Blackwell, Unita 1933-

Maire de Mayersville, Mississippi

Les années des droits civiques

Un militant chevronné

Son honneur, le maire

Maîtrise acquise

Une juste récompense

Sources

« Nous n’avions aucune idée que nous étions en train de changer tout l’avenir politique de l’Amérique », a déclaré Unita Blackwell, en repensant aux marches passionnées pour les droits civiques du début des années 1960. »Nous y allions parce que nous n’avions pas de chaussures pour nos enfants et des maisons décentes où rester et juste la vie quotidienne que nous voulions. »

Ces raisons étaient suffisantes pour Blackwell pour se défendre, même si elle a été jetée en prison plus de 70 fois et a gagné l’honneur douteux d’avoir une croix en feu placée sur sa pelouse par le Ku Klux Klan. Elle a travaillé à l’amélioration du logement des communautés noires pauvres dans tout le Sud profond de l’Amérique, où les vestiges des idées d’avant la guerre civile sur la supériorité des Blancs étaient encore florissants, et elle s’est attaquée aux problèmes de l’incorporation d’une minuscule ville du Mississippi afin que ses 500 résidents puissent bénéficier d’équipements tels que des lampadaires, des routes pavées et un système d’égouts.

Elle a accompli tout cela avec une éducation de huitième année qui n’a pas été augmentée jusqu’à ce que Blackwell ait 50 ans.

Unita Blackwell est née à Lula, Mississippi, pendant le creux morne de la Grande Dépression. Les emplois étaient rares pour tous les Américains ; pour les parents métayers de Blackwell, la sécurité était si rare que la famille vivait comme des nomades, migrant entre l’Arkansas, le Mississippi et le Tennessee à la recherche d’un travail suffisamment rémunérateur pour les nourrir.

Typée par un passage en Floride comme éplucheuse de tomates, le mode de vie à la dérive de Blackwell a duré jusque dans sa vie d’adulte. Elle était une jeune mère, presque 30 ans, en 1962, quand elle s’est enfin installée à Mayersville, Mississippi. Sa première maison était une cabane de trois pièces. Plus tard, Blackwell a construit une maison moderne en briques, mais a vu toutes les bonnes raisons de garder la bicoque d’origine intacte. « Je suis reconnaissante à Dieu pour cette maison », a-t-elle déclaré au Chicago Tribune, en 1992. « Je l’ai gardée parce qu’elle me rappelait d’où je venais. »

Les années des droits civiques

Malgré l’avènement de l’ère des droits civiques, le travail était encore rare au Mississippi. Avec une éducation de huitième année, Blackwell n’avait guère d’autre choix que d’opter pour toute opportunité qui se présentait. Parce que la survie l’exigeait, elle a déclaré à Ebony en 1977 : « J’ai coupé du coton juste en haut de la route pour 3 dollars par jour ». Cependant, cet emploi sans avenir n’a pas duré longtemps. L’ère des droits civiques commençait, et les opportunités d’avancement ne tardaient pas à suivre. Quelques mois après que Blackwell ait commencé à travailler dans les champs de coton, une organisation influente appelée le Student Non-Violent Coordinating Committee (SNCC) est arrivée au Mississippi.

Le SNCC avait été créé en 1960, avec l’aide du Dr Martin Luther King. Formé afin d’œuvrer pour les droits civiques dans le Sud profond, il avait vu le jour à Shaw

En bref…

Né le 18 mars 1933 à Lula, dans le Mississippi. Deux mariages. Un fils. Formation : Maîtrise en planification régionale de l’université du Massachusetts, 1983.

Carrière : Organisateur clé, Parti démocratique de la liberté du Mississippi, 1964 ; président national de l’Association d’amitié populaire États-Unis-Chine, 1964.China People’s Friendship Association, 1977-1983 ; élu maire de Mayersville, 1976- ; a fait incorporer la ville, 1976 ; nommé par le président Carter à la Commission nationale américaine sur l’Année internationale de l’enfant, 1979 ; vice-président du Mississippi Democratic Party, 1976-80 ; a établi le programme d’échange des maires entre les États-Unis et la Chine ; 1984- ; président national de la Conférence nationale des maires noirs, 1990-92.

