En Afrique semi-aride, les agriculteurs transforment la  » forêt souterraine  » en arbres porteurs de vie

Cet article a été initialement publié sur Ensia.

Dans le monde entier, près de 5 milliards d’acres de terre – une superficie plus grande que la Russie – sont dégradés. La dégradation peut prendre de nombreuses formes : le défrichement des forêts, l’érosion des sols ou la diminution des nutriments dans le sol, autant de facteurs qui se traduisent par des terres moins productives. La perte de fertilité des sols tire les rendements agricoles vers le bas, en particulier pour les agriculteurs pauvres qui ne peuvent pas investir dans des engrais pour remplacer les nutriments naturels qui sont emportés par l’érosion des sols.

Au début et au milieu des années 1980, la fertilité des sols a chuté dans les zones marginales entourant le désert du Sahara en Afrique, car les gens ont coupé les arbres pour faire de la place à l’agriculture, et la perte de sol s’est accélérée. Simultanément, cette région aride a connu de graves sécheresses, entraînant une famine massive. On estime qu’un million de personnes sont mortes dans la seule Éthiopie.

Alors que l’attention du monde entier diminuait, une pratique connue sous le nom de régénération naturelle gérée par les agriculteurs (PDF) – FMNR – a pris racine dans les sables. Les agriculteurs ont constaté que les arbres et les buissons pouvaient protéger les champs des vents violents qui emportaient les graines des cultures. Les arbres qui captaient l’azote de l’air permettaient aux sols de se régénérer et de devenir plus productifs. Les champs où la végétation subsistait produisaient beaucoup plus que les zones qui avaient été entièrement défrichées.

Différente de la plantation d’arbres, la FMNR tire parti de la « forêt souterraine » : racines, souches et graines existantes qui peuvent germer en arbres adultes si elles sont protégées et gérées.

Avec les gros fonds qui vont à la FMNR et les grandes attentes qui accompagnent cet investissement, il est important de comprendre ce qu’est la FMNR.

« Ce qui est clé, c’est la disponibilité des graines sous terre et des souches », explique Irene Ojuok, spécialiste technique nationale pour l’environnement et le changement climatique à World Vision. « Dans les endroits où il y a une disponibilité de graines ou de souches, n’importe quel endroit qui comportait auparavant des arbres et qui a été défriché, et où les graines sont sous terre, les arbres peuvent se régénérer. »

Il est important de protéger la croissance précoce du bétail et d’autres dommages. L’élagage et le taillis peuvent ensuite accélérer la repousse. La FMNR bénéficie des connaissances indigènes en matière de gestion des arbres.

« Il n’y a rien de nouveau dans . C’est une méthode traditionnelle de taillis qui existe depuis des siècles », déclare Tony Rinaudo, conseiller principal en ressources naturelles pour World Vision Australia.

Bientôt, la FMNR recevra un grand coup de pouce, le projet Grand African Savannah Green Up devant investir 85 millions de dollars dans la FMNR. De plus, une nouvelle initiative Trillion Trees lancée à Davos a des objectifs énormes pour le reboisement des paysages. Avec beaucoup d’argent allant à FMNR et les grandes attentes qui accompagnent cet investissement, il est important de comprendre ce qu’est FMNR et quand et où il pourrait être un bon choix pour travailler avec, plutôt que contre, la nature pour répondre aux besoins humains.

De nombreux avantages

Au Niger, environ 12,3 millions d’acres de paysages dégradés du Sahel ont vu une augmentation du nombre d’arbres. Le type d’arbre varie en fonction de l’écologie locale et des préférences des gens, mais comprend des espèces telles que le Faidherbia albida, un arbre fixateur d’azote, et le baobab.

« On estime que les agriculteurs cultivent (550 000 tonnes) de céréales supplémentaires par an grâce au FMNR (PDF). Le revenu brut est augmenté d’environ 900 millions de dollars par an, sans intrants ni subventions », explique M. Rinaudo. Cette production supplémentaire permise par la FMNR fournit des céréales à 2,5 millions de personnes.

La repousse des arbres signifie également que le bois de chauffage est beaucoup plus facilement disponible. « Avant, les femmes devaient marcher 2,5 heures pour ramasser du bois de chauffage. Maintenant, elles marchent une demi-heure parce qu’elles peuvent tailler les arbres de la ferme « , explique Chris Reij, senior fellow spécialisé dans l’agroforesterie et la restauration à l’institut de recherche à but non lucratif World Resources Institute.

Passer moins de temps à collecter du bois de chauffage crée des opportunités. Au Kenya, dit Ojouk, les femmes ont utilisé ce temps supplémentaire pour créer des entreprises domestiques autour de l’élevage de poulets et d’autres moyens de créer des revenus.

En plus des avantages locaux, la FMNR séquestre le dioxyde de carbone dans les arbres et dans le sol.

