Blackwell, Unita 1933-

Alcaldesa de Mayersville, Mississippi

Los años de los derechos civiles

Una activista veterana

Su honor, la alcaldesa

Ganó un máster

Una justa recompensa

Fuentes

«No teníamos ni idea de que estábamos cambiando todo el futuro político de Estados Unidos», dijo Unita Blackwell, recordando las apasionadas marchas por los derechos civiles de principios de los 60.»Acudíamos porque no teníamos zapatos para nuestros hijos ni casas decentes en las que alojarnos y, simplemente, la vida cotidiana que queríamos».

Esas fueron razones suficientes para que Blackwell se defendiera, a pesar de que fue encarcelada más de 70 veces y se ganó el dudoso honor de que el Ku Klux Klan colocara una cruz en llamas en su jardín. Trabajó para mejorar las viviendas de las comunidades negras pobres de todo el sur profundo de Estados Unidos, donde aún prosperaban los restos de las ideas de superioridad blanca anteriores a la Guerra Civil, y se enfrentó a los problemas de incorporación de una pequeña ciudad de Mississippi para que sus 500 residentes pudieran disfrutar de servicios como alumbrado público, carreteras pavimentadas y un sistema de alcantarillado.

Logró todo esto con una educación de octavo grado que no aumentó hasta que Blackwell tuvo 50 años.

Unita Blackwell nació en Lula, Mississippi, durante la sombría depresión. Los empleos escaseaban para todos los estadounidenses; para los padres aparceros de Blackwell la seguridad era tan escasa que la familia vivía como nómada, emigrando entre Arkansas, Mississippi y Tennessee en busca de un trabajo que pagara lo suficiente para alimentarse.

El estilo de vida a la deriva de Blackwell se prolongó hasta bien entrada la edad adulta. Era una madre joven, de casi 30 años, en 1962, cuando se estableció por fin en Mayersville, Mississippi. Su primera casa fue una choza de tres habitaciones. Más tarde, Blackwell construyó una moderna casa de ladrillos, pero vio todas las razones para mantener intacta la chabola original. «Estoy agradecida a Dios por esta casa», dijo al Chicago Tribune en 1992. «La conservé porque me recordaba de dónde venía».

Los años de los derechos civiles

Aunque la era de los derechos civiles estaba amaneciendo, el trabajo seguía siendo escaso en Misisipi. Con una educación de octavo grado, Blackwell no tenía más remedio que optar por cualquier oportunidad que se le presentara. Porque la supervivencia lo exigía, dijo a Ebony en 1977: «Corté algodón en la carretera por 3 dólares al día». Sin embargo, este trabajo sin futuro no duró mucho. La era de los derechos civiles estaba amaneciendo y las oportunidades de progreso no tardaron en llegar. Pocos meses después de que Blackwell comenzara a trabajar en los campos de algodón, una influyente organización llamada Comité Coordinador Estudiantil No Violento (SNCC) llegó a Mississippi.

El SNCC se había establecido en 1960, con la ayuda del Dr. Martin Luther King. Formado con el fin de trabajar por los derechos civiles en el Sur profundo, había surgido en Shaw

De un vistazo…

Nació el 18 de marzo de 1933, en Lula, Mississippi. Dos matrimonios. Un hijo. Educación: Máster en Planificación Regional por la Universidad de Massachusetts, 1983.

Carrera: Organizador principal del Partido Democrático por la Libertad de Mississippi, 1964; presidente nacional de la Asociación de Amistad Popular entre Estados Unidos y China, 1964.China People’s Friendship Association, 1977-1983; elegido alcalde de Mayersville, 1976-; incorporó la ciudad, 1976; nombrado por el presidente Carter para la Comisión Nacional del Año Internacional del Niño, 1979; vicepresidente del Partido Demócrata de Misisipi, 1976-80; estableció el Programa de Intercambio de Alcaldes entre Estados Unidos y China; 1984-; presidente nacional de la Conferencia Nacional de Alcaldes Negros, 1990-92.

Premios: Premio al Liderazgo Cristiano del Sur, 1990; becario del Instituto de Política de la Escuela de Gobierno John F. Kennedy de la Universidad de Harvard, 1991; beca Genius de la Fundación MacArthur, 1992; premio de liderazgo de la APA para funcionarios electos, 1994.

Direcciones: Office- Office of the Mayor, PO Box 188, Mayersville, MS 39001.

Universidad de Raleigh, Carolina del Norte, tras una sentada en una cafetería de Greensboro, que se había negado a servir a los negros. Desde sus inicios, el SNCC se centró en el reclutamiento de afroamericanos privados de sus derechos que no sabían cómo la acción política podía ayudarles a conseguir una vida más feliz y productiva.