Récompenses : Southern Christian Leadership Award, 1990 ; Institute of Politics Fellow, John F. Kennedy School of Government, Harvard University, 1991 ; MacArthur Foundation Genius Grant, 1992 ; APA leadership award for elected official, 1994.

Adresses : Bureau- Bureau du maire, PO Box 188, Mayersville, MS 39001.

Université de Raleigh, en Caroline du Nord, après un sit-in dans un comptoir de Greensboro, qui avait refusé de servir les Noirs. Dès sa création, le SNCC s’est concentré sur le recrutement d’Afro-Américains privés de leurs droits, qui ne savaient pas comment l’action politique pouvait les aider à mener une vie plus heureuse et plus productive.

Apprenant beaucoup de la Southern Christian Leadership Conference, bien établie, dont il était issu, le SNCC n’a mis qu’un an pour organiser les Freedom Rides, dans lesquelles des bus étaient envoyés à travers les frontières des États du Sud avec des passagers noirs et blancs pour tester les lois ségrégationnistes sur les voyages inter-États. En outre, les bus se faisaient un devoir de s’arrêter aux comptoirs de déjeuner ségrégués pour demander le service qui leur était injustement refusé.

Ces campagnes courageuses n’étaient pas la seule initiative du SNCC dans son effort déterminé pour obtenir l’égalité pour les Afro-Américains. Dans un autre mouvement d’une importance vitale, les travailleurs du SNCC ont essayé de convaincre les Noirs du Sud de s’inscrire sur les listes électorales, afin que le gouvernement tienne compte de leurs plaidoyers pour de meilleures écoles, de meilleurs emplois, des rues pavées et des systèmes d’égouts.

Avec sagesse, ils ont cherché des personnes dans la communauté qui pourraient enseigner à leurs concitoyens du Mississippi l’importance de leur programme politique.

La première rencontre de Blackwell avec le groupe a eu lieu à l’église un dimanche, juste après avoir fini d’enseigner une classe d’école du dimanche. Impressionné par sa maxime  » Dieu aide ceux qui s’aident eux-mêmes « , l’un des représentants la persuade de commencer à travailler avec le SNCC. Elle n’a pas besoin d’être convaincue, mais elle découvre que l’engagement politique a un prix élevé : « 1964 est la dernière fois qu’ils nous ont laissé choper parce que nous sommes allés parler de liberté », explique-t-elle à Ebony, en 1977. « Quand j’étais ici à demander aux gens de s’inscrire sur les listes électorales, ils ne me laissaient pas retourner aux champs.  » Parce qu’elle s’est retrouvée sans revenu régulier et s’est vu refuser les prestations sociales en compagnie de tous les Noirs du Mississippi, elle a trouvé que la vie était une lutte continuelle pour la survie.

Pourtant, même ce revers ne l’a pas ébranlée.  » Nous avions un jardin ; les gens nous donnaient un pot de haricots « , se rappellera-t-elle plus tard. « Le SNCC était censé nous envoyer 11 dollars toutes les deux semaines. Mon mari travaillait trois mois par an pour le Corps des ingénieurs de l’armée, alors nous achetions beaucoup de conserves. »

Une carte de visite bien plus sinistre a été laissée par le Ku Klux Klan. Blackwell a un jour trouvé une croix en train de brûler sur sa pelouse, et a par la suite appris à avoir un sommeil agité, afin d’éviter d’être blessée. Elle a également pris part à une deuxième confrontation avec le Klan, qu’elle a décrite de façon saisissante dans une publication intitulée Rural Development Leadership Network News. « Une fois, j’étais à Natchez, dans le Mississippi, en train de dire aux gens qu’ils avaient le droit de s’inscrire sur les listes électorales, et le Klan a encerclé l’église. J’ai fait passer le mot aux diacres ….. La première chose que le Klan a su, c’est que les diacres les encerclaient. Le Klan se tenait là, avec ses drapeaux agités. Et les Deacons se tenaient debout avec leurs affaires qui s’agitaient, c’est-à-dire les fusils… et il n’a pas fallu longtemps avant que nous n’ayons plus de Klan… et nous étions toujours là à dire aux gens ‘Vous avez le droit de vous inscrire sur les listes électorales.’

