Blackwell, Unita 1933-

Bürgermeisterin von Mayersville, Mississippi

Die Bürgerrechtsjahre

Eine erfahrene Aktivistin

Ihre Ehre, der Bürgermeister

Master-Abschluss

Eine gerechte Belohnung

Quellen

„Wir hatten keine Ahnung, dass wir die gesamte politische Zukunft Amerikas verändern würden“, sagt Unita Blackwell rückblickend auf die leidenschaftlichen Bürgerrechtsmärsche der frühen 1960er Jahre.“

Das waren für Blackwell Gründe genug, um für sich selbst einzutreten, auch wenn sie mehr als 70 Mal ins Gefängnis geworfen wurde und ihr die zweifelhafte Ehre zuteil wurde, dass der Ku-Klux-Klan ein brennendes Kreuz auf ihren Rasen stellte. Sie setzte sich für die Verbesserung der Wohnverhältnisse in armen schwarzen Gemeinden im gesamten tiefen Süden Amerikas ein, wo die Überbleibsel der Vorstellungen von der Überlegenheit der Weißen aus der Zeit vor dem Bürgerkrieg noch immer blühten, und sie nahm die Probleme bei der Eingemeindung einer winzigen Stadt in Mississippi in Angriff, damit die 500 Einwohner in den Genuss von Annehmlichkeiten wie Straßenbeleuchtung, gepflasterten Straßen und einem Abwassersystem kommen konnten.

Sie schaffte all dies mit einer Schulbildung der achten Klasse, die erst im Alter von 50 Jahren erweitert wurde.

Unita Blackwell wurde in Lula, Mississippi, während der trüben Zeit der Großen Depression geboren. Arbeitsplätze waren für alle Amerikaner rar; für Blackwells Eltern, die als Sharecropper arbeiteten, war die Sicherheit so rar, dass die Familie wie Nomaden lebte und zwischen Arkansas, Mississippi und Tennessee hin- und herzog, auf der Suche nach Arbeit, die genug Geld einbrachte, um sie zu ernähren.

Typischerweise verbrachte Blackwell ihren Lebensabend als Tomatenschälerin in Florida, doch ihr Wanderleben dauerte bis ins Erwachsenenalter. Sie war eine junge Mutter, fast 30 Jahre alt, als sie sich 1962 endlich in Mayersville, Mississippi, niederließ. Ihr erstes Zuhause war eine Drei-Zimmer-Hütte. Später baute Blackwell ein modernes Backsteinhaus, sah aber allen Grund, die ursprüngliche Baracke zu erhalten. „Ich bin Gott für dieses Haus dankbar“, sagte sie 1992 der Chicago Tribune. „Ich habe es behalten, weil es mich daran erinnert, wo ich herkomme.“

Die Jahre der Bürgerrechte

Obwohl die Ära der Bürgerrechte anbricht, ist Arbeit in Mississippi immer noch Mangelware. Mit einem Schulabschluss der achten Klasse hatte Blackwell kaum eine andere Wahl, als jede sich bietende Gelegenheit zu ergreifen. Weil das Überleben es verlangte, sagte sie 1977 zu Ebony: „Ich hackte Baumwolle direkt an der Straße für 3 Dollar am Tag. Diese Sackgasse war jedoch nicht von langer Dauer. Die Ära der Bürgerrechte brach an, und die Aufstiegsmöglichkeiten standen kurz bevor. Wenige Monate nachdem Blackwell seine Arbeit auf den Baumwollfeldern aufgenommen hatte, kam eine einflussreiche Organisation namens Student Non-Violent Coordinating Committee (SNCC) nach Mississippi.

Das SNCC war 1960 mit Hilfe von Dr. Martin Luther King gegründet worden. Es wurde gegründet, um sich für die Bürgerrechte im tiefen Süden einzusetzen und entstand an der Shaw

Auf einen Blick…

Geboren am 18. März 1933 in Lula, Mississippi. Zwei Eheschließungen. Ein Sohn. Ausbildung: Master-Abschluss in Regionalplanung von der University of Massachusetts, 1983.

Karriere: Hauptorganisator der Mississippi Freedom Democratic Party, 1964; Nationaler Präsident der U.S.-amerikanischenChina People’s Friendship Association, 1977-1983; Wahl zum Bürgermeister von Mayersville, 1976-; ließ die Stadt eingemeinden, 1976; von Präsident Carter in die U.S. National Commission on the International Year of the Child, 1979, berufen; stellvertretender Vorsitzender der Mississippi Democratic Party, 1976-80; gründete das Mayors‘ Exchange Program zwischen den USA und China, 1984-; nationaler Präsident der National Conference of Black Mayors, 1990-92.