Selon le contexte, la FMNR offre de nombreux autres avantages : « C’est le supermarché et la quincaillerie », dit Rinaudo. Les sources d’eau se reconstituent car l’eau s’infiltre dans le sol au lieu de s’écouler immédiatement. Les arbres gérés par la FMNR produisent des biens qui peuvent être vendus sur les marchés, comme les feuilles du baobab ou la résine. Certaines espèces d’arbres produisent des feuilles, des cosses de graines et même de l’écorce qui servent de fourrage pour le bétail, ce qui est particulièrement important dans les régions où la sécheresse due au changement climatique a décimé les troupeaux des populations. Et en ramenant des arbres dans les paysages agricoles et en stimulant la fertilité des sols, la FMNR peut également fournir un meilleur habitat pour les espèces menacées.

En outre, par rapport à la plantation d’arbres, la FMNR est peu coûteuse car elle s’appuie sur les souches et les graines existantes dans le sol plutôt que sur des semis produits dans des pépinières. Rinaudo et Reij affirment tous deux que la plantation d’arbres dans des conditions difficiles a un taux d’échec élevé, les semis ne parvenant pas à s’adapter. En fait, Rinaudo a commencé à s’intéresser à la FMNR alors qu’il travaillait sur un projet de replantation au Niger où, selon lui, 85 à 90 % des semis mouraient.

En plus des avantages locaux, la FMNR séquestre le dioxyde de carbone dans les arbres et dans le sol. Compte tenu de la grande quantité de terres dégradées dans le monde, il existe un grand potentiel pour mettre à l’échelle la FMNR en tant que solution au changement climatique.

Pas n’importe où

Les agriculteurs doivent être convaincus que la FMNR fonctionnera pour eux. Pour être acceptée,  » doit être liée à une autre question qui compte pour les agriculteurs : la protection d’une source d’eau ; la restauration de la nappe phréatique ; la production de miel ; ou une autre composante des moyens de subsistance « , explique Assefa Tofu, responsable du programme de développement des terres arides chez World Vision Éthiopie. La FMNR exige la protection d’une zone, ce qui peut impliquer de restreindre temporairement le pâturage du bétail, par exemple. Les agriculteurs n’y renonceront que s’ils croient aux avantages à long terme de la FMNR.

Bien que la FMNR montre des signes de succès dans de nombreux pays, elle ne fonctionnera pas n’importe où. D’une part, elle nécessite des banques de graines, de vieilles souches ou d’autres moyens naturels de régénération. D’autre part, selon M. Rinaudo, c’est dans les zones semi-arides qu’elle a le plus de sens. Une grande variété d’espèces, en particulier les espèces exotiques, peuvent prospérer dans les zones humides, dit-il, tandis que dans les régions plus sèches, les arbres indigènes ont tendance à être mieux adaptés aux conditions locales difficiles.

Les systèmes juridiques et sociaux sont également critiques. La gestion des terres et surtout l’abattage des arbres doivent être réglementés ou gérés d’une manière ou d’une autre ; il ne sert à rien de protéger un arbre sur votre terre si un voisin peut venir le couper.

« Le système juridique et la propriété sont très importants », dit Tofu. « La chose n° 1 demandée à la communauté est de protéger les terres contre le bétail et de l’empêcher de détruire les nouvelles pousses. L’adhésion du gouvernement local est importante, car il doit comprendre que nous venons pour aider, et non pour être un fardeau. »

Nous sommes confrontés à un événement d’extinction massive, le changement climatique s’accélère et … les terres agricoles sont dégradées. Nous avons besoin de méthodes de restauration peu coûteuses, rapides et évolutives.

Dans certains pays où la FMNR est importante sur le plan écologique, la faiblesse des gouvernements fait qu’il est difficile de fournir la base juridique nécessaire à la protection des arbres. Selon Reij, les coopératives d’agriculteurs, les associations et la gouvernance au niveau des villages ont dû combler cette lacune, en développant des mécanismes pour gérer l’abattage des arbres et en appliquant des sanctions lorsque des individus violent la loi. Dans les régions où la FMNR a été promue, mais où les institutions de soutien n’ont pas pris pied, dit-il, la FMNR n’a pas été aussi durable.

La FMNR s’est répandue dans au moins deux douzaines de pays, de Haïti à la Somalie en passant par l’Indonésie. Dans certains endroits, dit Rinaudo, les hiérarchies sociales ont freiné la pratique. Par exemple, en Inde, le système des castes fait que les personnes qui bénéficieraient le plus de la FMNR ne possèdent pas la terre, ce qui ralentit la diffusion de la FMNR. Les propriétaires fonciers sont plus intéressés par le maintien de leur contrôle sur les ressources et leur place dans la hiérarchie sociale.

Bien que la FMNR ne fonctionnera pas partout, elle a encore beaucoup de place pour se développer. « Nous sommes confrontés à un événement d’extinction massive, le changement climatique s’accélère et … les terres agricoles sont dégradées. Nous avons besoin de méthodes de restauration peu coûteuses, rapides et évolutives », déclare Rinaudo.

« La restauration est liée à deux choses : la biodiversité et l’équité – l’équité dans le sens où le reverdissement doit bénéficier aux petits exploitants agricoles », déclare Reij. « La grande impulsion devrait être de mobiliser des millions de petits exploitants agricoles pour qu’ils investissent eux-mêmes dans les arbres. Si nous n’y parvenons pas, nous ne pourrons pas gagner la bataille contre la dégradation des sols.

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