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Abstract

Los pastizales montanos son un tipo de ecosistema importante en los paisajes del suroeste, que se dan desde los límites del bosque de piñón y enebro hasta los ecosistemas subalpinos y alpinos de gran altitud. Por lo tanto, a menudo representan un elemento de mosaico incrustado en la matriz del paisaje forestal, desempeñando papeles clave en el procesamiento de agua y nutrientes, y proporcionando hábitat para conjuntos únicos de especies, a menudo con niveles de diversidad más altos que los encontrados en las tierras altas circundantes. Los suelos, los gradientes locales de temperatura y humedad y las perturbaciones son factores que determinan la distribución y la extensión de los pastizales de montaña. De estos factores, el fuego es el más dinámico a la hora de regular la ubicación y composición del ecotono pastizal-bosque. En este proyecto emprendimos la primera caracterización a escala de paisaje del régimen histórico de incendios de uno de los principales complejos de pastizales y bosques de montaña del suroeste de Norteamérica, la Reserva Nacional de los Valles Caldera (VCNP), de 36.400 ha, en el corazón de las Montañas Jemez del norte de Nuevo México. El VCNP es un paisaje postvolcánico formado por múltiples cúpulas forestales resurgentes dentro de una matriz de pastizales de valles de gran altitud. Donde el bosque se encuentra con los pastizales, se produce una zona ecotonal con una cobertura arbórea moderada y una alta productividad herbácea. Nuestra hipótesis es que el ecotono representa la mayor frecuencia de incendios y sirve como vía de propagación del fuego entre los valles. Para probar esta idea, recogimos muestras de anillos de árboles con cicatrices de fuego de más de 450 árboles del ecotono bosque-pastizal en todos los valles principales del PNVC, lo que convierte a esta colección en una de las más completas de la historia del fuego en los Estados Unidos. Todas las ubicaciones de las muestras fueron georreferenciadas para facilitar los patrones espaciales y temporales de la ocurrencia de incendios históricos. Para permitir una interpretación más sólida del registro de cicatrices de incendios puntuales como un sustituto de la propagación del fuego, modelamos el comportamiento del fuego en el mismo paisaje utilizando el Tiempo Mínimo de Recorrido (MTT) y otras capacidades del sistema FlamMap, utilizando un modelo calibrado para las corrientes meteorológicas locales, las igniciones y los combustibles (Finney 2002). El registro de anillos de árboles del PNCV resultante se remonta a principios de 1418, estableciendo un período de registro de 591 años. Hemos datado más de 2.000 cicatrices de incendios, siendo la más antigua de 1501, lo que representa 468 años de ocurrencia de incendios. Nuestro análisis de la historia de los incendios muestra una alta frecuencia de incendios en el ecotono bosque-pastizal, con un intervalo medio de incendios (IMF) de 6,9 años en valles individuales, y de 1,3 años entre incendios en el PNV en su conjunto. La frecuencia de los incendios fue mayor en los valles más grandes y el IMF se asoció significativamente con el área del valle. Históricamente, los incendios se produjeron en años con un Índice de Gravedad de la Sequía de Palmer (PDSI) significativamente bajo; los años de incendios más extendidos representaron combinaciones contingentes de un PDSI bajo en el año del incendio precedido por 2-3 años de un PDSI inusualmente alto (condiciones frías-húmedas), lo que indica un control climático sobre la producción de combustible fino. En el paisaje del PNCV se produjeron más de 20 casos de años de incendios consecutivos, generalmente arrastrados por años secuenciales de bajo PDSI, así como por la separación espacial de las áreas quemadas. Las simulaciones de incendios identificaron el ecotono bosque-pastizal como la vía óptima para la propagación del fuego: tanto el bosque cerrado más mésico de la ladera como las condiciones de pradera húmeda interna mésica de los pastizales impiden el flujo del fuego, mientras que las condiciones relativamente más secas con abundantes combustibles finos facilitan la rápida propagación del fuego a través del paisaje del PNVC. Estos hallazgos se están proporcionando a los gestores del PNCV para la gestión informal del ecosistema, incluyendo su programa de gestión de incendios.

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