Auszeichnungen: Southern Christian Leadership Award, 1990; Institute of Politics Fellow, John F. Kennedy School of Government, Harvard University, 1991; MacArthur Foundation Genius Grant, 1992; APA Leadership Award for elected official, 1994.

Adressen: Büro des Bürgermeisters, Postfach 188, Mayersville, MS 39001.

Universität in Raleigh, North Carolina, nach einem Sitzstreik an einem Essensschalter in Greensboro, der sich geweigert hatte, Schwarze zu bedienen. Von Anfang an konzentrierte sich SNCC auf die Rekrutierung von entrechteten Afroamerikanern, die nicht wussten, wie sie durch politisches Handeln ein glücklicheres und produktiveres Leben erreichen konnten.

Der SNCC lernte viel von der etablierten Southern Christian Leadership Conference, aus der er hervorgegangen war, und brauchte nur ein Jahr, um Freedom Rides zu organisieren, bei denen Busse mit schwarzen und weißen Fahrgästen über die Grenzen der Südstaaten geschickt wurden, um die Gesetze für den getrennten Verkehr zwischen den Bundesstaaten zu testen. Darüber hinaus hielten die Busse an getrennten Imbissbuden an, um die Bedienung zu fordern, die ihnen zu Unrecht verweigert wurde.

Diese mutigen Kampagnen waren nicht die einzige Initiative des SNCC in seinem entschlossenen Bemühen, die Gleichstellung der Afroamerikaner zu erreichen. In einem weiteren wichtigen Schritt versuchten die SNCC-Mitarbeiter, die Schwarzen des Südens davon zu überzeugen, sich als Wähler registrieren zu lassen, damit die Regierung ihre Forderungen nach besseren Schulen, Arbeitsplätzen, gepflasterten Straßen und Abwassersystemen beachtete.

Weise suchten sie nach Menschen in der Gemeinde, die ihren Mitbürgern in Mississippi die Bedeutung ihrer politischen Agenda vermitteln konnten.

Blackwells erste Begegnung mit der Gruppe fand eines Sonntags in der Kirche statt, kurz nachdem sie eine Sonntagsschulklasse unterrichtet hatte. Beeindruckt von ihrer Maxime „Gott hilft denen, die sich selbst helfen“, überredete einer der Vertreter sie, mit SNCC zusammenzuarbeiten. Sie brauchte wenig Überzeugungsarbeit zu leisten, musste aber feststellen, dass politisches Engagement einen hohen Preis hatte: „1964 war das letzte Mal, dass sie uns hacken ließen, weil wir über Freiheit reden wollten“, erklärte sie 1977 gegenüber Ebony. „Als ich hier draußen war und die Leute bat, sich für die Wahl registrieren zu lassen, ließen sie mich nicht mehr auf die Felder zurückkehren. „Da sie kein festes Einkommen hatte und ihr wie allen Schwarzen in Mississippi die Sozialhilfe verweigert wurde, war ihr Leben ein ständiger Kampf ums Überleben.

Aber selbst dieser Rückschlag konnte sie nicht aus der Ruhe bringen. „Wir hatten einen Garten; die Leute gaben uns einen Topf Bohnen“, erinnerte sie sich später. „SNCC sollte uns alle zwei Wochen 11 Dollar schicken. Mein Mann arbeitete drei Monate im Jahr für das Army Corps of Engineers, dann kauften wir jede Menge Konserven.“

Eine weitaus unheimlichere Visitenkarte hinterließ der Ku-Klux-Klan. Blackwell fand einmal ein brennendes Kreuz auf ihrem Rasen und lernte daraufhin, unruhig zu schlafen, um nicht verletzt zu werden. Sie war auch an einer zweiten Konfrontation mit dem Klan beteiligt, die sie in einer Publikation namens Rural Development Leadership Network News anschaulich beschrieb. „Einmal stand ich in Natchez, Mississippi, und erzählte den Leuten, dass sie das Recht hätten, sich als Wähler registrieren zu lassen, und der Klan umzingelte die Kirche. Ich informierte die Diakone …. Das erste, was der Klan wusste, war, dass die Diakone sie umzingelten. Der Klan stand da draußen und winkte mit seinen Tüchern. Und die Diakone standen mit ihren Sachen da und wedelten mit den Gewehren … und es dauerte nicht lange, bis wir keinen Klan mehr hatten … und wir standen immer noch da und sagten den Leuten: ‚Ihr habt das Recht, euch für die Wahl registrieren zu lassen.‘

