.

Cuando la atención mundial disminuyó, una práctica conocida como regeneración natural gestionada por el agricultor (RNF) – FMNR – echó raíces en las arenas. Los agricultores vieron que los árboles y arbustos podían proteger los campos de los fuertes vientos que arrastraban las semillas de los cultivos. Los árboles que capturaban el nitrógeno del aire permitían que los suelos se regeneraran y fueran más productivos. Los campos en los que permanecía la vegetación producían mucho más que las zonas que habían sido desbrozadas por completo.

A diferencia de la plantación de árboles, la FMNR aprovecha el «bosque subterráneo»: raíces, tocones y semillas existentes que pueden brotar hasta convertirse en árboles adultos si se protegen y gestionan.

Cuando se destinan grandes cantidades de dinero a la RNF y las grandes expectativas que acompañan a esa inversión, es importante entender qué es la RNF.

«La clave es la disponibilidad de semillas subterráneas y tocones», dice Irene Ojuok, especialista técnica nacional en medio ambiente y cambio climático de World Vision. «En los lugares donde hay disponibilidad de semillas o tocones, cualquier lugar que antes tenía árboles y fue desbrozado, y las semillas están bajo tierra, los árboles pueden regenerarse»

Es importante proteger el crecimiento temprano del ganado y otros daños. La poda y el copiado pueden acelerar el rebrote. La FMNR se beneficia de los conocimientos autóctonos sobre la gestión de los árboles.

«No hay nada nuevo en . Es un método tradicional de poda que ha existido durante siglos», dice Tony Rinaudo, asesor principal de recursos naturales de World Vision Australia.

Pronto la RMF recibirá un gran impulso, con el proyecto Grand African Savannah Green Up que invertirá 85 millones de dólares en la RMF. Además, la nueva iniciativa Trillion Trees, lanzada en Davos, tiene enormes objetivos de reforestación. Con la gran cantidad de dinero que se destina a la RNF y las grandes expectativas que conlleva esa inversión, es importante entender qué es la RNF y cuándo y dónde puede ser una buena opción para trabajar con la naturaleza, en lugar de contra ella, para satisfacer las necesidades humanas.

Muchos beneficios

En Níger, unos 12,3 millones de acres de paisajes degradados del Sahel han visto aumentar el número de árboles. El tipo de árbol varía según la ecología local y las preferencias de la gente, pero incluye especies como la Faidherbia albida, un árbol fijador de nitrógeno, y el baobab.

«Se calcula que los agricultores están cultivando unas (550.000 toneladas) adicionales de grano al año gracias a la FMNR (PDF). Los ingresos brutos aumentan en unos 900 millones de dólares al año, sin insumos ni subvenciones», afirma Rinaudo. Esa producción adicional que permite la FMNR suministra grano a 2,5 millones de personas.

El rebrote de los árboles también significa que la leña es mucho más fácil de conseguir. «Las mujeres solían tener que caminar 2,5 horas para recoger leña. Ahora caminan media hora porque pueden podar los árboles de la granja», dice Chris Reij, investigador especializado en agrosilvicultura y restauración del Instituto de Recursos Mundiales, una organización sin ánimo de lucro.

El hecho de pasar menos tiempo recogiendo leña crea oportunidades. En Kenia, dice Ojouk, las mujeres han aprovechado el tiempo extra para crear negocios domésticos en torno a la cría de pollos y otras formas de crear ingresos.

Además de los beneficios locales, la RNF secuestra el dióxido de carbono en los árboles y en el suelo.

Dependiendo del contexto, la RNF ofrece muchos otros beneficios: «Es el supermercado y la ferretería», dice Rinaudo. Las fuentes de agua se reponen a medida que el agua se infiltra en el suelo en lugar de escurrirse inmediatamente. Los árboles gestionados a través de la FMNR producen bienes que pueden venderse en los mercados, como las hojas del baobab o la resina. Algunas especies arbóreas producen hojas, vainas de semillas e incluso cortezas que se utilizan como forraje para el ganado, lo que es especialmente importante en zonas donde la sequía provocada por el cambio climático ha diezmado los rebaños. Además, al devolver los árboles a los paisajes agrícolas y potenciar la fertilidad del suelo, la RNF puede mejorar el hábitat de las especies amenazadas.