Les Mississippiens assez courageux pour risquer la violence du Klan pour avoir le privilège de défendre leurs droits se sont souvent retrouvés avec encore plus d’obstacles sur leur chemin lorsqu’ils sont effectivement arrivés au bureau du greffier du comté pour s’inscrire. Les plus racistes de ces bureaucrates s’assuraient que le processus d’inscription était aussi stressant que possible en posant des questions sur la constitution de l’État qui laissaient perplexes les moins instruits des électeurs potentiels, qui pouvaient alors se voir refuser la possibilité de faire entendre leur voix. En outre, ils étaient souvent soutenus dans leur intimidation par des hommes armés, qui se tenaient à l’extérieur du bâtiment d’inscription dans des camionnettes.

Néanmoins, Blackwell ne s’est pas découragé. Fermement engagée dans les objectifs du SNCC en matière d’inscription des électeurs, elle a appris des moyens intelligents de montrer l’importance du vote. « Au début du mouvement, nous ne demandions pas aux gens de s’inscrire sur les listes électorales », se souvient-elle dans une interview accordée à Essence en 1985, « Nous parlions d’éducation politique autour des questions et des services qui les intéressaient. Si les femmes s’intéressent à la garde d’enfants, on y travaille. » Dans un autre geste intelligent, elle a également commencé à augmenter son éducation de huitième année en lisant l’histoire des Noirs, et en suivant les conseils des modèles de droits civils actifs à l’époque, tels que Fannie Lou Hamer, une femme du Mississippi rural comme elle qui était devenue un leader dans la lutte pour les droits civils.

Travaillant aux côtés de Hamer, Blackwell est devenue une fondatrice enthousiaste du Mississippi Democratic Freedom Party, qui a été fondé lors de l’année électorale 1964 pour défier le parti démocrate réservé aux Blancs. Cette fois, obtenir un soutien était un peu plus facile, car le programme du parti portait deux missions puissantes : établir des lois empêchant l’emploi des enfants noirs comme métayers, et créer des écoles noires qui, comme leurs homologues blanches ségréguées, enseigneraient les mathématiques et les sciences.

Après des semaines de conventions de comté, 64 délégués noirs et quatre blancs furent choisis pour aller à la convention nationale démocrate à Atlantic City, dans le New Jersey. Ils n’ont pas réussi à détrôner le parti démocrate, mais ils ont gagné un coup de projecteur, qui s’est avéré crucial pour l’adoption de la loi sur les droits civils de 1964, qui interdisait la discrimination dans l’emploi, et de la loi sur le droit de vote de l’année suivante. Ils ont également acquis une expérience précieuse sur la façon de recueillir avec succès le soutien de la base ; ils avaient donné à tous les Noirs américains intéressés leur toute première chance de participer à l’action politique, et ils avaient découvert jusqu’où l’action politique pouvait les mener dans la contestation du système politique existant.

Une militante chevronnée

Dans les cinq années suivant son arrivée au Mississippi, Blackwell était devenue une militante chevronnée. En 1967, elle a cofondé Mississippi Action Community Education, une organisation de développement communautaire qui aidait les districts à se constituer en villes. La constitution en société leur permettait de fixer leurs limites géographiques afin d’avoir une identité juridique – un avantage important lorsqu’ils souhaitaient obtenir l’aide du gouvernement pour installer des lampadaires ou l’électricité. L’incorporation donnait également aux résidents de n’importe quelle ville la possibilité de gérer leur foyer comme ils l’entendaient, en organisant leurs finances, leurs moyens de gouvernement et leurs écoles de la manière qui leur convenait, tant qu’ils respectaient les lois de l’État.