Missississippianer, die mutig genug waren, die Gewalt des Klans zu riskieren, um das Privileg zu haben, für ihre Rechte einzutreten, sahen sich oft mit noch mehr Hindernissen konfrontiert, wenn sie tatsächlich im Büro des County Clerks ankamen, um sich registrieren zu lassen. Die rassistischeren unter diesen Bürokraten sorgten dafür, dass das Registrierungsverfahren so stressig wie möglich war, indem sie Fragen zur Verfassung des Bundesstaates stellten, die die weniger gebildeten unter den potenziellen Wählern verwirrten, denen dann die Möglichkeit verweigert werden konnte, sich Gehör zu verschaffen. Außerdem wurden sie bei ihren Schikanen oft von bewaffneten Männern unterstützt, die in Pickups vor dem Registrierungsgebäude saßen.

Dennoch ließ Blackwell nicht locker. Fest entschlossen, die Ziele des SNCC bei der Wählerregistrierung zu verfolgen, lernte sie auf der Straße zu zeigen, wie wichtig das Wählen sein konnte. „In den Anfängen der Bewegung forderten wir die Leute nicht auf, sich registrieren zu lassen, um zu wählen“, erinnerte sie sich in einem Essence-Interview von 1985, „wir sprachen über politische Bildung in Bezug auf die Themen und Dienstleistungen, an denen sie interessiert waren. Wenn Frauen an Kinderbetreuung interessiert sind, dann arbeitet man daran“. Ein weiterer kluger Schachzug war, dass sie ihre Schulbildung in der achten Klasse durch die Lektüre schwarzer Geschichte ergänzte und den Rat von damals aktiven Bürgerrechtsvorbildern wie Fannie Lou Hamer befolgte, einer Frau, die wie sie aus dem ländlichen Mississippi stammte und zu einer führenden Kraft im Bürgerrechtskampf geworden war.

An der Seite von Hamer wurde Blackwell zu einer begeisterten Gründerin der Mississippi Democratic Freedom Party, die im Wahljahr 1964 gegründet wurde, um die ausschließlich von Weißen geführte Demokratische Partei herauszufordern. Diesmal war es etwas einfacher, Unterstützung zu gewinnen, denn das Programm der Partei enthielt zwei wichtige Ziele: die Einführung von Gesetzen, die die Beschäftigung schwarzer Kinder als Sharecropper verhinderten, und die Einrichtung schwarzer Schulen, in denen wie in den segregierten weißen Schulen Mathematik und Naturwissenschaften gelehrt wurden.

Nach wochenlangen Bezirkskongressen wurden 64 schwarze und vier weiße Delegierte ausgewählt, um zum Nationalkongress der Demokraten in Atlantic City, New Jersey, zu fahren. Es gelang ihnen zwar nicht, die Demokratische Partei zu stürzen, aber sie rückten ins Rampenlicht, was sich als entscheidend für die Verabschiedung des Bürgerrechtsgesetzes von 1964, das die Diskriminierung am Arbeitsplatz verbot, und des Wahlrechtsgesetzes des folgenden Jahres erwies. Sie hatten allen interessierten schwarzen Amerikanern zum ersten Mal die Möglichkeit gegeben, sich an politischen Aktionen zu beteiligen, und sie hatten herausgefunden, wie weit sie mit politischen Aktionen gehen konnten, um das bestehende politische System herauszufordern.

Eine erfahrene Aktivistin

Innerhalb von fünf Jahren nach ihrer Ankunft in Mississippi war Blackwell eine erfahrene Aktivistin geworden. Im Jahr 1967 war sie Mitbegründerin von Mississippi Action Community Education, einer Organisation für Gemeindeentwicklung, die Bezirke dabei unterstützte, sich als Städte zu konstituieren. Die Eingemeindung ermöglichte es ihnen, ihre geografischen Grenzen festzulegen, so dass sie eine rechtliche Identität hatten – ein wichtiger Vorteil, wenn sie staatliche Hilfe bei der Installation von Straßenlaternen oder Elektrizität benötigten. Die Eingemeindung gab den Bewohnern einer Stadt auch die Möglichkeit, ihr Heim so zu führen, wie sie es für richtig hielten, und ihre Finanzen, ihre Regierungsmittel und ihre Schulen auf jede geeignete Weise zu regeln, solange sie die staatlichen Gesetze einhielten.