Aprendiendo mucho de la bien establecida Southern Christian Leadership Conference, de la que había surgido, el SNCC tardó sólo un año en organizar los Freedom Rides (Viajes por la Libertad), en los que se enviaban autobuses a través de las fronteras de los estados del sur con pasajeros blancos y negros para poner a prueba las leyes de viaje interestatal segregadas. Además, los autobuses se empeñaron en parar en los mostradores de comida segregados para pedir el servicio que se les negaba injustamente.

Estas valientes campañas no fueron la única iniciativa del SNCC en su decidido esfuerzo por lograr la igualdad para los afroamericanos. En otra iniciativa de vital importancia, los trabajadores del SNCC trataron de convencer a los negros del sur de que se inscribieran para votar, a fin de que el gobierno atendiera sus peticiones de mejores escuelas, empleos, calles pavimentadas y sistemas de alcantarillado.

Buscaron sabiamente a personas de la comunidad que pudieran enseñar a sus compatriotas de Mississippi la importancia de su programa político.

El primer encuentro de Blackwell con el grupo se produjo en la iglesia un domingo, justo después de haber terminado de dar una clase de escuela dominical. Impresionada por su máxima «Dios ayuda a los que se ayudan a sí mismos», uno de los representantes la convenció de que empezara a trabajar con el SNCC. No necesitó convencerse, pero descubrió que la participación política tenía un precio muy alto: «1964 fue la última vez que nos dejaron picar porque fuimos a hablar de libertad», explicó a Ebony, en 1977. «Cuando salí a pedir a la gente que se registrara para votar, no me dejaron volver a los campos. » Como se quedó sin ingresos fijos y se le negaron las ayudas sociales en compañía de todos los negros de Mississippi, la vida le resultó una lucha continua por la supervivencia.

Pero ni siquiera este contratiempo la amilanó. «Teníamos un jardín; la gente nos daba una olla de frijoles», recordó más tarde. «El SNCC debía enviarnos 11 dólares cada dos semanas. Mi esposo trabajaba tres meses del año para el Cuerpo de Ingenieros del Ejército, entonces comprábamos muchos productos enlatados».

Una tarjeta de presentación mucho más siniestra fue la que dejó el Ku Klux Klan. En una ocasión, Blackwell encontró una cruz ardiendo en su jardín, y a partir de entonces aprendió a dormir de forma irregular, para evitar ser herida. También participó en un segundo enfrentamiento con el Klan, que describió vívidamente en una publicación llamada Rural Development Leadership Network News. «Una vez estaba en Natchez, Mississippi, diciendo a la gente que tenía derecho a registrarse para votar, y el Klan rodeó la iglesia. Hice correr la voz a los diáconos …. Lo primero que supo el Klan es que los diáconos los estaban rodeando. El Klan está de pie allí con sus sábanas agitadas. Y los Diáconos estaban parados con sus cosas agitando, que eran las armas… y no pasó mucho tiempo antes de que no tuviéramos al Klan… y seguíamos parados allí diciéndole a la gente ‘Tienen derecho a registrarse para votar'».

Los habitantes de Mississippi lo suficientemente valientes como para arriesgarse a la violencia del Klan por el privilegio de defender sus derechos, a menudo se encontraban con más obstáculos en su camino cuando llegaban a la oficina del Secretario del Condado para registrarse. Los burócratas más racistas se aseguraban de que el proceso de registro fuera lo más estresante posible, haciendo preguntas sobre la constitución del estado que desconcertaban a los aspirantes a votantes menos educados, a quienes se les podía negar la oportunidad de hacer oír su voz. Además, a menudo contaban con el apoyo de hombres armados, que se sentaban fuera del edificio de registro en camionetas.

No obstante, Blackwell no se desanimó. Comprometida firmemente con los objetivos de registro de votantes del SNCC, aprendió maneras inteligentes de mostrar la importancia del voto. «En los inicios del movimiento, no pedíamos a la gente que se registrara para votar», recordó en una entrevista con Essence en 1985, «hablábamos de educación política en torno a los temas y servicios que les interesaban. Si las mujeres están interesadas en el cuidado de los niños, entonces trabajas en eso». En otro movimiento inteligente, también empezó a aumentar su educación de octavo grado leyendo historia negra y siguiendo los consejos de modelos de derechos civiles activos en la época, como Fannie Lou Hamer, una mujer del Mississippi rural como ella que se había convertido en líder de la lucha por los derechos civiles.

Trabajando junto a Hamer, Blackwell se convirtió en una entusiasta fundadora del Partido de la Libertad Democrática de Mississippi, que se fundó en el año electoral de 1964 para desafiar al Partido Demócrata, compuesto sólo por blancos. Esta vez, conseguir apoyos fue un poco más fácil, ya que el programa del Partido llevaba dos poderosas misiones: establecer leyes que impidieran el empleo de niños negros como aparceros y crear escuelas para negros que, al igual que sus homólogas blancas segregadas, enseñaran matemáticas y ciencias.