Au début des années 1970, Blackwell a commencé à travailler pour le National Council of Negro Women, qui utilisait le plan clé en main 3 du Department of Housing and Urban Development récemment introduit pour construire des logements à faible revenu dont on avait grand besoin. Ce plan, qui exigeait des propriétaires qu’ils réparent, entretiennent et entretiennent le jardin de chaque propriété, considérait ces activités comme une « participation à la sueur » qui comptait pour un acompte. Dans l’ensemble, il s’agissait d’un concept sophistiqué et novateur, qui nécessitait une coordination considérable. Organisateur hors pair, Blackwell a parcouru le pays pour réunir des groupes locaux afin de fournir des logements, avec des fonds provenant du HUD et de la Fondation Ford. Les 200 premiers logements ont été installés à Gulfport, dans le Mississippi, 86 autres ont suivi à Saint-Louis, dans le Missouri, 436 à Dallas et 1 000 à Porto Rico.

Son honneur, le maire

En 1976, l’expérience de Blackwell au sein du National Council of Negro Women a été largement récompensée lorsqu’elle est devenue maire de Mayersville, et donc la première femme noire maire du Mississippi. Elle s’est vite rendu compte que son travail comporterait de nombreux défis puisque les 500 habitants de la ville ne bénéficiaient d’aucune rue pavée, d’aucun réseau d’eau, d’aucune force de police et d’aucun logement décent.

Sa première démarche a été de faire incorporer la ville afin de pouvoir demander des fonds fédéraux pour fournir ces services vitaux. Ayant une connaissance personnelle des étapes bureaucratiques impliquées, Blackwell a accepté avec plaisir le défi de négocier avec l’État et le gouvernement fédéral. En l’espace de quelques années, elle a atteint son objectif : Mayersville peut désormais se vanter d’avoir des rues pavées, un système d’égouts et des lampadaires, bien que le budget annuel de 30 000 dollars de la ville ne puisse tout simplement pas s’étirer pour inclure une force de police.

Puis, elle a demandé une subvention fédérale afin de construire un lotissement. Le gouvernement a volontiers envoyé l’argent, mais le coût du terrain s’est avéré si cher qu’il n’y avait plus de fonds pour la construction. Le rêve personnel de Blackwell de logements pour les personnes âgées et les handicapés a dû être mis en attente, et l’argent a dû être renvoyé – moins 50 000 dollars qu’elle a gardés pour un camion de pompiers dont elle avait grand besoin et qui faisait partie du projet initial.

D’autres mesures se sont avérées plus durables, comme l’arrangement unique dans lequel les aliments tels que le poulet, les saucisses, les légumes et les fruits sont achetés en vrac en coopération avec d’autres villes, puis emballés dans de grandes boîtes de taille familiale pour la consommation familiale. Les familles peuvent acheter autant de boîtes que nécessaire à 14 dollars chacune, mais doivent également consacrer deux heures à garder des enfants, à emballer des boîtes ou à faire appel à des personnes âgées pour chaque boîte qu’elles achètent.

Maîtrise acquise

Malgré les exigences de son poste, Mme Blackwell était pleinement consciente, dès le début de son mandat, qu’elle avait besoin de diplômes pour se donner de la crédibilité auprès des autres maires du pays. N’ayant pas les moyens de reprendre ses études, elle a demandé une bourse au National Rural Fellows Program. Sélectionnée parmi 100 candidats, Mme Blackwell, âgée de 50 ans, est entrée à l’université du Massachusetts à Amherst en 1982, et en est ressortie un an plus tard avec une maîtrise en planification régionale.

John Mullin, qui dirigeait le département d’architecture paysagère et de planification régionale pendant les années d’études de Mme Blackwell, se souvient bien de son efficacité vive. Un incident, en particulier, l’avait impressionné. Après avoir dit à la classe que les communautés locales avaient droit à l’assistance technique des organisations de planification régionale, il a noté que Mme Blackwell avait attendu la pause, puis avait immédiatement appelé son assistant dans le Mississippi pour s’assurer que l’agence concernée faisait son travail pour Mayers-ville, dans le Mississippi. Onze ans plus tard, Mullin a déclaré au magazine Planning : « C’était tout à fait remarquable. Il y avait de la connaissance, de la synthèse et de l’action, le tout dans une période de 15 minutes. »