Además, en comparación con la plantación de árboles, la RNF es de bajo coste, ya que se basa en los tocones y las semillas existentes en el suelo, en lugar de en los plantones producidos en viveros. Tanto Rinaudo como Reij afirman que la plantación de árboles en condiciones duras tiene un alto índice de fracaso, ya que las plántulas no se adaptan. De hecho, Rinaudo se interesó por primera vez en la RNF mientras trabajaba en un proyecto de replantación en Níger, donde dice que entre el 85 y el 90% de las plántulas morían.

Además de los beneficios locales, la RNF secuestra el dióxido de carbono en los árboles y en el suelo. Dada la gran cantidad de tierras degradadas en todo el mundo, existe un gran potencial para ampliar la RNF como solución al cambio climático.

No en cualquier lugar

Hay que convencer a los agricultores de que la RNF funcionará para ellos. Para que sea aceptada, «tiene que estar conectada con otra cuestión que importe a los agricultores: proteger una fuente de agua, restaurar la capa freática, producir miel u otro componente de los medios de subsistencia», dice Assefa Tofu, director del programa de desarrollo de tierras secas de World Vision Etiopía. La RNF requiere la protección de una zona, lo que puede implicar la restricción temporal del pastoreo del ganado, por ejemplo. Los agricultores sólo renunciarán a esto si creen en los beneficios a largo plazo de la RNF.

Aunque la RNF está mostrando brotes verdes de éxito en muchos países, no funcionará en cualquier lugar. Por un lado, requiere bancos de semillas, tocones viejos u otros medios naturales de regeneración. Por otro lado, según Rinaudo, tiene más sentido en zonas semiáridas. Una gran variedad de especies, sobre todo exóticas, pueden prosperar en zonas húmedas, mientras que en las regiones más secas los árboles autóctonos suelen adaptarse mejor a las difíciles condiciones locales.

Los sistemas legales y sociales también son fundamentales. La gestión de la tierra y, sobre todo, la tala de árboles debe estar regulada o gestionada de algún modo; no tiene sentido proteger un árbol en tu terreno si un vecino puede venir a cortarlo.

«El sistema legal y la propiedad son muy importantes», dice Tofu. «Lo primero que se pide a la comunidad es proteger la tierra del ganado y evitar que destruya el nuevo crecimiento. Es importante que los gobiernos locales se impliquen, ya que deben entender que vienen a ayudar y no a ser una carga».

Nos enfrentamos a una extinción masiva, el cambio climático se acelera y… las tierras agrícolas se degradan. Necesitamos métodos de restauración de bajo coste, rápidos y escalables.

En algunos países en los que la RNMF es ecológicamente importante, la debilidad de los gobiernos dificulta el establecimiento de la base legal para proteger los árboles. Reij afirma que las cooperativas de agricultores, las asociaciones y la gobernanza a nivel de pueblo han tenido que llenar este vacío, desarrollando mecanismos para gestionar la tala de árboles y aplicando castigos cuando los individuos violan la ley. En las zonas en las que se promovió la RNF, pero las instituciones de apoyo no se afianzaron, dice, la RNF no ha sido tan sostenible.

La RNF se ha extendido a al menos dos docenas de países, desde Haití hasta Somalia e Indonesia. En algunos lugares, dice Rinaudo, las jerarquías sociales han frenado la práctica. Por ejemplo, en la India el sistema de castas hace que las personas que más se beneficiarían de la RNF no sean propietarias de la tierra, lo que frena la difusión de la RNF. Los terratenientes están más interesados en mantener su control sobre los recursos y su lugar en la jerarquía social.

Si bien la RNF no funcionará en todas partes, todavía tiene mucho espacio para crecer. «Nos enfrentamos a un evento de extinción masiva, el cambio climático se está acelerando y … las tierras agrícolas están degradadas. Necesitamos métodos de restauración de bajo coste, rápidos y ampliables», dice Rinaudo.

«La restauración tiene que ver con dos cosas: la biodiversidad y la equidad; equidad en el sentido de que la regeneración debe beneficiar a los pequeños agricultores», dice Reij. «El gran impulso debe ser movilizar a millones de pequeños agricultores para que inviertan ellos mismos en los árboles. Si no lo conseguimos, no podremos ganar la batalla contra la degradación de la tierra».

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