Anfang der 1970er Jahre begann Blackwell für den National Council of Negro Women zu arbeiten, der den kurz zuvor eingeführten Turnkey-3-Plan des Ministeriums für Wohnungsbau und Stadtentwicklung nutzte, um dringend benötigte einkommensschwache Wohnungen zu bauen. Der Plan erwartete von den Hausbesitzern, dass sie die Häuser reparierten, instand hielten und den Garten pflegten, und betrachtete diese Aktivitäten als „Sweat Equity“, der auf die Anzahlung angerechnet wurde. Insgesamt handelte es sich um ein ausgeklügeltes und neuartiges Konzept, das ein hohes Maß an Koordination erforderte. Als hervorragender Organisator reiste Blackwell durch das Land und brachte lokale Gruppen zusammen, um Wohnraum zu schaffen, wobei die Gelder vom HUD und der Ford Foundation stammten. Die ersten 200 Wohnungen wurden in Gulfport, Mississippi, errichtet, weitere 86 folgten in St. Louis, Missouri, 436 in Dallas und 1.000 in Puerto Rico.

Her Honor, the Mayor

Im Jahr 1976 wurden Blackwells Erfahrungen mit dem National Council of Negro Women reichlich belohnt, als sie Bürgermeisterin von Mayersville und damit die erste schwarze Bürgermeisterin in Mississippi wurde. Schon bald wurde ihr bewusst, dass ihre Aufgabe viele Herausforderungen mit sich bringen würde, denn die 500 Einwohner der Stadt hatten keine gepflasterten Straßen, keine Wasserversorgung, keine Polizei und keinen angemessenen Wohnraum.

Ihr erster Schritt war die Eingemeindung der Stadt, damit Bundesmittel für die Bereitstellung dieser lebenswichtigen Dienstleistungen beantragt werden konnten. Da sie die bürokratischen Schritte, die damit verbunden waren, aus eigener Erfahrung kannte, nahm Blackwell die Herausforderung an, mit der Landes- und Bundesregierung zu verhandeln. Innerhalb weniger Jahre hatte sie ihr Ziel erreicht: Mayersville verfügte nun über gepflasterte Straßen, ein Abwassersystem und Straßenlaternen, obwohl das Jahresbudget von 30.000 Dollar für eine Polizei einfach nicht ausreichte.

Als nächstes beantragte sie einen Bundeszuschuss für den Bau einer Wohnsiedlung. Die Regierung stellte das Geld gerne zur Verfügung, aber die Grundstückskosten erwiesen sich als so teuer, dass keine Mittel für den Bau übrig blieben. Blackwells persönlicher Traum von Wohnungen für ältere und behinderte Menschen musste auf Eis gelegt werden, und das Geld musste zurückgeschickt werden – abzüglich 50.000 Dollar, die sie für ein dringend benötigtes Feuerwehrauto behielt, das Teil des ursprünglichen Projekts war.

Andere Maßnahmen erwiesen sich als dauerhafter, wie zum Beispiel die einzigartige Regelung, bei der Lebensmittel wie Hähnchen, Wurst, Gemüse und Obst in Zusammenarbeit mit anderen Städten in großen Mengen gekauft und dann in große Kisten für den Familienverbrauch verpackt werden. Die Familien können so viele Kisten zu je 14 Dollar kaufen, wie sie benötigen, müssen aber für jede gekaufte Kiste zwei Stunden Babysitting, Kistenpacken oder einen Besuch bei älteren Menschen leisten.

Master-Abschluss

Trotz der Anforderungen ihres Amtes war sich Blackwell von Anfang an darüber im Klaren, dass sie einen Abschluss brauchte, um sich bei anderen Bürgermeistern im ganzen Land Glaubwürdigkeit zu verschaffen. Da sie sich ein erneutes Studium nicht leisten konnte, bewarb sie sich um ein Stipendium des National Rural Fellows Program. Die 50-jährige Blackwell wurde aus 100 Bewerbern ausgewählt und nahm 1982 ihr Studium an der University of Massachusetts in Amherst auf, das sie ein Jahr später mit einem Master-Abschluss in Regionalplanung abschloss.

John Mullin, der während Blackwells Studienzeit die Abteilung für Landschaftsarchitektur und Regionalplanung leitete, erinnerte sich noch gut an ihre rasche Effizienz. Ein Vorfall hatte ihn besonders beeindruckt. Nachdem er der Klasse erklärt hatte, dass lokale Gemeinden Anspruch auf technische Unterstützung durch regionale Planungsorganisationen haben, bemerkte er, dass Blackwell die Pause abgewartet und dann sofort ihren Assistenten in Mississippi angerufen hatte, um sicherzustellen, dass die zuständige Behörde ihre Arbeit für Mayers-ville, Mississippi, erledigte. Elf Jahre später sagte Mullin der Zeitschrift Planning: „Es war ziemlich bemerkenswert. Es gab Wissen, Synthese und Aktion, und das alles in einem Zeitraum von 15 Minuten.“

1990 wurde Bürgermeister Blackwell zum Präsidenten der National Conference of Black Mayors gewählt, einer Gruppe, die damals aus 321 Mitgliedern bestand, von denen 75 Frauen waren. Die 1974 gegründete Organisation mit Sitz in Atlanta unterstützt ihre Mitglieder dabei, ihre Gemeinden effizienter zu führen. Sie bietet denjenigen, die dies wünschen, technische Unterstützung, innovative Ideen für die Verwaltung und ein nützliches Netzwerk anderer politisch engagierter Bürgermeister in vielen Regionen der Welt, darunter China, Süd- und Mittelamerika, Afrika und die Karibik.