En 1990, le maire Blackwell a été élu président de la Conférence nationale des maires noirs, un groupe qui comptait alors 321 membres, dont 75 femmes. Organisation basée à Atlanta et fondée en 1974, la NCBM aide ses membres à gérer plus efficacement leurs municipalités. Une assistance technique est proposée à ceux qui en ont besoin, ainsi que des idées novatrices en matière d’administration, et un réseau utile d’autres maires motivés par la politique dans de nombreuses régions du monde, notamment en Chine, en Amérique du Sud et centrale, en Afrique et dans les Caraïbes.

La connexion internationale était un ajout précieux, qu’elle avait elle-même contribué à initier. Elle avait fait son premier voyage en Chine en 1973, peu après que la visite du président Nixon ait ouvert la porte à une relation entre Pékin et Washington, D.C. Puis, à la demande de l’actrice Shirley MacLaine, une amie de l’époque des droits civiques, elle avait aidé à fonder l’Association d’amitié populaire États-Unis-Chine, qui avait permis de découvrir la vie des Chinois ordinaires. Maintenant, avec 15 voyages en Chine derrière elle, elle a ouvert la voie à une visite américaine par les maires de plusieurs villes chinoises.

Une juste récompense

En 1992, le monde a commencé à reconnaître le nom d’Unita Blackwell. En mars, elle assiste à une conférence du Children’s Defense Fund à Atlanta, où elle fait entendre sa voix sur les maux du système de garde d’enfants, tant au niveau national que communautaire. « Vous êtes malade et vous avez besoin d’un médecin », résume-t-elle de façon très claire, selon l’Atlanta Journal/Atlanta Constitution du 8 mars. Quelques mois plus tard, elle a reçu le prix Genius de la fondation John &Catherine MacArthur de Chicago. Étant donné que la Fondation MacArthur décerne ce prix par le biais d’une nomination plutôt que d’une candidature, elle a été ravie de faire partie des 33 lauréats. Elle a pu augmenter son salaire annuel de 6 000 dollars de 350 000 dollars, une juste récompense pour une vie de frugalité et de travail acharné.

Mais, bien que l’argent lui ait permis de mettre de côté des économies pour l’éducation de son petit-fils, bien plus important que les gains financiers était la réalisation du rêve personnel qui était en attente depuis le début des années 1970 – des logements en briques pour les moins fortunés parmi les 500 résidents de Mayersville. En 1992, il y avait six unités, dans trois lotissements distincts ; un établissement de 20 unités pour les personnes âgées et handicapées, plus deux bâtiments de 16 unités de logements subventionnés, l’un pour les personnes âgées, l’autre pour les familles.

Sources

Livres

Williams, Juan, Eyes on the Prize : America’s Civil Rights Movement, Penguin, 1987.

Elliot, Jeffrey M. et Sheikh R. Ali, The State and Local Government Political Dictionary, ABC-CLIO, 1988, p. 200-241.

Lanker, Brian, I Dream a World, Stewart, Tabori & Chang, 1989, p. 50.

Weisbrot, Robert, Freedom Bound : A History of America’s Civil Rights Movement, Norton, 1990.

Mills, Kay, This Little Light of Mine, Dutton, 1992, p. 26.

Hine, Darlene Clark, Ed. Encyclopédie des femmes noires en Amérique, Facts on File, Inc. 1997, p. 49.

Périodiques

Atlanta Journal/Atlanta Constitution, 8 mars 1992, p. D7 ; 16 juin 1992, p. D1.

Chicago Tribune, 5 juillet 1992, 4 février 1994.

China Today, janvier 1994, p. 29.

Christian Science Monitor, 18 janvier 1991, p. A14.

Ebony, décembre, 1977, p. 53.

Essence, mai, 1985, p. 113.

Los Angeles Times, 2 août 1992.

New York Times, 17 juin 1992, p. A18.

Planning, mars 1994, p. 18.

Nouvelles du réseau de leadership en développement rural, n.d.

-Gillian Wolf

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