Tras semanas de convenciones en los condados, 64 delegados negros y cuatro blancos fueron elegidos para ir a la Convención Nacional Demócrata en Atlantic City, Nueva Jersey. No consiguieron desbancar al Partido Demócrata, pero sí se ganaron el protagonismo, que resultó crucial para la aprobación tanto de la Ley de Derechos Civiles de 1964, que prohibía la discriminación en el empleo, como de la Ley de Derecho al Voto del año siguiente. También adquirieron una valiosa experiencia sobre cómo recabar con éxito el apoyo de las bases; habían dado a todos los estadounidenses negros interesados su primera oportunidad de participar en la acción política, y habían descubierto hasta dónde podía llevarles la acción política a la hora de desafiar el sistema político existente.

Una activista experimentada

En cinco años desde su llegada a Mississippi, Blackwell se había convertido en una activista experimentada. En 1967, cofundó Mississippi Action Community Education, una organización de desarrollo comunitario que ayudaba a los distritos a constituirse como ciudades. La incorporación les permitía establecer sus límites geográficos para tener una identidad legal, una ventaja importante cuando querían ayuda del gobierno para instalar farolas o electricidad. La incorporación también ofrecía a los residentes de cualquier ciudad la posibilidad de gestionar su hogar como consideraran oportuno, organizando sus finanzas, sus medios de gobierno y sus escuelas de la forma que consideraran conveniente, siempre y cuando cumplieran con las leyes estatales.

A principios de la década de 1970, Blackwell comenzó a trabajar para el Consejo Nacional de Mujeres Negras, que utilizaba el recién introducido Plan Llave en Mano 3 del Departamento de Vivienda y Desarrollo Urbano para construir las tan necesarias viviendas para personas con bajos ingresos. El Plan preveía que los propietarios repararan, mantuvieran y cuidaran el jardín de cada propiedad, y consideraba estas actividades como «capital de sudor» que contaba para el pago inicial. En su conjunto, se trataba de un concepto sofisticado y novedoso, que requería una considerable coordinación. Blackwell, un organizador estelar, viajó por todo el país reuniendo a grupos locales para proporcionar viviendas, con dinero procedente del HUD y de la Fundación Ford. Las primeras 200 unidades se instalaron en Gulfport (Mississippi), a las que siguieron otras 86 en St. Louis (Missouri), 436 en Dallas y 1.000 en Puerto Rico.

Su señoría, la alcaldesa

En 1976, la experiencia de Blackwell con el Consejo Nacional de Mujeres Negras le reportó una buena recompensa cuando se convirtió en alcaldesa de Mayersville y, por tanto, en la primera mujer negra de Mississippi. Pronto se dio cuenta de que su trabajo conllevaría muchos retos, ya que los 500 residentes del pueblo no tenían calles pavimentadas, ni sistema de agua, ni fuerza policial, ni vivienda decente.

Su primer paso fue incorporar el pueblo para poder solicitar dinero federal para proporcionar estos servicios vitales. Al conocer personalmente los trámites burocráticos, Blackwell aceptó con gusto el reto de negociar con el gobierno estatal y federal. En un par de años, logró su objetivo: Mayersville contaba ahora con calles pavimentadas, un sistema de alcantarillado y alumbrado público, aunque el presupuesto anual de 30.000 dólares de la ciudad simplemente no alcanzaba para incluir una fuerza policial.

A continuación, solicitó una subvención federal para construir una urbanización. El gobierno envió el dinero con mucho gusto, pero el coste del terreno resultó ser tan caro que no quedaron fondos para la construcción. El sueño personal de Blackwell de construir viviendas para ancianos y discapacitados tuvo que quedar en suspenso, y el dinero tuvo que devolverse, menos 50.000 dólares que conservó para un muy necesario camión de bomberos que formaba parte del proyecto original.

Otras medidas resultaron ser más duraderas, como el acuerdo único en el que se compran alimentos como pollo, salchichas, verduras y frutas a granel en cooperación con otras ciudades, y luego se empaquetan en cajas grandes de tamaño familiar para el consumo de las familias. Las familias pueden comprar tantas cajas como necesiten al precio de 14 dólares cada una, pero también deben dedicar dos horas a cuidar a los niños, empaquetar las cajas o llamar a los ancianos por cada caja que compren.

Maestría obtenida

A pesar de las exigencias de su cargo, Blackwell fue plenamente consciente desde el principio de su mandato de que necesitaba credenciales para darse credibilidad ante otros alcaldes de todo el país. Como no podía permitirse volver a estudiar, solicitó una beca del Programa Nacional de Becas Rurales. Seleccionada entre 100 solicitantes, Blackwell, de 50 años, ingresó en la Universidad de Massachusetts en Amherst en 1982, y un año después obtuvo un máster en planificación regional.