Die internationale Verbindung war eine wertvolle Ergänzung, die sie selbst mit initiiert hatte. Zu diesem Zeitpunkt war sie in Europa, Afrika und Asien sehr weit gereist und gut vernetzt. Ihre erste Reise nach China hatte sie 1973 unternommen, kurz nachdem der Besuch von Präsident Nixon die Tür zu einer Beziehung zwischen Peking und Washington, D.C. geöffnet hatte. Dann hatte sie auf Bitten der Schauspielerin Shirley MacLaine, einer Freundin aus ihrer Zeit als Bürgerrechtlerin, geholfen, die U.S.-China People’s Friendship Association zu gründen, die es ermöglicht hatte, das Leben der einfachen Chinesen kennenzulernen. Jetzt, nach 15 Reisen nach China, ebnete sie den Weg für einen amerikanischen Besuch von Bürgermeistern aus mehreren chinesischen Städten.

Eine gerechte Belohnung

Im Jahr 1992 begann die Welt, Unita Blackwells Namen zu erkennen. Im März nahm sie an einer Konferenz des Children’s Defense Fund in Atlanta teil, wo sie sich zu den Missständen im Kinderbetreuungssystem sowohl auf nationaler als auch auf kommunaler Ebene äußerte. „Sie sind krank und brauchen einen Arzt“, lautete ihr knackiges Resümee, wie das Atlanta Journal/Atlanta Constitution vom 8. März berichtete. Ein paar Monate später erhielt sie den Genius Award der John & Catherine MacArthur Foundation in Chicago. Da die MacArthur Foundation diese Auszeichnung nicht auf Antrag, sondern auf Nominierung vergibt, war sie begeistert, zu den 33 Empfängern zu gehören. Sie konnte ihr Jahresgehalt von 6.000 Dollar um ganze 350.000 Dollar aufstocken, eine gerechte Belohnung für ein Leben in Sparsamkeit und harter Arbeit.

Aber obwohl das Geld es ihr ermöglichte, Ersparnisse für die Ausbildung ihres Enkels beiseite zu legen, war weitaus wichtiger als der finanzielle Gewinn die Erfüllung eines persönlichen Traums, der seit Anfang der 70er Jahre auf Eis lag: Backsteinhäuser für die weniger Glücklichen unter den 500 Einwohnern von Mayersville. Bis 1992 gab es sechs Einheiten in drei verschiedenen Wohnanlagen: eine Einrichtung mit 20 Einheiten für ältere und behinderte Menschen sowie zwei Gebäude mit 16 Einheiten für Sozialwohnungen, eines für ältere Menschen und das andere für Familien.

Quellen

Bücher

Williams, Juan, Eyes on the Prize: America’s Civil Rights Movement, Penguin, 1987.

Elliot, Jeffrey M. und Sheikh R. Ali, The State and Local Government Political Dictionary, ABC-CLIO, 1988, S. 200-241.

Lanker, Brian, I Dream a World, Stewart, Tabori & Chang, 1989, S. 50.

Weisbrot, Robert, Freedom Bound: A History of America’s Civil Rights Movement, Norton, 1990.

Mills, Kay, This Little Light of Mine, Dutton, 1992, S. 26.

Hine, Darlene Clark, Ed. Facts on File Encyclopedia of Black Women in America, Facts on File, Inc. 1997, S. 49.

Zeitschriften

Atlanta Journal/Atlanta Constitution, 8. März 1992, S. D7; 16. Juni 1992, S. D1.

Chicago Tribune, 5. Juli 1992, 4. Februar 1994.

China Today, Januar, 1994, S. 29.

Christian Science Monitor, 18. Januar 1991, S. A14.

Ebony, Dezember, 1977, S. 53.

Essence, Mai, 1985, S. 113.

Los Angeles Times, 2. August 1992.

New York Times, 17. Juni 1992, S. A18.

Planung, März 1994, S. 18.

Rural Development Leadership Network News, n.d.

-Gillian Wolf

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