John Mullin, que dirigía el Departamento de Arquitectura del Paisaje y Planificación Regional durante los años de estudiante de Blackwell, recordaba bien su enérgica eficiencia. Un incidente, en particular, le había impresionado. Después de explicar a la clase que las comunidades locales tenían derecho a recibir asistencia técnica de las organizaciones de planificación regional, observó que Blackwell había esperado a la pausa y, a continuación, había llamado inmediatamente a su ayudante en Mississippi para asegurarse de que el organismo correspondiente hiciera su trabajo para Mayers-ville (Mississippi). Once años después, Mullin declaró a la revista Planning «Fue algo extraordinario. Hubo conocimiento, síntesis y acción, todo ello en un periodo de 15 minutos».

En 1990, el alcalde Blackwell fue elegido presidente de la Conferencia Nacional de Alcaldes Negros, un grupo formado entonces por 321 miembros, de los cuales 75 eran mujeres. La NCBM, una organización con sede en Atlanta fundada en 1974, ayuda a sus miembros a gestionar sus municipios de forma más eficiente. Los que lo requieren disponen de asistencia técnica, así como de ideas innovadoras para la administración, además de una útil red de otros alcaldes con vocación política en muchas zonas del mundo, como China, América del Sur y Central, África y el Caribe.

La conexión internacional era un valioso complemento, que ella misma había ayudado a iniciar. Muy viajada y con buenos contactos en Europa, África y Asia, había hecho su primer viaje a China en 1973, poco después de que la visita del presidente Nixon abriera la puerta a una relación entre Pekín y Washington, D.C. Luego, a petición de la actriz Shirley MacLaine, una amiga de sus días de derechos civiles, había ayudado a fundar la Asociación de Amistad de los Pueblos de Estados Unidos y China, que había hecho posible conocer la vida de la gente común china. Ahora, con 15 viajes a China a sus espaldas, allanó el camino para la visita a Estados Unidos de los alcaldes de varias ciudades chinas.

Una justa recompensa

En 1992 el mundo empezó a reconocer el nombre de Unita Blackwell. En marzo, asistió a una conferencia del Fondo de Defensa de los Niños en Atlanta, donde hizo sentir su opinión sobre los males del sistema de atención a la infancia tanto a nivel nacional como comunitario. «Estáis enfermos y necesitáis un médico», fue su escueto resumen, según el Atlanta Journal/Atlanta Constitution del 8 de marzo. Un par de meses después, la Fundación John & Catherine MacArthur de Chicago le concedió el Premio Genius. Dado que la Fundación MacArthur concede este premio a través de una nominación y no de una solicitud, se sintió muy emocionada al ser incluida entre los 33 galardonados. Pudo aumentar su salario anual de 6.000 dólares en 350.000 dólares, una justa recompensa por toda una vida de frugalidad y trabajo duro.

Pero, aunque el dinero le permitió ahorrar para la educación de su nieto, mucho más importante que las ganancias financieras fue el cumplimiento del sueño personal que había estado en suspenso desde principios de la década de 1970: viviendas de ladrillo para los menos afortunados entre los 500 residentes de Mayersville. En 1992, había seis unidades, en tres urbanizaciones distintas; una de 20 unidades para ancianos y discapacitados, más dos edificios de 16 unidades de viviendas subvencionadas, una para ancianos y otra para familias.

Fuentes

Libros

Williams, Juan, Eyes on the Prize: America’s Civil Rights Movement, Penguin, 1987.

Elliot, Jeffrey M. y Sheikh R. Ali, The State and Local Government Political Dictionary, ABC-CLIO, 1988, p. 200-241.

Lanker, Brian, I Dream a World, Stewart, Tabori & Chang, 1989, p. 50.

Weisbrot, Robert, Freedom Bound: A History of America’s Civil Rights Movement, Norton, 1990.

Mills, Kay, This Little Light of Mine, Dutton, 1992, p. 26.

Hine, Darlene Clark, Ed. Facts on File Encyclopedia of Black Women in America, Facts on File, Inc. 1997, p. 49.

Periódicos

Atlanta Journal/Atlanta Constitution, 8 de marzo de 1992, p. D7; 16 de junio de 1992, p. D1.

Chicago Tribune, 5 de julio de 1992, 4 de febrero de 1994.

China Today, enero de 1994, p. 29.

Christian Science Monitor, 18 de enero de 1991, p. A14.

Ebony, diciembre de 1977, p. 53.

Essence, mayo de 1985, p. 113.

Los Angeles Times, 2 de agosto de 1992.

New York Times, 17 de junio de 1992, p. A18.

Planificación, marzo de 1994, p. 18.

Rural Development Leadership Network News, s.f.

Gillian Wolf

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